Raskimman kautta – Bostonin tähtitrio auttoi suomalaisveskarin uuteen alkuun

Tuukka Rask on ollut loistava Bostonin maalissa. Kuva: Michael Tureski/All Over Press

Boston Bruinsin johto tuskaili vuosikausia löytääkseen pätevän kakkosmaalivahdin, joka pystyisi keventämään Tuukka Raskin pelikuormaa. Syksyllä tilanne kääntyi hullunkuriseksi. Kakkosmaalivahti olikin viemässä ykkösen asemaa Raskilta.

Anton Hudobin torjui Raskia paremmin kauden alussa. Rask voitti vain yhden kuudesta startistaan, ja niiden pelien torjuntaprosentti oli surkea 89,6. Kaiken lisäksi hän joutui huilaamaan pari peliä aivotärähdyksen jälkioireiden takia, kun Anders Bjork jyräsi yli treeneissä.

Kun vuosi kääntyi loppuun, tunnelmat olivat kääntyneet jälleen täysin päinvastaisiksi. Boston oli NHL:n kuumimpia joukkueita ja Rask taas oma varma itsensä. Suomalaisveskari ei hävinnyt joulukuussa yhtään ottelua varsinaisella peliajalla, ja NHL valitsi hänet jopa kuukauden pelaajaksi. 

Miten tässä näin pääsi käymään?

Rask sisuuntui ja petrasi otteitaan, mutta suurin syy parantuneisiin lukemiin löytyy Bruinsin kenttäpelaajista. Tuskin Raskin makuuhuoneeseen ilmestyi yhtenä yönä haltijakeijua, joka taikoi voittovireensä kadottaneen tuskailijan taas ohittamattomaksi kumiukoksi.

***

Tshekkiläinen maalitykki David Pastrnak on päässyt hyvään vauhtiin. Kuva: Jerome Davis/All Over Press

Boston Bruins lähti kauteen toiveikkaammin kuin pitkään aikaan. Kokenut runko oli edelleen kasassa, ja taustalta oli tulossa Charlie McAvoyn, Brandon Carlon ja Anders Bjorkin kaltaisia nousevia nuoria.

Loukkaantumispeikko astui kuitenkin luolastaan niin pelottavasti, että valmentaja Bruce Cassidyllä olikin äkkiä käsissään alempien ketjujen äijiä, AHL-jyriä ja lupauksia, jotka eivät olleet vielä lunastaneet paikkaansa sarjassa. Muiden muassa puolustaja Torey Krugin, Ryan Spoonerin, David Krejcin ja David Backesin ja Adam McQuaidin poissaolot söivät joukkueen suoritustasoa rajulla kädellä.

Cassidy oli ison ratkaisun edessä. Levittääkö jäljellä olevat kärkihyökkääjänsä eri ketjuihin vai tehdäkö klassinen kaikki munat samaan koriin -liike? Sen jälkeen vain voisi toivoa, että ne muut pitävät päänsä pinnalla niin pitkään, että sairashuone tyhjenee.

Cassidy löi kasaan ykkösketjun Brad Marchand–Patrice Bergeron–David Pastrnak. Se taisi olla kauden paras päätös. Ykkösketjussa on tapahtunut se, jota jokainen valmentaja toivoo: se on enemmän kuin palasiensa summa. Ja kaiken ne palaset ovat jo sinällään erittäin tasokkaita. 

Bergeron ja Marchand muodostivat World Cupissa yhdessä Sidney Crosbyn kanssa turnauksen parhaan ketjun. Bergeronille ei tuottanut vaikeuksia siirtyä laidalle, kun Sidney Crosby otti itse oikeutetusti paikan keskeltä.

Marchand voi olla porsasteleva kaukalosika, mutta hän tekee siinä sivussa paljon puhdastakin likaista työtä.

Taitava ja kovakutinen Pastrnak pääsee käyttämään parhaita ominaisuuksiaan, koska hänellä on vierellään yksi koko sarjan työteliäimmistä tähtikaksikoista, joka kaiken lisäksi osaa olla juonikas hyökkäyspäädyssä. Marchand voi olla porsasteleva kaukalosika, mutta hän tekee siinä sivussa paljon puhdastakin likaista työtä. Bergeronia ei ole turhaan väläytelty jälleen kerran Selke Trophy -keskusteluissa.

Ylivoimalla kolmikko on tehnyt koko joukkueen 26 maalista yhteensä 15. Ketjun vaarallisuus näkyy siinä, miten paljon heitä on jouduttu rikkomaan. Marchand on aiheuttanut vastustajalle kaksi jäähyä ja Pastrnak puolitoista 60 pelattua minuuttia kohti.

Pitää mennä aika pitkälle historiaan, että Bostonilta löytyy yhtä dominoiva kolmikko. Kaudella 1993–94 Bruinsin kannattajia ihastutti sellainen yhdistelmä kuin Cam Neely–Adam Oates–Joe Juneau.

Samalla kun ykkösketju on mättänyt maaleja ja Rask on pannut luukut kiinni, muut ketjut ovat loksahtaneet kohdalleen. Kolmosketjun Danton Heinen–Riley Nash–David Backes otteet ovat olleet viime aikoina erityisen ilahduttavia. Kun Backes palasi sairauslomalta marraskuun 29. päivä, ketju on ollut kasassa siitä asti.

***

Jos Boston Bruinsin pelin taso säilyy edes lähellä nykyistä, joukkueella on erinomaiset mahdollisuudet rynniä pudotuspeleihin. Bruinsilla on kohentuneen tason lisäksi yksi ylivertainen ässäkortti: mesikämmenet pelaavat sarjan heikoimmassa divisioonassa.

Koko sarjan paras joukkue Tampa Bay Lightning rynnii omassa yksinäisyydessään, mutta Bruins ja Toronto Maple Leafs ovat tarranneet tukevasti Atlantic-divisioonan muihin pudotuspelipaikkoihin. Jos mitään älyttömiä suunnanmuutoksia ei satu, molemmat Villi kortti -paikat menevät Itäisessä konferenssissa kovaan Metropolitan-divisioonaan.

Voi olla varma, että pudotuspeleissä Rask kasvattaisi muhkeat voittosarvet.

Rask, 30, on kerännyt jo sen verran maileja taakse, ettei yksi alkusyksyn ohimenevä lamakausi jätä pysyviä demoneita yläkertaan.

Voi olla varma, että pudotuspeleissä Rask kasvattaisi muhkeat voittosarvet päähän. Rask on voittanut viimeksi pudotuspelisarjan keväällä 2014, jolloin hän pokkasi parhaana maalivahtina Vezina Trophyn.