Tulikuuma suomalainen NHL-tähti tekemässä täysin käsittämätöntä temppua – Leijonille jäämässä luu käteen NHL:stä

Mikko Rantanen.
Mikko Rantanen on johdattamassa Colorado Avalanchea kohti pudotuspelejä. Taustalla olevaa Carey Pricea ei siellä tänä keväänä nähdä. Kuva: All Over Press / David Kirouac

NHL:n runkosarjaa on pelaamatta nelisen viikkoa. Kiekkoareenan NHL-toimittaja Ilkka Palomäki kurkistaa kuumana käyvään pudotuspelitaisteluun. Tällä hetkellä näyttää vahvasti siltä, että Suomen jääkiekkomaajoukkueelle ei ole vapautumassa MM-kisoihin suomalaispelaajien eturivistöstä montakaan pelaajaa – ainakaan heti runkosarjan jälkeen.

HUOM! Joukkueen perässä on saldo, jolla se loppukauden aikana viitteelliseen pistemäärään pääsisi.

Itäinen konferenssi

Viimeistä pudotuspelipaikkaa pitää tällä hetkellä hallussaan Columbus Blue Jackets, joka on kerännyt 69 ottelustaan 77 pistettä (92 pisteen vauhti). Laskennallisesti viivan alapuolella oleva Florida Panthers on kuitenkin kolme ottelua vähemmän pelanneena 93 pisteen vauhdissa, joten tällä hetkellä se on ennuste kahdeksan joukkoon.

Lähtötilanne runkosarjan loppusuoralle on seuraavanlainen (kuvakaappaus, nhl.com).

Varmat pudotuspelijoukkueet

Tampa Bay Lightning (kasassa jo 100 pistettä)
Boston Bruins (kasassa jo 94 pistettä)
Toronto Maple Leafs (93 pisteeseen vaaditaan: 3-10-0)
Pittsburgh Penguins (93 pisteeseen vaaditaan: 4-7-1)
Washington Capitals (93 pisteeseen vaaditaan: 5-9-0)

Selvä peli. Atlantic-divisioonan kärkikolmikko oli irti jo jouluna, eikä tilanne muuksi muutu. Penguins ja Capitals eivät välttämättä ota ykkös- ja kakkospaikkoja Metropolitan-divisioonassa, mutta pudotuspelien ulkopuolelle ne eivät ole romahtamassa.

Vahvoilla taistelussa

Valtteri Filppula.
Philadelphia Flyersin Valtteri Filppula ei ole tottunut jäämään pudotuspelien ulkopuolelle. Kuva: NHL

Philadelphia Flyers (93 pisteeseen vaaditaan: 6-7-0)

Maaliskuu alkoi viiden ottelun tappioputkella, mutta sitä ennen otetut kymmenen voittoa 11 ottelusta auttoivat ratkaisevan tuntuisesti karkuun. Kun kyseessä on Philadelphia Flyers, mitään ei voi kuitenkaan sanoa varmaksi vielä. Ohjelmassa on vielä kuusi ottelua varmasti tai lähes varmasti pudotuspelien ulkopuolelle jääviä joukkueita vastaan, joten tarvittavat 12 pistettä pitäisi olla raavittavissa jo niistä otteluista. Kohtaa vielä sekä Capitalsin että Penguinsin, joten Metropolitan-divisioonan voittoonkin vielä mahdollisuuksia.

Columbus Blue Jackets (93 pisteeseen vaaditaan: 8-5-0)

John Tortorellan valmentama joukkue porskuttaa tällä hetkellä neljän ottelun voittoputkessa, joten vire on löytymässä oikeaan aikaan. Ei tehnyt massiivisia peliliikkeitä siirtotakarajalla, mutta etenkin Ian Colen hankkiminen vahvisti ratkaisevasti loukkaantumisista kärsinyttä puolustusta. Kun maalivahtipelikin on NHL:n priimaluokkaa, todennäköisyydet alkavat olla Blue Jacketsin puolella. Edessä on vielä kuusi ottelua varmasti pudotuspelien ulkopuolelle jääviä joukkueita vastaan. Kohtaa tällä viikolla Flyersin ja ensi viikolla Panthersin, joten ne ottelut ovat vaa’ankieliasemassa.

