Hyvä valmentaja, parempi joukkue

Erkka Westerlund luotsaa Jokereita kohti KHL:n pudotuspelejä.​
Erkka Westerlund luotsaa Jokereita kohti KHL:n pudotuspelejä.​

Muistan vielä kuin eilisen päivän sen hetken, jolloin lyseokaverini Erkka Westerlund palasi kotikaupunkiinsa Raumalle Lukon valmentajana. Sittemmin SM-liigan toimitusjohtajaksi nousseen Urpo Helkovaaran Jypistä ulos potkaisemalta maisterilta odotettiin paljon, mutta vielä siinä vaiheessa uraansa Erkasta ei ollut raumalaisten odotuksia lunastamaan, eikä toiveita täyttämään.

Erkan ensimmäisellä kaudella Lukko oli SM-liigan runkosarjassa neljänneksi viimeinen ja seuraavalla kaudella toiseksi viimeinen eli edessä olivat karsinnat Oulun Kärppien kanssa. Ennen karsintoja valmennusta oli jo ehditty täydentää vanhalla ketulla ei Matti ”Mölli” Keinosella. Tärkein saavutettiin eli sarjapaikka säilyi.

Länsi-Suomi 1.2. 1991. TPS jyrää kärjessä, Lukko putosi jumboksi.​
Länsi-Suomi 1.2. 1991. TPS jyrää kärjessä, Lukko putosi jumboksi.​

Pakko tunnustaa, että lukeuduin 1980- ja 1990-lukujen vaihteessa itsekin niihin, jotka eivät oikein uskoneet Erkan valmennuskykyihin. Silloin en ymmärtänyt, miten väärässä saatoin olla.

Erkka Westerlundin ura Lukosta lähdön jälkeen on ollut yhtä kuin suomalainen jääkiekkohistoria. Heti seuraavalla kaudella Erkka luotsasi 18-vuotiaiden maajoukkueen Euroopan mestariksi, jatkossa HIFK:n liigamestariksi, 20-vuotiaat kahdesti MM-pronssille ja lopulta isot leijonat kahdesti olympia- ja kolmasti MM-mitalille. Jo paljon ennen arvokisamenestystä minäkin olin ymmärtänyt, että arvostelun sijasta olisi ehkä sittenkin parempi kannustaa, rakentaa ja myös uskoa.

Erkka Westerlund on kiistatta yksi suomalaisen jääkiekkoilun menestyksekkäimmistä valmentajista. Rauman Lyseon kasvatista on tullut jääkiekkoväen suussa ”professori” ihan samalla tavalla kuin Matti Pullista aikanaan mäkihypyssä. Sitä ylemmäs arvostuksessa ei enää helpolla mennä.

En pidä juuri kummoisenakaan yllätyksenä sitä, että Helsingin Jokerit on tehnyt kovatasoisessa KHL-liigassa etupäässä suomalaisista pelaajista kootulla joukkueella kovaa jälkeä. Joukkue on kiistatta hyvä, mutta osaavalla valmentajalla on taipumus tehdä hyvästä parempi. Erkka Westerund on osoittanut tämän tosiasian lihaksi jälleen kerran.

Raumalla on tapana haikailla sen perään, että maailmalle lähteneet pelaajat palaisivat Janne Niskalan tai Petri Vehasen tapaan vielä joskus kasvattajaseuraansa. Mikäettei tätä haikailua voisi jalostaa vieläkin pidemmälle eli voisiko Erkka Westerlund sittenkin vielä joskus valmentaa Lukkoa Liigassa? Tuntuu äkkiseltään melko mahdottomalta yhtälöltä, mutta mahdottomasta on ennenkin tullut totta. Aidolla kotiseuturakkaudella on sittenkin lopulta voimaa enemmän kuin eurolla.

Erkka Westerlund täyttää maaliskuussa 58 vuotta. Suomessa on viime vuosina suosittu nuoria valmentajaorhia, mutta muun muassa Hannu Aravirta ja Pekka Rautakallio ovat osoittaneet, että ei kuusikymppinenkään ole vielä liian vanha valmentajaksi, jos vain osaamista, intohimoa, karismaa ja sydäntä on tarpeeksi.

Eli mitäs jos Rauno soittelisit jossain vaiheessa Vierumäelle. Nuorempia yrittäjiä ei Erkka nimittäin välttämättä uskoisi. Pakko tunnustaa, että en usko Lukon nykyjohdon osaamiseen aina oikein itsekään, enkä todellakaan tarkoita tällä Risto Dufvaa esikuntineen.