Palomäen NHL-ennakko: Patrik Laineen maaliryöppy koko ajan lähempänä – joko NHL-kauden uskomaton tuhkimotarina vihdoin päättyy?

Patrik Laine.
Patrik Laine odottelee ketsuppipulloilmiötä. Kuva: Adam Bow / All Over Press

NHL:n konferenssifinaalit käynnistyvät ensi yönä. Kiekkoareenan NHL-toimittaja Ilkka Palomäki pureutuu idän ja lännen finaalipareihin.

Winnipeg Jets – Vegas Golden Knights

ASETELMA: Vastakkain kaksi organisaatiota, jotka eivät ennen tätä kautta olleet voittaneet ainuttakaan NHL:n pudotuspeliottelua. Nyt toinen pelaa varmuudella Stanley Cup -finaalissa.

Jets sinetöi asemansa varteenotettavana Stanley Cup -ehdokkaana viimeistään toisella kierroksella lyömällä seitsemässä ottelussa suurimman mestarisuosikin Nashville Predatorsin. Akkujen lataus uuteen sarjaan täytyy kuitenkin tapahtua erittäin nopeasti, sillä huiliaikaa jää vain yksi yö seiskapelin jälkeen, ja lännen konferenssifinaali rykäistään läpi tiiviillä tahdilla (pelit joka toinen yö).

Jetsin kokonaiskuorma pudotuspeleissä on tähän mennessä ollut 12 ottelun kokoinen. Golden Knights selvitti Pacific-divisioonan kaavion puolestaan kymmenessä ottelussa. Lepoetu on Vegasin puolella, mikä nostaa uskomatonta tuhkimotarinaa kirjoittaneen laajennusjoukkueen osakkeita.

PELILLINEN AVAINASIA: Luisteluvoimaetu on lähtökohtaisesti Golden Knightsilla. Niin se oli myös Predatorsilla Jetsiä vastaan, mutta tasaisesti neljää ketjua peluuttava Jets ei antanut tämän häiritä. Hivenen raskasjalkaisemman Jetsin täytyy vain osata säädellä taitavammin, koska mennään täysillä ja koska vähän himmataan.

Jets pelasi etenkin Predators-sarjan seiskapelissä taktisesti erinomaista jääkiekkoa. Tilan ja ajan tehokas pois ottaminen ei tarkoita jatkuvaa kouhottamista ja väkisin paineistamista. Se tarkoittaa ennen kaikkea tilan ja ajan minimoimista ydinalueilla. Jets osaa tukkia keskialueen tiiviisti, ja ennen kaikkea tila on vähissä ydinalueilta sen omalla alueella.

Golden Knightsin puolustuspelaaminen perustuu täsmälleen samoihin asioihin. Gerard Gallantin valmentama joukkue on kuitenkin kevytjalkaisena vielä hanakampi antamaan painetta ylhäältä asti. Vegasin kenttätasapaino ei silti horju.

Lähtökohtaisesti maalipaikat ovatkin tasakentällisin erittäin tiukassa puolin ja toisin. Se, kumpi pystyy pelaamaan jouhevampaa ja ennen kaikkea varmempaa kiekollista peliä korkean vaatimustason paineessa, on vahvoilla. Lähtökohtaisesti se joukkue, joka pystyy maksimoimaan hyökkäysalueella viettämänsä ajan, on suosikki. Peliväline on vallanväline.

SEURAA HÄNTÄ, JETS: On huvittavaa, että Patrik Laineen ”tehottomuus” on noussut etenkin Pohjois-Amerikassa huolenaiheeksi. Jos juuri 20 vuotta täyttänyt pelaaja uransa ensimmäisissä NHL:n pudotuspeleissä on tehnyt 12 otteluun tehot 3+7=10/+5, huoli on täysin turhaa. Ennen kaikkea se kertoo siitä, missä rima on Laineen kohdalla.

Mieleen tulee vähän SM-liigan pudotuspelikevät 2016. Puolivälierissä Lukkoa vastaan Laine pelasi neljä ensimmäistä ottelua maaleitta, mutta viitospelissä hänen kaksi maaliaan auttoivat Tapparan jatkoon. Välieräsarjassa Kärppiä vastaan Laine oli täysin pysäyttämätön, sillä hän pyssytti seitsemässä ottelussa hurjat kuusi maalia.

