Palomäen NHL-kolumni: Suomalaisella NHL-tähdellä elämänsä tilaisuus takoa tulosta

Valtteri Filppula.
Valtteri Filppula. Kuva: NHL

Valtteri Filppula siirtyi viime kauden kevätpuolella Tampa Bay Lightningista Philadelphia Flyersiin. Siirto kuului sarjaan peliliikkeitä, joita Tampan GM:n Steve Yzermanin oli tehtävä saadakseen joukkueensa mahtumaan mahdollisimman vähin vaurioin palkkakaton alle tämän kauden alussa.

Missään nimessä Yzerman ei olisi halunnut luopua Filppulasta. Kun Filppula kesällä 2013 saapui Tampaan viiden vuoden sopimuksella, siihen oli painavat syyt. Filppulan tehtävä oli varsinkin alkuvaiheessa olla joukkueen johtava pelaaja myös tuloksellisesti, mutta ennen kaikkea hänen piti olla jokapäiväinen esimerkki nuorelle joukkueelle ammattimaisuudessa ja vastuullisessa pelaamisessa.

Filppulan aikana Tampa muuttuikin kurittomasti hyökänneestä ja löysästi puolustaneesta kauhukakaralaumasta huomattavasti kompaktimmaksi ja kurinalaisemmaksi joukkueeksi. Aina välillä tuli vähän harha-askeleita, eikä se kehitys tietenkään yksin Filppulan ansiota ollut, mutta iso merkitys tässä muodonmuutoksessa EVU:n kasvatilla oli.

Kun Filppula kaupattiin Philadelphiaan, hän saapui samanlaiseen lastentarhaan kuin Tampassa kesällä 2013. Philadelphia oli ottanut alkukaudella hulppean kymmenen voiton putken, mutta silti pudotuspelit olivat jäämässä ja lopulta jäivätkin haaveeksi. Syyt tulokselliseen epätasaisuuteen olivat lähes identtiset kesää 2013 edeltäneen Tampa Bayn kanssa.

Ei siis ihme, että Filppulasta leivottiin tänä syksynä jo joukkueen apukapteeni. Kun Filppulaa kaukalossa seuraa, hän tekee illasta toiseen minimaalisen määrän virheitä. Kun hän on kiekossa, hän ei koskaan leiki väärissä kohdissa. Kun hänellä ei ole kiekkoa, hän on lähes poikkeuksetta oikeassa paikassa kiekon ja oman maalin välissä.

Tällaista pelitapaesimerkkiä Philadelphia on kaivannut jo pitkään. Kun samaan aikaan päinvastaista esimerkkiä parin viime kauden ajan antanut kapteeni Claude Giroux on siirretty laitahyökkääjän tontille, Philadelphiasta on hyvää tahtia tulossa tasapainoisempi joukkue. Vaikka joukkue ja etenkin sen pakisto on nuori, Philadelphialla on hyvät eväät taistella pudotuspelipaikasta tällä kaudella.

Tämä puoli Filppulan pelaamisesta ei varsinaisesti ole enää uutinen. Yhtälö toimii kuitenkin myös toiseen suuntaan tällä kaudella. Filppulalla on mahdollisuus hyötyä Philadelphiasta isostikin tämän kauden aikana.

***

33-vuotiaan keskushyökkääjän viisivuotinen sopimus päättyy tähän kauteen. Viisi miljoonaa dollaria kaudessa tienaavaa Filppulaa on pidetty jo pari vuotta raskaasti ylipalkattuna pelaajana, joten lähtökohdat sopimusneuvotteluihin Philadelphian kanssa tai vapaille markkinoille eivät ole parhaat mahdolliset.

Toki tässä kohti on huomautettava, että Filppulaa pitävät raskaasti ylipalkattuna lähinnä tehopisteitä tuijottavat fanit. Asiansa osaaville seurajohtajille Filppulan arvossa ei ole minkäänlaisia epäselvyyksiä. Silti jopa heille viisi miljoonaa dollaria kaudessa voi olla korkea kynnys.

