Palomäen NHL-kolumni: Suomalainen NHL-pioneeri tehnyt hämmästyttävän tempun – "Todella harvinaista"

Jarmo Kekäläinen.
Jarmo Kekäläinen on tehnyt ison remontin Columbuksessa neljässä ja puolessa vuodessa. Kuva: AOP / Ari Lahti

13. helmikuuta 2013 oli historiallinen päivä. Tuolla päivämäärällä Jarmo Kekäläisestä tuli NHL-historian ensimmäinen eurooppalainen GM, kun Columbus Blue Jackets hänet arvostettuun pestiin palkkasi.

NHL:n tynkäkausi ei ollut vielä vanhentunut kuin kuukauden verran, mutta Columbus oli jo käytännössä menettänyt pudotuspelimahdollisuutensa. Lopulta Columbus hivuttautui tasapisteisiin pudotuspeleihin viimeisenä menneen Minnesota Wildin kanssa, mutta väkevä loppukausi oli vain extraa.

Columbus päätyi Kekäläiseen pitkälti siksi, että kesälle 2013 sille oli kerääntynyt peräti kolme ykköskierroksen varausvuoroa. Kekäläinen tunnettiin ja tunnetaan yhä ennen kaikkea hyvänä pelaajapotentiaalin tunnistajana – olihan hän vastannut pitkälti kestomenestyksensä alkupäässä olleen St. Louis Bluesin uudelleenrakennuksesta.

Columbus oli koko historiansa ajan ollut läpiharmaa joukkue, joka ei ollut menossa minnekään. Kerran Blue Jackets oli pelannut pudotuspeleissä, mutta punainen lanka joukkueen rakentamisesta oli puuttunut. Paljon kertoo se, että tynkäkauden 2013 parhaat pistemiehet olivat Václav Prospal, Mark Letestu ja Fedor Tjutin.

Syksyllä 2017 Columbuksen näkymä on hyvin erilainen. Joukkue on mennyt Kekäläisen vahtivuorolla jo kahdesti pudotuspeleihin, ja viime kaudella se sijoittui sensaatiomaisesti runkosarjan neljänneksi. Ensimmäinen ottelusarjan voitto antaa vielä odottaa itseään, mutta näkymä sellaiseen lähivuosina on vahva.

Columbus on nimittäin tällä hetkellä NHL:n nuorin joukkue, joka on täynnä mielenkiintoisia pelaajia. Kekäläinen on tehnyt täydellisen uudelleenrakennuksen, vaikka ”perinteistä” uudelleenrakennusta vuosien rämpimisen kautta ei olekaan tehty. Koko ajan Columbus on pyrkinyt menestymään.

Todella usein NHL-seurat jäävät tällaista uudelleenrakennusta yrittäessään vuosikausiksi välitilaan, jossa ei tule menestystä, eikä korkeita varausvuoroja. On todella harvinaista, että uudelleenrakennus onnistuu ilman vähintään parin vuoden ”tankkausta”. Columbus ei toki ole vielä varsinaisesti onnistunut, mutta potentiaalikasauma on sitä luokkaa, että se on vain ajan kysymys.

Miten ihmeessä Kekäläinen on temppunsa tehnyt? Katsaus nykyjoukkueeseen kertoo kaiken oleellisen.

***

Siitä hetkestä, kun Kekäläisen pesti alkoi, ei ole jäljellä enää monta pelaajaa. Helmikuussa 2013 Columbuksen riveissä olivat vain hyökkääjät Brandon Dubinsky, Nick Foligno, Cam Atkinson ja Matt Calvert, puolustaja Jack Johnson sekä maalivahti Sergei Bobrovski.

Osa nykypelaajista oli toki siinä vaiheessa jo varattu seuraan. Tähän joukkoon lukeutuvat maalivahti Joonas Korpisalo, puolustajat Ryan Murray ja David Savard sekä hyökkääjät Josh Anderson, Lukáš Sedlák ja Boone Jenner.

Kekäläinen on matkan varrella koettanut vetää muutaman Marián Gáboríkin kaltaisen ässän hihasta, mutta pääsääntöisesti rakentaminen on ollut pitkäjänteistä. Kaupoilla ovat nykyjoukkueeseen tulleet puolustaja Seth Jones (vaihdossa Ryan Johanseniin) sekä hyökkääjät Zac Dalpe ja Artemi Panarin.

(Panarin saapui menneenä kesänä isossa kaupassa Chicagon kanssa, jossa merkittävin vaihtokappale oli Brandon Saad. Saad puolestaan saapui aiemmin kesällä 2015 Chicagosta vaihdossa muun muassa Artjom Anisimoviin.)

Sitten päästään siihen osioon, josta Kekäläinen tunnetaan ja joka oli merkittävin syy hänen palkkaamiseensa: pelaajien varaaminen.