Laine on pelannut koko kevään hyvällä tasolla. Vain ja ainoastaan maalit ovat jääneet puuttumaan. Maalipaikkoja hänelle on tullut sellaista tahtia, että tuloksenteko on vain ajan kysymys. Jos ja kun ketsuppipullo räjähtää auki, Vegas on tuhoon tuomittu. Laine on nimittäin melkoinen bonus Paul Stastnyn, Mark Scheifelen ja kumppanien päälle.

Jos Jets selviytyi yli Nashville Predatorsin ilman Laineen maaliryöppyä, joukkuetta on mahdoton pysäyttää Laineen maaliryöpyn kanssa. Käänteentekevää yksilötaitoa löytyy nimittäin eturivistä niin paljon, että Laine on vain yksi osa raskaasta tykistöstä.

SEURAA HÄNTÄ, GOLDEN KNIGHTS: Tähän voisi taas perinteisesti heittää William Karlssonia tai Erik Haulaa, sillä kylmä fakta on se, että Vegasin kärkiketjujen täytyy voittaa Jetsin kärkiketjut. Los Angeles Kingsiä vastaan se onnistui, samoin San Jose Sharksia vastaan. Haaste nousee entisestään ja rutkasti, kun vastaan luistelevat Mark Scheifelen ja Paul Stastnyn ketjut.

Keskiössä Vegasin menestyshaaveiden kannalta on kuitenkin yksi mies: Marc-André Fleury. Syksystä asti on hoettu, että Golden Knights on Fleuryn varassa. Tähän asti se ei ole pitänyt edes paikkaansa, mutta nyt ollaan tilanteessa, jossa Golden Knightsin mahdollisuus lepää ennen kaikkea tähtimaalivahdin harteilla.

Jetsin tulivoima on sitä luokkaa, että Fleuryn täytyy venyä voittamisen yhtälöä ravisutteleviin game-savereihin jokaisessa ottelussa, jotka Vegas aikoo voittaa. Tilanne on vähän samanlainen kuin keväällä 2017, jolloin Fleury onnistui torjumaan pahasti varamiehisen Pittsburgh Penguinsin yli Washington Capitalsin toisella kierroksella.

ERIKOISTILANTEET: Prosenttien valossa Jets on ollut parempi yli- ja Golden Knights alivoimalla, joten vaaka on hyvin lähellä 50/50-tilannetta. Jetsin ylivoimapotentiaali on käänteentekevän yksilötaidon kautta kiistatta kovempi, joten erikoistilanteet ovat mahdollisuus ennen kaikkea Winnipegille.

ARVIO: Jets jatkoon voitoin 4-1.

Brayden Point.
Brayden Point on johtanut NHL:n tämän kevään parasta ketjua. Kuva: NHL

Tampa Bay Lightning – Washington Capitals

ASETELMA: Molemmat joukkueet kuuluvat siihen joukkoon, jotka ovat Stanley Cup -ehdokkaisiin kuuluneet jo vuosikausia. Lightning oli Stanley Cup -finaalissa jo kolme vuotta sitten, ja paikka itäisen konferenssin finaalissa on jo kolmas neljään vuoteen. Lightning on ollut tähän mennessä pudotuspelien vakuuttavin joukkue, eikä se ole tarvinnut kuin kymmenen ottelua kahdella ensimmäisellä kierroksella.

Capitals on sen sijaan ensimmäisen kerran 20 vuoteen näin pitkällä. Toisella kierroksella se kukisti pitkäaikaisen verivihollisensa Pittsburgh Penguinsin, joten pieni ulospuhalluksen riski on olemassa. Capitals on selvittänyt molemmat vastustajansa tähän mennessä kuudessa ottelussa.

PELILLINEN AVAINASIA: Tampa lyö pelinopeudellisesti sellaisen haasteen, johon Capitalsin ei ole tarvinnut tänä keväänä vielä vastata. Lightningin pelaavuus ja rohkea kiekoton pelaaminen tuhosivat Boston Bruinsin viidessä ottelussa, vaikka kaikkien odotusarvo oli pitkä ja raastava seitsemän ottelun sarja.

Kun Tampa vyöryy neljällä jalkavalla ketjullaan jatkuvasti syvään, sitä on erittäin vaikea pysäyttää. Runkosarjan loppupuolella kurinalaisuus puolustussuuntaan ei ollut riittävällä tasolla, mutta pudotuspeleissä Tampa on sekä hyökännyt että puolustanut kurinalaisesti erittäin tiiviillä viisikolla.

