Palomäen NHL-kolumni: Tässä on NHL:n paras pelaaja juuri nyt – ”Suorastaan epäreilu asetelma!”

Nikita Kutšerov.
Nikita Kutšerov on johdattanut Tampa Bayn NHL:n kärkeen heti alkukiihdytyksessä. Kuva: Rich Gressle / All Over Press

Debatti NHL:n parhaasta pelaajasta on käynyt viime aikoina Sidney Crosbyn ja Connor McDavidin välillä. Koko keskustelu on tavallaan hyödytöntä ajanhukkaa, koska yksilöitä on erittäin vaikea vertailla ottamatta huomioon heidän suhdettaan joukkueeseensa ja etenkin sen pelitapaan.

Isossa kuvassa on täysin kiistatonta, että tällä hetkellä valtikkaa kantaa Crosby. Jos on voittanut joukkueensa ylivoimaisesti tärkeimpänä yksittäisenä pelaajana kaksi perättäistä Stanley Cupia, kaikki muu on täysin toisarvoista. Iso kuva ei kuitenkaan ole aina sama asia kuin tämä hetki.

Juuri tällä hetkellä NHL:n parhaasta pelaajasta puhuttaessa ei voi sivuuttaa nimeä Nikita Kutšerov. Historiallinen seitsemän ottelun maaliputki kauden alusta lukien katkesi yön 2–0-voitossa Columbus Blue Jacketsista, mutta Tampa Bay Lightningin venäläistähti oli jälleen ratkaisevassa roolissa kahdella syötöllään.

Itse asiassa Kutšerovia voi pitää jopa koko kalenterivuoden parhaana pelaajana – ainakin, mitä tulee runkosarjapelaamiseen. Maikopissa Venäjällä syntynyt laitahyökkääjä kantoi omalla huikealla panoksellaan Tampan pitkältä takamatkalta lähes pudotuspeleihin viime keväänä, vaikka joukkueen GM Steve Yzerman oli jo henkisesti luovuttanut heikosti sujuneen kauden ja aloittanut palkkakattorakenteen siistimistalkoot.

Itse asiassa Kutšerovia voi pitää jopa koko kalenterivuoden parhaana pelaajana – ainakin, mitä tulee runkosarjapelaamiseen.

Kauden kahdeksassa ottelussa tehot 8+6 kasanneen Kutšerovin puolesta puhuu tällä hetkellä paitsi NHL:n pistepörssin kärkisija myös NHL:n sarjataulukko, jossa Tampa Bay löytyy piikkipaikalta. Joukkue on tehnyt 29 maalia, joten Kutšerov on ollut mukana vaatimattomasti noin puolessa Tampan maaleista.

Ennen kaikkea Kutšerovin puolesta puhuvat kuitenkin peliesitykset numeroiden takana. Hän on tällä hetkellä niin dominoiva pelaaja, että vastustaja toisensa jälkeen joutuu tekemään hänen varalleen erityisiä pelisuunnitelmia. Ja silti hän on pystynyt takomaan lähes kaksi pistettä ottelua kohden – toisin kuin esimerkiksi samanlaista huomiota vastustajilta tällä hetkellä saava Winnipeg Jetsin Patrik Laine.

Tästä päästäänkin universaaliin pallopelitotuuteen. Aniharvoin kukaan pystyy ”yksin” kaatamaan vastustajia. Jotta Kutšerov pystyy erityisvartioinnissakin tekemään pisteitä tätä tahtia, hän tarvitsee ympärilleen oikeanlaista tukea.

Ja sitä Tampasta löytyy.

***

Kesällä 1993 syntynyt Tampa-tähti on maalintekijänä niin hyvä, että hän ei paljon ylimääräistä tilaa tarvitse. Jos hän saa vapaan vetopaikan läheltäkään A-sektoria, yläkulma helähtää tällä hetkellä kovalla prosentilla ranne- ja lyöntilaukauksella, suoraan syötöstä tai pysähtyneestä tilasta. Sen takia vastustajien on pakko yrittää ottaa Kutšerovin veto pois.

Ongelma on siinä, että Kutšerov on niin saippuamaisen liukas pelaaja, että hänen varjostamisensa on todella vaikeaa. Jos hänet päästää vetämään kolme kertaa ottelussa, maaliodote on tällä hetkellä yksi. Jos vetoja kertyy kuusi, maaleja syntyy todennäköisesti kaksi – kysykää vaikka tämän faktan omakohtaisesti alkuviikolla todenneesta Detroit Red Wingsin pukukopista.

Tehtävää vaikeuttaa entisestään se, että vasen käsi alhaalla laukova Kutšerov pelaa samassa ketjussa toisen maailmanluokan maalintekijän, oikea käsi alhaalla laukovan Steven Stamkosin kanssa. Jos otat orjallisesti toisen pois, toinen on hyvin todennäköisesti vapaana.