Kekäläinen on vedellyt naruja viidessä varaustilaisuudessa, ja saldo on hurja: peräti kuusi näistä haalittua pelaajaa on tällä hetkellä Blue Jacketsin kokoonpanossa.

Kekäläinen on vedellyt naruja viidessä varaustilaisuudessa, ja saldo on hurja: peräti kuusi näistä haalittua pelaajaa on tällä hetkellä Blue Jacketsin kokoonpanossa. Näihin kuuteen pelaajaan ei edes lukeudu Markus Nutivaara, joka pelasi koko viime kauden ylhäällä, mutta on tällä hetkellä AHL:ssä.

Eikä esimerkiksi Markus Hännikäinen, jonka Kekäläinen poimi varaamattomana pelaajana.

***

Ykköskierroksen varausvuorot ovat seuroille niitä, joissa täytyy onnistua. Mitä kauempana numerosta yksi ollaan, sitä vaikeampaa onnistuminen on, mutta jos epäonnistumisia tulee useammin kuin onnistumisia, organisaatio on pitkässä juoksussa lirissä.

Sonny Milano.
Kesän 2014 ykkösvaraus Sonny Milano on aloittanut NHL-kauden hurjalla maalitahdilla. Kuva: AOP / Adam Lacy

Kekäläisen onnistumisprosentti ensimmäisellä kierroksella on kova, sillä joka kesän ykkösvaraus pelaa tällä hetkellä Blue Jacketsissa – eikä edes missä tahansa roolissa. Kesän 2013 ykkösvaraus Alexander Wennberg on ykkössentteri, kesällä 2014 varattu Sonny Milano on tehnyt tällä kaudella jo neljä maalia ja kesän 2015 Zach Werenski oli lähellä Vuoden Tulokas -palkintoa viime kaudella.

Kesällä 2016 NHL-maailma kohahti, kun Kekäläinen jätti varaamatta Jesse Puljujärven numerolla kolme ja nappasi Pierre-Luc Dubois’n. Kekäläinen näki Dubois’n pitkällä tähtäimellä parempana vaihtoehtona, mutta mikä onkaan tilanne tällä hetkellä? Dubois on ottanut vuosi varaamisensa jälkeen paikkansa Blue Jacketsista – ja Puljujärvi tahkoo yhä farmisarjaa.

Näiden valintojen onnistumisen arvoa nostaa pelaajien varausnumerot. Dubois varattiin toki kolmantena, mutta muuten Kekäläinen on päässyt varaamaan vaatimattomammilla numeroilla. Wennbergin varausnumero oli 14, Milanon 16 ja Werenskin kahdeksan. Ei siis puhuta mistään Connor McDavid -tason päivänselvistä valinnoista.

Bonussektorilta nousee vielä Blue Jacketsin miehistöön jo viime keväänä murtautunut ruotsalaispuolustaja Gabriel Carlsson, joka tarttui Werenskin vanavedessä haaviin numerolla 29 kesällä 2015. Menneenä kesänä Kekäläisellä ei ollut käytössään ensimmäisen kierroksen varausvuoroa, eikä siitä varaustilaisuudesta vielä kannata juuri muutenkaan vetää johtopäätöksiä.

Ainoat miinukset Kekäläisen ansioluettelossa ovatkin kesän 2013 muut ykköskierroksen varaukset, Kerby Rychel ja Marko Daňo, jotka on jo kaupattu. Rychelista Columbus sai nykyään kokoonpanoonsa kuuluvan puolustajan Scott Harringtonin. Daňo oli puolestaan yksi palanen kaupassa, joka toi Saadin joukkueeseen, joten ihan hyödyttömiä hekään eivät olleet.

Ykköskierrosten varauksien täytyy osua kohdilleen, mutta kykyjenetsintäosaston todellinen ammattitaito punnitaan myöhäisemmillä kierroksilla. Osumia ei voi tulla joka vuosi, mutta silloin tällöin pitäisi osua. Tässäkin suhteessa Kekäläinen on onnistunut, sillä nykyjoukkueesta hän on varannut Oliver Björkstrandin kolmannella ja Nutivaaran seitsemännellä kierroksella.

Kavalkadin täydentää nykyjoukkueesta Markus Hännikäinen, jonka Kekäläinen nappasi varaamattomana pelaajana kesällä 2015. Tällainen löytö on verrattavissa täysin myöhäisemmän kierroksen onnistuneeseen varaukseen.

Omaa tarinaansa Kekäläisen onnistumisesta varaustilaisuuksissa kertoo myös kevään 2016 AHL-mestaruus. Se todistaa, että syvyyttäkin organisaatiossa on ollut ja on edelleen.

***

Ei ole epäselvää, mikä pää edellä Kekäläinen on remonttiaan tehnyt. Puolustuksessa on jäljellä enää yksi pelaaja helmikuulta 2013. Hänkin on Jack Johnson, jonka rooli on pudonnut valtavasta sopivan suureksi.