Filppula on pelaaja, jonka suuruus ei tilastoja katsomalla aukea. Kolmen viime kauden maali- tai pistemäärät eivät ole mitään massiivisia (maaleja 12, kahdeksan ja 12, pisteitä 48, 31 ja 42).

Tilastoista ei kuitenkaan selviä, että Filppulan ketjukaverit ovat vaihtuneet koko ajan tai että Tampassa käytännössä jokainen nuori pelaaja ajettiin sisään NHL:ään juuri Filppulan rinnalla, koska hän tekee ketjukavereille pelaamisen niin helpoksi. Myös Filppulan rooli liukui Tampassa koko ajan enemmän puolustavamman roolin suuntaan.

"Filppulan arvo tulee oikeastaan parhaiten esiin, kun katsotaan hänen playoff-peliensä määrää. Niitä on kertynyt jo hulppeat 152 kappaletta. Suomalaisista enemmän ovat aikojen saatossa pelanneet vain Jari Kurri ja Esa Tikkanen."

Filppulan arvo tulee oikeastaan parhaiten esiin, kun katsotaan hänen playoff-peliensä määrää. Niitä on kertynyt jo hulppeat 152 kappaletta. Suomalaisista enemmän ovat aikojen saatossa pelanneet vain Jari Kurri ja Esa Tikkanen.

Filppulan joukkueilla on taipumusta menestyä. On toki niinkin, että Detroit ja Tampa Bay ovat olleet Filppulan aikana hyviä joukkueita. Osaltaan ne ovat olleet hyviä joukkueita juuri siksi, että kaukaloon on voinut laittaa Filppulan kaltaisen sentterin, joka voi pelata vaikka 20 minuuttia illassa niin, että valmentaja tietää aina, mitä saa. Filppulaan joukkue ei ainakaan koskaan ole hävinnyt.

Kaiken tämänkin huomioon ottaen Filppulalle ei olisi pahitteeksi koristaa tilastojaan tällä kaudella. Kaikki tämä yhdistettynä vaikkapa 20 maalin ja yli 50 tehopisteeseen ei olisi ollenkaan pahitteeksi tulevissa sopimusneuvotteluissa.

Jos näin kävisi, Filppula saisi käytännössä valita työpaikkansa. Joko hän ottaisi maksimaalisella sopimuksella tukevat eläkerahat tai sitten hän voisi valita pienemmän palkan päästäkseen mieleiseensä joukkueeseen pelaamaan Stanley Cupista.

Jotta tuollaisia tehoja voi nyky-NHL:ssä – varsinkin Filppulan vastuullisuudella – tehdä, täytyy päästä osaksi tehokasta ylivoimaviisikkoa. Ja juuri tällä saralla Philadelphia voi Filppulaa auttaa.

***

Kun Philadelphia kauppasi Brayden Schennin St. Louis Bluesiin, yhdestä NHL:n potentiaalisimmasta ylivoimaviisikosta avautui paikka. Tuo paikka on ainakin kauden alussa täytetty Filppulalla – ja täysin syystä.

Philadelphian ykkösylivoima fläppitaululle kuvattuna.
Philadelphian ykkösylivoimassa on kaikki ainekset tehdä kovaa tulosta. Tältä se näyttää fläppitaululla.

Filppulan (#51) paikka on lähtökohtaisesti timantin keskellä. Siniviivalla operoi kiekkoa sulavasti liikuttava ja tarkasti laukova puolustaja Shayne Gostisbehere (#53), vasemmalla on oikea käsi alhaalla pelaava kapellimestari Claude Giroux (#28) ja oikealla puolella vasen käsi alhaalla pelaava juonikas ja kovaa laukova Jakub Voracek (#93). Kirsikkana kakun päällä on Wayne Simmonds (#17), joka on maailman paras tontillaan maalin edessä.

Kyseinen nelikko on itsessään jo niin täydellisesti roolitettu kätisyyksistä lähtien, että pakkopeliä voisi pelata jopa neljällä neljää vastaan. On jatkuva uhka suoraan syötöstä lähtevistä laadukkaista laukauksista, on taitoa antaa murtavia syöttöjä ja on härkämäinen Simmonds sinetöimässä yritykset.

