Palomäki: Suomalaisesta NHL-sankarista tulossa karun NHL-politiikan uhri

Kasperi Kapanen.
Kuva: Jukka Rautio

Kasperi Kapanen lähtee NHL-kauteen 2017-2018 valmistavalle Toronto Maple Leafsin harjoitusleirille erikoisesta tilanteesta. Kevään loistavat NHL-otteet ovat takanapäin, ja taistelu lähtee taas nollapisteestä.

Jos oikein tarkkoja ollaan, Kapanen on huonommassa tilanteessa kuin viime kauden päättyessä. Yksikään pelipaikkataistelussa Kapasen edellä oleva laitahyökkääjä ei ole lähtenyt kesän aikana pois seurasta, mutta sen lisäksi Toronto pestasi vapailta markkinoilta tähtihyökkääjä Patrick Marleau’n ja kokeneen Eric Fehrin.

Kapanen osoitti viime kaudella merkittävää kasvua. Vaikka tie näytti olevan pitkään tukossa Maple Leafsiin, Kapanen teki farmijoukkue Marliesissa nöyrästi töitä ja odotti omaa hetkeään. Kun se vihdoin maaliskuussa koitti, Kapanen tarttui oveen kaksin käsin ja repäisi sen auki. Pudotuspelien alkaessa päävalmentaja Mike Babcockin ei tarvinnut enää edes miettiä Kapasen penkittämistä.

Kun Kapanen ensin tasoitti pelin ja myöhemmin upotti ylivoimaisena mestarisuosikkina ensimmäisen kierroksen ottelusarjaan lähteneen Washington Capitalsin toisessa ottelussa jatkoerämaalillaan, hänestä tuli juhlittu sankari. Viimeistään sillä hetkellä Kapanen osti puolelleen myös kriittiset Maple Leafs -kannattajat.

Kapanen on koko aiemman uransa elänyt tehoistaan, mutta viime keväänä tuo yksittäinen onnistuminen oli vain kirsikka kakun päällä. Ylivoimaisesti isoin asia oli se, että Kapanen onnistui vakuuttamaan vaativan Babcockin peruspelaamisellaan. Kaukalossa ei viilettänyt enää osa-aikainen työntekijä, vaan pelaaja, joka oli valmis tekemään kaikkensa jokaisessa vaihdossa joukkueen voiton eteen.

Kaukalossa ei nähty enää näennäistaitavaa neppailijaa, joka leikkii siellä täällä voitolla. Päinvastoin, kaukalossa nähtiin kiekollista suoritusvarmuutta huokunut tunnollinen joukkuepelaaja, joka osasi pelata taitavasti riskikertoimilla. Kapanen osoitti pystyvänsä voittavaan peruspelaamiseen, johon hän pystyi nopeilla jaloillaan tuomaan silloin tällöin ylimääräistä päälle.

Paljon kertoo se, että Kapasen pelipaikka löytyi nelosketjusta Brian Boylen ja Matt Martinin rinnalta. Mike Babcockin joukkueessa! Eikä siinäkään vielä kaikki – vastuuta tuli myös alivoimalla.

"Kapasen muodonmuutos on ollut hyvin samanlainen kuin Joel Armialla Winnipegissä. Kapanen on tehnyt sen vain nopeammassa aikataulussa."

Kapasen muodonmuutos on ollut hyvin samanlainen kuin Joel Armialla Winnipegissä. Kapanen on tehnyt sen vain nopeammassa aikataulussa.

***

Kaikesta tästä huolimatta vuonna 1996 syntynyt kuopiolainen on taas suurennuslasin alla, kun Toronton harjoitusleiri alkaa. On suorastaan oletusarvo, että ilman isompia loukkaantumisia Kapanen aloittaa kautensa AHL:n puolella.

Matematiikka on tässä kohden yksinkertaista. Pelaavaan kokoonpanoon mahtuu kerrallaan 12 hyökkääjää. Ylhäällä sallittuun 23 pelaajan kokoonpanoonkaan ei mahdu kuin korkeintaan 14 hyökkääjää.