Florida Panthers (93 pisteeseen vaaditaan: 9-7-0)

Toisin kuin Metropolitan-divisioonan kolmospaikalle tyrkyllä olevat pääkilpailijansa, Panthers jahtaa ainoastaan villi kortti -paikkaa. Se tietenkin laskee Panthersin todennäköisyyksiä, mutta vain ohuesti. Yhdeksän ottelun voittoputkessa porskuttava Panthers on kuitenkin juuri tällä hetkellä koko NHL:n kuumin joukkue, joten sen ei tarvitse paljon tiirailla, mitä muut joukkueet tekevät. Aktiiviseen pelaamiseen on kevään korvalla löytynyt vihdoin oikeanlainen tasapaino, jota haettiin koko syksy ja talvi. Kaiken hyvän lisäksi vasta 66 ottelua pelanneen Panthersin loppuohjelma on kaikista kevyin, sillä se kohtaa vielä peräti yhdeksän pudotuspelimahdollisuutensa käytännössä jo menettänyttä joukkuetta. Aleksander Barkov on piiskannut joukkueensa sellaiseen kevätlentoon, että ilman loukkaantumisia pudotuspelit kutsuvat suurella todennäköisyydellä.

Jäämässä ulos

Taylor Hall.
Taylor Hall on tehnyt kaikkensa hinatakseen New Jersey Devilsin pudotuspeleihin. Kuva: NHL

New Jersey Devils (93 pisteeseen vaaditaan: 7-5-1)

Näytti jo vääntävän itsensä väkisin pudotuspeleihin, mutta maaliskuu on lähtenyt liikkeelle yskien, ja kaula pudotuspeliviivaan on kurottu umpeen. Epätasaisuus vaivaa joukkuetta, joka on hyökkäyssuuntaan liikaa Taylor Hallin varassa. GM Ray Shero oli yllättävän valmis satsaamaan tähän kevääseen hankkimalla sekä Patrick Maroonin että Michael Grabnerin siirtotakarajalla tulevaisuuden kustannuksella, mikä tuo aivan uudenlaisen painetilanteen nuorelle joukkueelle. Kaiken lisäksi Devilsin loppuohjelma on erittäin paha, sillä pudotuspelimahdollisuutensa lopullisesti menettäneitä joukkueita on vastassa vain kaksi. Aloitti lauantaina kuuden ottelun raskaan vieraskiertueen voittamalla Nashvillessä, mutta Vegas Golden Knightsia, Los Angeles Kingsiä, Anaheim Ducksia, San Jose Sharksia ja Pittsburgh Penguinsia vastaan pitäisi pystyä raapimaan vielä ainakin kolme voittoa. Devils pelaa kaudestaan juuri tässä ja nyt.

Carolina Hurricanes (93 pisteeseen vaaditaan: 11-3-0)

Tuttu tilanne Raleigh’ssa – lähellä, mutta silti niin kaukana, kun loppusuora avautuu. Pelaa hyvää jääkiekkoa, mutta materiaali ei riitä ratkomaan pelejä hyökkäyssuuntaan ennen kuin kokemattomuudesta kumpuavat virheet tuhoavat puolustussuuntaan. Loppuohjelma ei ole vaikeimmasta päästä, mutta suoritusvarmuus ei yksinkertaisesti riitä voittamaan 79 prosenttia lopuista otteluista. Tuottava pelitapa antaa mahdollisuuden, mutta virhemarginaali on liian pieni.

New York Islanders (93 pisteeseen vaaditaan: 11-1-1)

Kahdeksan ottelun tappioputki helmi-maaliskuun taitteessa tuhosi mahdollisuudet pudotuspeleihin. Teoreettinen mahdollisuus on yhä, mutta loppuviikon tuplaottelu Washington Capitalsia vastaan saattaa hyvinkin tuhota jo senkin. Potentiaalia on tuhottomasti, mutta viisikkopelaamisen sapluuna ei kestä 60 minuuttia – puhumattakaan, että sen pitäisi kestää 60 minuuttia vielä 11 kertaa loppukauden aikana. Nyt jännitetään, mitä John Tavares tekee.

Varmasti ulkona pudotuspeleistä

New York Rangers (93 pisteeseen vaaditaan: 13-0-0)
Detroit Red Wings (pistekatto 91 pistettä)
Montréal Canadiens (pistekatto 90 pistettä)
Ottawa Senators (pistekatto 87 pistettä)
Buffalo Sabres (pistekatto 82 pistettä)

Selvä peli. Vaikka raja asettuisi alle 93 pisteeseen, käytännössä vain pyyhkeen kehään jo siirtotakarajalla heittänyt New York Rangers voisi edes teoriassa saavuttaa muut joukkueet.

Läntinen konferenssi

Läntisen konferenssin viimeistä villi kortti -paikkaa pitää tällä päivämäärällä hallussaan Colorado Avalanche, jonka keräämät 80 pistettä 68 ottelusta enteilevät 96,5 pisteen tahtia. Pacific-divisioonan viimeistä paikkaa pitää hallussaan Anaheim Ducks 95 pisteen tahdillaan, mutta taistelu on sen verran tasaista, että raja saattaa nousta jopa 97 pisteeseen.