Capitalsin aiemmat vastustajat – Columbus Blue Jackets ja Pittsburgh Penguins – ovat pystyneet tarjoamaan samanlaista luistelu- ja pelinopeushaastetta vain ajoittain. Capitalsin kannalta huolestuttavinta on ollut se, että näinä hetkinä se on ollut pelillisesti ongelmissa. Nyt samanlaista haastetta on luvassa lähemmäs 60 minuuttia illassa.

Pelillisesti avainasia on, kuinka Capitals pystyy purkamaan painetta omista. Jos peli menee riskittömäksi minimipelaamiseksi, Tampa möyhentää vastustajansa hitaasti, mutta varmasti. Capitalsin ainoa mahdollisuus on pelata jouhevasti ja suoritusvarmasti kiekolla, jotta he pääsevät väsyttämään Lightningia pitkillä hyökkäyksillään ja sitä kautta hapettamaan omaa puolustuspelaamistaan.

SEURAA HÄNTÄ, LIGHTNING: Brayden Pointin johtama ketju on ollut näiden pudotuspelien paras ketju. Point, Ondřej Palát ja Tyler Johnson ovat tehneet kovaa ja oikea-aikaista tulosta hyökkäyssuuntaan, ja ennen kaikkea he ovat – yleensä puolustajien Anton Strålmanin ja Ryan McDonaghin kanssa – neutralisoineet vastustajiensa merkittävimmät aseet.

Pointin pumppu on tuhonnut jo todennäköisesti NHL:n arvokkaimmaksi pelaajaksi valittavan New Jersey Devilsin Taylor Hallin sekä yleisesti NHL:n parhaana ketjuna pidetyn Boston Bruinsin Patrice Bergeronin ketjun. Etenkin peluutus ja onnistuminen Bergeronin ketjua vastaan kasvatti ketjua entisestään. Avausottelussa Pointille merkittiin teholukema -5, mutta sen jälkeen loppusarja meni lukemalla +7.

Nyt Pointin ketjun tehtäväksi muodostuu Pittsburgh Penguinsin upottaneen Jevgeni Kuznetsovin ketjun tuhoaminen. Bergeronin ketjun jälkeen mikään ei ole mahdotonta. Kaiken lisäksi Kuznetsovin ketju on keskinkertainen puolustussuuntaan, joten tässä matchupissa on Lightningin kannalta katsottuna jättipotin mahdollisuus.

SEURAA HÄNTÄ, CAPITALS: Todella paljon tiivistyy Nicklas Bäckströmin pelikuntoon. Ruotsalaissentteri joutui jättämään kesken viidennen ottelun ja väliin kuudennen ottelun Pittsburgh Penguinsia vastaan. Jonkinasteisesta käsivammasta kärsivän Bäckströmin kuntoa tarkkaillaan päivä kerrallaan, mutta se on eri asia, onko hän täydessä pelikunnossa, vaikka pelaamaan pystyisikin.

Bäckström on ensinnäkin se sentteri, jolla Capitals voi yrittää tuhota esimerkiksi Steven Stamkosin ketjua. Toiseksi, Bäckströmin täytyy pystyä tekemään tulosta – etenkin, jos Kuznetsovin ketju jää Brayden Pointin jalkoihin.

Capitals voitti Penguinsin hyökkäyskalustonsa leveydellä, mutta saman toistaminen Lightningia vastaan on utopistinen ajatus. Kun laitetaan puntariin kolmos- ja nelosketjut, etu on lähtökohtaisesti Tampalla. Sen takia Bäckströmiltä vaaditaan urotekoja. Ei helppo rasti, kun pelikuntokin on arvoitus.

ERIKOISTILANTEET: Molempien joukkueiden ylivoima on erittäin vaarallista. Alivoimapelaaminen on koko kauden ollut Lightningin kompastuskivi, eivätkä tilastot pudotuspeleistäkään mairittele. Mitä tiukempi paikka on ollut, sitä parempaa Lightningin alivoima on kuitenkin ollut. Lähtökohtaisesti asetelma on hyvin tasainen, mutta Capitalsin on pystyttävä saamaan lisähappea viisikkopelaamiseensa erikoistilanteista.

ARVIO: Lightning Stanley Cup -finaaliin voitoin 4-1.