Aloitetaan senttereistä, koska se osasto on helpoiten hahmotettavissa. Auston Matthews, Nazem Kadri, Tyler Bozak ja Dominic Moore, joka peri New Jersey Devilsiin lähteneen Brian Boylen paikan nelosketjun keskellä. Jos tarvitaan viides 23 pelaajan kiintiöön, se lienee Ben Smith. Tuskin tarvitaan.

Vasemmalle laidalle on tunkua etenkin Marleau’n hankinnan myötä. Todennäköisesti muihin paikkoihin ovat tyrkyllä hienon tulokaskauden pelannut Zach Hyman sekä kokeneemmat James van Riemsdyk ja Matt Martin. Myös Josh Leivo ja Nikita Soshnikov kärkkyvät pelipaikkaa.

Kapasen tehtävä ei ainakaan helpotu normaalilla pelipaikallaan, oikealla laidalla. William Nylander, Mitch Marner, Leo Komarov ja Connor Brown on sellainen nelikko, että Kapaselta vaadittaisiin aivan mieletön leiri edes yhden ohittamiseen. Sen lisäksi pitäisi vielä päihittää kokenut Fehr.

Helppo ajatus olisi tietysti se, että satsaus Kapaseen on satsaus tulevaisuuteen. Totta, mutta sama pätee turhan moneen muuhunkin. Laitureista Nylander, Marner, Brown, Hyman ja Soshnikov luokiteltiin viime kaudella tulokkaiksi. Kapanen on samassa veneessä.

Kapasen tilanne mutkistuu entisestään, kun otetaan waiver-pykälät tarkasteluun. Hän on Soshnikovin kanssa ainoa pelaaja tällä listalla, joka voidaan lähettää AHL:ään ilman, että jokaisella muulla NHL-seuralla on mahdollisuus poimia hänet omakseen ilman siirtokorvausta.

Tai no. Myös Nylander, Matthews ja Marner kuuluvat samaan porukkaan, mutta ollaanpa nyt realisteja.

***

Mitä tämä kaikki tarkoittaa? Sitä, että tilanne on Toronto Maple Leafsille kaikin puolin helpompi, jos Kapanen ei ole niiden 23 pelaajan joukossa, jotka kautensa Torontossa aloittavat. Toronton ei tarvitse murehtia pelaajan ilmaista menettämistä tai sitä, missä Kapanen saa pelituntumaa, jos ei mahdu neljään kenttään.

Kapasen ainoa missio harjoitusleirillä on pakottaa Maple Leafs -johto vaikeaan päätökseen. Hänen ainoa mahdollisuutensa on olla niin paljon jotain neljään kenttään kaavailtua pelaajaa parempi, että Toronton ajatuksissa tämä pelaaja muuttuu uhrattavaksi.

Kasperi Kapaselle ei riitä se, että hän on hyvä. Nyt ei riitä edes se, että on todella hyvä. Hänen pitää olla merkittävästi parempi kuin jonkun NHL-statuksensa jo vakiinnuttaneen huippupelaajan.

"Kasperi Kapaselle ei riitä se, että hän on hyvä. Hänen pitää olla merkittävästi parempi kuin jonkun NHL-statuksensa jo vakiinnuttaneen huippupelaajan."

Otetaan konkreettinen esimerkki. Käytännössä tämä tarkoittaa sitä, että Kapanen erottuu selvästi edukseen esimerkiksi vertailussa Leo Komaroviin. Siis niin selvästi, että Toronton johdossa tullaan siihen johtopäätökseen, että emme satavarmasti tarvitse enää herra Komarovia, koska meillä on tämä herra Kapanen.

Jos asiasta on pienikin epäilys, päätös on sata kertaa sadasta se, että Komarovilla mennään, koska Kapasen voi lähettää Toronto Marliesiin. Kun toimitaan tällä tavalla, Torontolla on olemassa täydellinen turvaverkko, jos jotain odottamatonta tapahtuu.

Sellaista on raaka todellisuus NHL-joukkueen harjoitusleirillä. Kasperi Kapanen voi lohduttautua vain sillä, että vielä huomattavasti raadollisempi se todellisuus on samalle leirille osallistuvalle Miro Aaltoselle…