Filppulaa kritisoitiin etenkin harjoituspeleissä siitä, että hän ei koskaan lauo. Siitä on Filppulaa kritisoitu koko uran ajan, mutta tässä koostumuksessa hänen ei todellakaan tarvitse laukoa. Kaikki muut ovat parempia laukojia kuin Filppula. Jos laukauspaikka tulee Filppulalle, ensisijainen yritys on varmasti epäonnistunut.

Filppulan rooli on olla apupelaaja vähän joka suuntaan. Kun ylivoimapeli pyörii alakolmion kautta, Filppula osaa tehdä itseään koko ajan pelattavaksi. Hän pystyy antamaan tarvittaessa myös murtavia syöttöjä, mutta useammin Filppulaa käytetään vastustajan alivoimaneliön rikkomiseen. Tällaisena ”syöttölautana” hän onkin maailmanluokan pelaaja.

Filppula on kiekollisesti niin järkyttävän suoritusvarma pelaaja, että jokainen pelaaja tietää saavansa kiekon takaisin, jos sitä käytetään Filppulalla. Vaikka vuoden 2008 Stanley Cup -voittaja olisi kuinka ahtaassa raossa, hän osaa ottaa kiekon haltuun ja laittaa sen nopeasti eteenpäin.

Esimerkkitilanne: Voracek hakee syöttöä Giroux’lle, mutta vastustajan alivoimaneliö estää sen. Voracek käyttääkin kiekkoa keskellä Filppulalla, saa sen yhdellä kosketuksella takaisin ja kas – vastustajan neliö onkin liikkunut sen verran, että syöttöväylä Giroux’lle on sopivasti auki. Laukaus suoraan syötöstä, ja kiekko Simmondsin työmaalle – ellei se ole jo maalissa.

***

Toki Filppulan ylivoimarooliin kuuluu paljon muutakin. Kun laukauspaikka on rakennettu, hän on jo lähempänä maalia joko tekemässä toisessa kerroksessa maskia tai kamppailemassa vähän kauemmas maalilta tulevia irtokiekkoja omille.

Toisinaan Giroux tykkää liikkua lähemmäs maalia tai jopa sen taakse, jolloin painopiste Philadelphian ylivoimassa siirtyy lähemmäs maalia. Tällöin Filppula yleensä ottaa Giroux’n paikan ja toimii myös varmistavana pelaajana.

Myös kiekon alueelle tuojana ylivoimalla Filppula on maailman eliittiä. Tätä puolta Filppulasta ei juuri ole edes vielä hyödynnetty Philadelphiassa, mutta tällainenkin ässä on hihassa.

Philadelphia osoitti jo kauden avausottelussaan San Jose Sharksia vastaan, että ylivoima on supervaarallinen. Tuolloin viisi ylivoimatilannetta tuotti kolme maalia, joista ykkösviisikko rakensi kaksi. Vaikka Los Angeles Kingsiä ja Anaheim Ducksia vastaan ylivoimatehot jäivätkin piippuun, potentiaalia on mahdoton kiistää.

"Filppula tuskin on tämän viisikon kovin pisterohmu, kun ylivoima on organisoitu tähän tapaan. Jos maaleja alkaa syntyä kovaan tahtiin, on kuitenkin väistämätöntä, että pisteitä kertyy myös Filppulan laariin."

Filppula tuskin on tämän viisikon kovin pisterohmu, kun ylivoima on organisoitu tähän tapaan. Jos maaleja alkaa syntyä kovaan tahtiin, on kuitenkin väistämätöntä, että pisteitä kertyy myös Filppulan laariin.

Ja jos Filppulaa vähänkään tuntee, tietää, että niillä pisteillä ei hänelle ole minkäänlaista merkitystä. Jos joukkue tekee maaleja ja ennen kaikkea voittaa pelejä, Filppula on tyytyväinen, vaikka koko kausi menisi kiikareilla.

Sekin on muuten ominaisuus, josta NHL-seurojen GM:t ovat jotain valmiita maksamaan…