Lähtötilanne runkosarjan loppusuoralle on seuraavanlainen (kuvakaappaus, nhl.com).

Varmat pudotuspelijoukkueet

Nashville Predators (kasassa jo 98 pistettä)
Vegas Golden Knights (97 pisteeseen vaaditaan: 2-12-0)
Winnipeg Jets (97 pisteeseen vaaditaan: 3-11-0)

Vaikka Golden Knightsin kone on vihdoin alkanut yskiä, puskuria on vähintään riittävästi jo hankittuna. Pacific-divisioonan ykköspaikkakin on hallussa peräti 12 pisteen turvin. Winnipeg Jets saattaa vielä teoriassa menettää asemiaan Centralissa, mutta ei niin paljon, että playoff-paikka vaarantuisi.

Vahvoilla taistelussa

Mikael Granlund.
Mikael Granlund on päässyt hyvään vauhtiin Eric Staalin rinnalla. Kuva: NHL

Minnesota Wild (97 pisteeseen vaaditaan: 6-7-0)

Kauden kuntokäyrä on ollut täysin päinvastainen kuin viime kaudella, jolloin Wild romahti maaliskuussa. Vahva helmikuu nosti tukevasti playoff-paikoille, ja sen seurauksena loppukauden saa pelata jopa ohuesti tappiollista jääkiekkoa. Loppuohjelma on kuitenkin julmetun kova, sillä vastaan luistelevista joukkueista ainoastaan Arizona Coyotes ja Edmonton Oilers ovat menettäneet jo pudotuspelimahdollisuutensa. Kun ohjelmassa on vielä kahdeksan ottelua päävastustajia vastaan, Wildilla on vielä kaikki mahdollisuudet munia etumatkansa. Hyökkäyspelaaminen on kuitenkin – Mikko Koivun ja Mikael Granlundin erilleen laittamisen jälkeen – tuottanut viime aikoina sen verran hyvin maaleja, että puolustussuuntaankin on tullut vähän marginaalia. Tästä johtuen todennäköisyydet ovat Minnesotan puolella.

Dallas Stars (97 pisteeseen vaaditaan: 7-5-1)

Myös Starsin loppuohjelma on kova, ja etenkin Pittsburghista viime yönä käynnistynyt kuuden ottelun vieraspeliputki määrittelee joukkueen kautta voimakkaasti. Starsin etu on kuitenkin se, että se ei juuri ole ajautunut putkiin koko kauden aikana. Kun päästää jatkuvasti noin kahta maalia ottelua kohden omiin, voittoja tulee tällaisella eturivin tähdistöllä juuri se vaadittava 50-60 prosenttia. Playoff-paikka ei ole varma – etenkään äärimmäisen tiukassa Central-divisioonassa – mutta yllätys Starsin jääminen runkosarjaan olisi.

San Jose Sharks (97 pisteeseen vaaditaan: 8-6-0)

Detroit Red Wings, Edmonton Oilers, Calgary Flames ja Vancouver Canucks – jos hyvin käy, San Jose Sharks on tämän viikon peliensä jälkeen jo turvallisilla vesillä. Sharks on pelannut kaikessa hiljaisuudessa vakuuttavaa kautta, vaikka Joe Thornton on ollut jo pidempään sivussa. Viisikkopelisapluuna pitää maalimäärät pieninä molempiin päätyihin, ja liigan paras erikoistilannekoneisto huolehtii lopusta. Kun Sharks pääsee johtoon, sitä on vaikea horjuttaa. On vaikea nähdä, että Pacific-divisioonasta löytyy vielä kaksi Sharksin ohittajaa – ja vaikka niin kävisikin, edelleen sillä on hyvät mahdollisuudet villi kortti -paikoille. Todennäköisesti Pacificissä jatkoon riittää jopa 95 pistettä.

Anaheim Ducks (97 pisteeseen vaaditaan: 8-4-1)

Ducks on tällä hetkellä kovimmalla nousukäyrällä läntisessä konferenssissa, vaikka loppuviikolla tulikin takkiin Nashvillessä ja Dallasissa. Randy Carlylen viisikkopelisapluuna ei ole ihan moderneimmasta päästä, mutta maalinteosta Ducksia vastaan joutuu maksamaan hintaa. Kun hyökkäysketjut ovat lisäksi rakentuneet NHL:n ehdottomaan eliittiin lukeutuvan sentteriosaston varaan, tarvittavat paikat syntyvät myös toiseen suuntaan. Ongelmissa puhdasta luisteluvoimaa vastaan, mutta se ongelma nousee kysymykseksi vasta pudotuspeleissä. Jos jää pudotuspelien ulkopuolelle, puhutaan pienestä ihmeestä.