Ensiksi sisään ajettiin jo systeemissä valmiina olleet Savard ja Murray. Savard on syntynyt vuonna 1990, ja hän on Johnsonin jälkeen selvästi kokenein Blue Jacketsin alakerrassa. Kun vanhan totuuden mukaan NHL-puolustaja alkaa olla parhaimmillaan 28-vuotiaana, se kuvastaa hyvin Columbuksen pakiston potentiaalia.

Murray on syntynyt vuonna 1993. Nuoruutta edustaa myös kevään 2016 kohuhankinta, NHL-eliittiä jo viime kaudella kolkutellut Seth Jones. Jones on syntynyt vasta vuonna 1994.

Viime kausi oli viimeinen sysäys alakerran remontissa. Sisään ajettiin peräti kolme edelliskesänä varattua puolustajaa, vuonna 1994 syntynyt Nutivaara sekä ysiseiskat, Zach Werenski ja Gabriel Carlsson.

Yhtäkkiä Columbuksella olikin hyvin liikkuva ja etenkin hyvin kiekkoa liikuttava pakisto. Kun samaan aikaan Kekäläinen palkkasi vuosikymmenen St. Louisissa vaikuttaneen Brad Shaw’n puolustajien tueksi valmennusjohtoon, Columbus oli heti joukkueena täysin eri tasolla.

Ei ole missään nimessä sattumaa, että Kekäläinen on painottanut nimenomaan vahvaa pakistoa. Täysin samalla logiikalla rakennettiin myös St. Louis Blues, kun Kekäläinen toimi siellä varatoimitusjohtajana.

Ei ole missään nimessä sattumaa, että Kekäläinen on painottanut nimenomaan vahvaa pakistoa. Täysin samalla logiikalla rakennettiin myös St. Louis Blues, kun Kekäläinen toimi siellä varatoimitusjohtajana. Vielä tänä päivänäkin Bluesin vahvuus on timanttinen pakisto, jonka Kekäläinen jätti sinne perinnöksi.

Nykykiekossa puolustajien merkitys on – jos mahdollista – vielä suurempi kuin kymmenen vuotta sitten. Jos puolustajat eivät saa ajoissa riistoja ja kiekkoa jouhevasti ja varmasti liikkeelle joko jalalla tai syöttämällä, joukkueen hyökkäyspelaaminen kuolee heti alkuunsa.

Kun Columbuksen pakisto remontoitiin nykyiseen muotoonsa, edellytykset pelata John Tortorellan haluamaa terrierijääkiekkoa kasvoivat eksponentiaalisesti. Laatua riittää vielä kärkikuusikon jälkeenkin, sillä nykytilanteessa Scott Harrington ja Markus Nutivaara ovat sen haastajia.

Ei siis ihme, että Kekäläinen oli valmis uhraamaan jopa menestyksen kannalta niinkin kriittisen palasen kuin ykkössentteri Ryan Johansenin saadakseen Seth Jonesin. Sehän ei vaatinut kuin sen, että Wennberg pystyy kasvamaan yhä isompiin saappaisiin.

Ja Wennberg kasvoi – kuten Kekäläisen varaamilla pelaajilla on tapana. Hämmästyttävän usein.

COLUMBUKSEN NYKYJOUKKUEEN RAKENTUMINEN

Alkutilanne 13.2.2013

  • Sergei Bobrovski
  • Jack Johnson
  • Brandon Dubinsky
  • Nick Foligno
  • Cam Atkinson
  • Matt Calvert

Varattuna jo 13.2.2013

  • Joonas Korpisalo (Jokerit)
  • David Savard (AHL)
  • Ryan Murray (WHL)
  • Josh Anderson (OHL)
  • Lukáš Sedlák (QMJHL)
  • Boone Jenner (OHL)

Kekäläisen varauksia

  • Alexander Wennberg (#14) 2013
  • Oliver Björkstrand 2013 (3. kierros)
  • Sonny Milano 2014 (#16)
  • Zach Werenski 2015 (#8)
  • Gabriel Carlsson 2015 (#29)
  • Markus Nutivaara 2015 (7. kierros)
  • Pierre-Luc Dubois 2016 (#3)
  • 2017 ei vielä mitään (ei ensimmäisen kierroksen varausvuoroa)
  • (Kerby Rychel (#19) 2013 -> vaihto Scott Harringtoniin 2016)
  • (Marko Dano (#27) 2013 -> Brandon Saad -kaupassa ulos 2015)

Varaamattomana pelaajana

  • Markus Hännikäinen

Kauppojen kautta

  • Artemi Panarin kesällä 2017 Chicagosta vaihdossa mm. Brandon Saadiin
  • Seth Jones tuli keväällä 2016 Nashvillestä vaihdossa Ryan Johanseniin
  • Zac Dalpe waiver-listalta helmikuussa 2017