Nikita Kutšerov juhlittavana.
Tampa Bayn ykkösylivoimaviisikko juhlii - kuvassa ilman Victor Hedmania. Kuva: Del Mecum / All Over Press

Tämä korostuu ennen kaikkea ylivoimalla, jossa Tampa on tehnyt jo kahdeksan maalia. Vasemmalla Stamkos, oikealla Kutšerov ja heidän välissään NHL:n kiekollisten pakkien eliittiin lukeutuva Victor Hedman. Tuollainen yläkolmio on liki mahdoton puolustaa.

Esimerkiksi Winnipegin ylivoimapelin torpedoinnissa voi tällä hetkellä uhrata yhden miehen Laineen vedon poisottamiseen. Muualta ei löydy samanlaista uhkaa. Jos Tampaa vastaan ottaa Kutšerovin systemaattisesti pois, Stamkos ja Hedman saavat väistämättä ylivoiman toisella puolella – eivätkä viisikon täydentävät Alex Killorn tai Vladislav Namesnikov huonoja ylivoimapelaajia ole. Namestnikov on tehnyt jo kaksi yv-maalia.

Columbus onnistui viime yönä tähän mennessä parhaiten ottamaan Kutšerovin vedon pois – orjallisella peluutuksella, jossa Seth Jones oli käytännössä aina jäällä samaan aikaan. Itse asiassa Columbus onnistui aggressiivisella paineella pimittämään myös Stamkosin vedon.

Mitä teki Kutšerov? Syötti kaksi maalia, joista molemmista vastasi tulokaspuolustaja Mihail Sergatšov. Kyseessä ei ole pelkkä maalilinko, vaan poikkeuksellisen hyvän pelikäsityksen omistava pelaaja, joka osaa antaa myös oikea-aikaisia syöttöjä kovassakin ruuhkassa. Hän on erontekevä pelaaja, joka pystyy tuomaan murtavaa toimintaa siinä tilanteessa, jossa 99 pelaajaa sadasta siihen ei pysty.

Tässä tullaan ongelman ytimeen. Tampalla on niin karmea määrä tulivoimaa ja sen lisäksi lähes pelipaikattomuuteen perustuva huippumoderni hyökkäyspelitapa. Jos lähdet pimittämään jotain pois, jossakin on aivan liikaa tilaa. Asetelma on suorastaan epäreilu vastustajan kannalta. Tällä kertaa sen tilan hyödynsi Sergatšov, joka tuli organisaatioon kesän Jonathan Drouin -kaupassa.

***

Eikä tässä vielä kaikki. Kutšerov on huipputaitavaksi venäläiseksi tarkka-ampujaksi vieläpä poikkeuksellisen hyvä joukkuepelaaja. Ei hänen kohdallaan ole missään vaiheessa NHL-uraa tarvinnut puhua samanlaisista ongelmista kuin vaikkapa Washington Capitalsin Aleksandr Ovetškinin kohdalla.

Nikita Kutšerov takakarvaa kiekkoa Alexander Wennbergiltä.
Myös takakarvaus maistuu tälle venäläistähdelle. Kuva: Brent Clark / All Over Press

Kutšerov on kiekkorosvona NHL:n ehdotonta eliittiä. Yön Columbus-ottelussa saatiin jälleen kerran todeta, miten vaivattoman helposti Kutšerov pystyy ryöstämään kiekkoja pahaa-aavistamattomilta vastustajilta näiden omassa päädyssä ja pitämään hyökkäyksiä käynnissä. Kun puolustava joukkue on kerran rähmännyt kiekon omissa, maalin todennäköisyys kasvaa eksponentiaalisesti jo väsymystekijöidenkin kautta.

Vahva kiekonriistokyky on hyvin yleinen pelaajilla, joilla on yleensä hyökkäyspelissä paremmin esiin tuleva hyvä pelikäsitys. Samaan ilmiöön perustuu se, että usein ylivoimaa koko ikänsä pyörittäneistä pelaajista kuoriutuu nopeallakin aikataululla hyviä alivoimapelaajia. Kun tietää, miten kiekollinen pelaaja ajattelee, siihen on helppo iskeä.

Tampan hyökkäyspelaaminen on jatkuvaa riskikertoimilla pelaamista, joten on väistämätöntä, että välillä riskit kolahtavat omaan nilkkaan. Tällöin mitataan pelaajien puolustusmoraalia. Moraalin luistamisesta ei Kutšerovia saa kaukalossa kiinni, vaan alas tullaan kieli vyön alla.

Oman alueen puolustuspelaamisessakin Kutšerovilla riittää nöyryyttä ja kärsivällisyyttä pelata sovitusti. Se kertoo omaa kieltään, että joukkueen offensiivinen ykköstykki nähdään usein jäällä myös lopussa johtoa puolustamassa. Alivoimavastuuta hän ei sentään juuri ole päävalmentaja Jon Cooperilta saanut, mutta suurin syy lienee kuormituksen jakamisessa.

Kun tämä kaikki tulee lähes kahden tehopisteen ottelukeskiarvon päälle, puhutaan vastaansanomattomasta paketista. Aika hyvä löytö Yzermanilta toisen kierroksen varausnumerolla 58. Samana kesänä (2011) Tampan haaviin tarttui ensimmäisellä kierroksella muuten nykyinen ketjukaveri, Vladislav Namestnikov.