Colorado Avalanche (97 pisteeseen vaaditaan: 8-5-1)

Näytti jo luisuvan ulos playoff-taistelusta, mutta Nathan MacKinnonin paluu lyhyeksi jääneen sairausloman jälkeen on piristänyt joukkuetta odotetusti. MacKinnonin ja Mikko Rantasen tandem on NHL:n kuumimpia. Loppuohjelma ei ole helppo, mutta ei mitenkään mahdotonkaan. Ennen kaikkea Coloradoa palvelee se, että maaliskuun kahdeksasta viimeisestä ottelusta peräti kuusi pelataan kotona. Tässä tilanteessa Avalanchen etu on myös se, että sillä on jäljellä kaksi ottelua oletettua päävastustajaa, Los Angeles Kingsiä vastaan. Koska Avalanchella on huima luisteluvoimaetu Kingsiin nähden, sillä on hyvät edellytykset voittaa Kings kahdesti. Jos näin kävisi, Avalanche olisi erittäin vahvoilla. Kun Avalanche keräsi viime kaudella vain 48 pistettä, sensaatiomainenkin olisi laimea sana kuvaamaan joukkueen pudotuspelipaikkaa.

Jäämässä ulos

Jeff Carter.
Jeff Carterin paluu kaukaloon on hapettanut Los Angeles Kingsiä. Kuva: NHL

Los Angeles Kings (97 pisteeseen vaaditaan: 9-5-0)

Todennäköisesti kilpailu lännen viimeisestä pudotuspelipaikasta käydään Los Angeles Kingsin ja Colorado Avalanchen välillä. Lähtötilanteessa Avalanche on pisteen edellä, mutta Kingsillä on kolme etua. Ensinnäkin joukkueen kärkijätkillä on valtava rutiini näistä paikoista, vaikka siitä ei viime vuosina ole juuri näissä tilanteissa hyötyä ollutkaan. Toiseksi, Jeff Carterin paluu kaukaloon ja Dion Phaneufin hankkiminen Ottawasta ovat vahvistaneet joukkuetta merkittävästi kriittisessä kohdassa kautta. Kolmas etu on se, että seuraavan kahden ja puolen viikon aikana Kings kohtaa Vancouver Canucksin, Detroit Red Wingsin, Edmonton Oilersin ja kahdesti Arizona Coyotesin. Jos ei noista otteluista pisteitä kerry, Kings on ahtaalla. Ohjelmassa on myös kaksi keskinäistä ottelua Coloradoa vastaan, jotka ovat ratkaisevassa asemassa.

St. Louis Blues (97 pisteeseen vaaditaan: 10-4-0)

Bluesilla on yhä laatua joukkueessaan, mutta kun maalinteko ja maalivahtipelaaminen ovat romahtaneet yhtä aikaa, vitsit ovat vähissä. Ei ihme, että Blues päätti lyödä Paul Stastnyn lihoiksi siirtotakarajalla. Bluesin asemaa huonontaa entisestään se, että se pelaa Central-divisioonassa. Kun varaa on arviolta enää neljään tappioon, särkymävaraa ei yksinkertaisesti ole riittävästi.

Calgary Flames (97 pisteeseen vaaditaan: 9-2-1)

Flamesille pienen mahdollisuuden avaa vielä se, että se pelaa Pacific-divisioonassa, jossa paikkoja on vielä enemmän jaossa. Peli on kuitenkin ollut koko kauden niin heikoilla kantimilla, että vaaditun kaltainen tykkikevät on utopistinen ajatus – siitäkin huolimatta, että Flames on venynyt jo yhteen pitkään voittoputkeen tällä kaudella. Sean Monahanin ja Mikael Backlundin ketjujen jälkeen tulee liian iso aukko, eikä Monahananin ketjukaan pelkästään omille otteluita käännä. Virhemarginaalia on liian vähän.

Varmasti ulkona pudotuspeleistä

Chicago Blackhawks (pistekatto 92 pistettä)
Edmonton Oilers (pistekatto 92 pistettä)
Vancouver Canucks (pistekatto 85 pistettä)
Arizona Coyotes (pistekatto 83 pistettä)

Täysin selvä peli. Edes täydellinen loppukausi ei nostaisi yhtäkään näistä joukkueista edes takaisin taisteluun pudotuspelipaikoista.