Palomäen NHL-kolumni: Shokkisiirto iso mahdollisuus Sami Vataselle – ”Samanlainen urapolku kuin suomalaisella NHL-legendalla”

Sami Vatanen.
Sami Vatanen kaupattiin Anaheim Ducksista New Jersey Devilsiin. Kuva: Peter Joneleit / All Over Press

Scott Stevensin ura päättyi NHL:n työsulkuun vuonna 2004. Samaan aikaan Scott Niedermayerin ura New Jersey Devilsissä tuli päätökseensä. Brian Rafalski viihtyi Devils-paidassa vielä syksyyn 2007 asti, mutta sen jälkeen kävi kutsu Detroit Red Wingsiin.

Rafalski liittyi Devils-paitaan yhden HPK:ssa ja kahden HIFK:ssa vietetyn kauden jälkeen syksyllä 1999. Siitä hetkestä lähtien alkoivat New Jersey Devilsin kultavuodet, sillä niiden viiden kauden aikana, jolloin Stevens, Niedermayer ja Rafalski seuraa yhtä aikaa edustivat, Devils voitti kaksi Stanley Cupia ja hävisi kerran seitsemännessä Stanley Cup -finaalissa.

Niedermayer teki saman tien Anaheim Ducksista voittavan joukkueen ja voitti Stanley Cupin siellä 2007. Rafalski oli viimeinen yksittäinen palanen, jonka Detroit Red Wings tarvitsi palatakseen Stanley Cup -kantaan 2008. Seuraavana vuonna Red Wings meni vielä finaaliin. Nämäkin faktat alleviivasivat, miten hyvistä puolustajista oli kyse.

Devilsin menestys romahti siihen hetkeen, kun kyseinen kolmikko hajosi. Toki se kävi vielä Stanley Cup -finaalissa 2012, mutta se oli vain hetkellinen piristysruiske taantuneen organisaation lähihistoriassa. 2010-luvulla Devilsillä on ollut krooninen puolustajapula.

Kun Paul Martin poistui New Jerseystä kesällä 2010, sen jälkeen Devilsin puolustajien pistepörssi on voitettu toistuvasti reilulla 20 pisteellä. Pohjakosketus tuli – paradoksaalisesti – finaalikaudella 2011-2012, jolloin Adam Larsson oli tehokkain Devils-puolustaja runkosarjassa 18 tehopisteellään!

Kesällä 2016 Edmontoniin kaupattu Larsson onkin ainoa Devilsin 2010-luvun puolustajista, jonka tasoa voi kahteen suuntaan pelattaessa punnita samassa lauseessa Sami Vatasen kanssa. Sen takia Devils oli valmis maksamaan kovan hinnan suomalaispuolustajasta.

Ja sen takia Sami Vatasella on loistava mahdollisuus nostaa itsensä seuraavalle tasolle marraskuun viimeisenä päivänä tapahtuneen pelaajakaupan myötä.

***

Vatanen siirtyi Devils-paitaan ehdollisen kolmoskierroksen varausvuoron kera. Vastakkaiseen suuntaan matkasivat Adam Henrique, Joseph Blandisi ja kolmannen kierroksen varausvuoro ensi kesälle.

Adam Henrique.
Adam Henrique liikkui Anaheimin suuntaan. Kuva: NHL

Anaheimin puolesta kauppa on nopeasti kuitattu. Kun Ryan Kesler, Ryan Getzlaf ja Rickard Rakell ovat yhtä aikaa sivussa, joukkueen hyökkäys- ja etenkin sentterikalusto on liian kapealla. Ducks on rimpuillut alkukauden ihan ok, mutta jotain täytyi tehdä.

Ducksilla on pakistossaan niin paljon laatua, että Vatanen oli mahdollista uhrata. Henriquesta Devils saa väliaikaisen ykkössentterin pahimpaan hätätilanteeseensa. Senkin jälkeen hän pystyy täyttämään saappaat joko kärkiketjujen laitahyökkääjänä tai vaihtoehtoisesti kolmossentterinä. Henrique tuo siinä mielessä vakuuksia lähitulevaisuuteen, sillä nykyisen kolmossentterin Antoine Vermetten sopimus on katkolla.

Siirto oli erityisen huono Ducksin suomalaissentteri Kalle Kossilan kannalta, sillä hänen asemansa Ducksin sentterihierarkiassa putosi. Sitä voi pudottaa myös Blandisi, joka ei ole alkukauden aikana mahtunut pelaamaan Devilsissä, mutta jolla on 68 NHL-ottelun kokemus.

Devilsin tilanne on mielenkiintoinen. John Hynes valmentaa joukkuetta kolmatta kauttaan, ja – kuten kahdella edelliselläkin kaudella – Devilsin syksy on ollut lennokas. Kahdella edellisellä kaudella lento ei ole kestänyt enää keväällä, eikä kovin moni barometri osoita siihen suuntaan nytkään.

Siitä huolimatta pirteää ja luisteluvoimaista jääkiekkoa pelaava Devils on tällä hetkellä jopa tukevahkosti kiinni pudotuspelipaikassa. Vatasen hankkiminen oli ratkaisu, jolla GM Ray Shero näki joukkueen vahvistuvan paitsi pitkässä juoksussa myös tässä ja nyt.

Haaste on Vataselle kova, sillä Henrique pelasi alkukauden aikana kaikista Devilsin hyökkääjistä toiseksi eniten (18.15 ottelua kohden). Vaikka 27-vuotias kanadalainen ei aivan tykkisyksyä pelannutkaan, hän oli valtavan merkityksellinen palanen Devilsin orkesterissa.

Shero tietää, että joukkue heikentyi Henriquen poistumisen myötä merkittävästi. Se tarkoittaa sitä, että hänen laskutoimituksissaan Vatasen täytyy vahvistaa joukkuetta suhteessa enemmän.

Nyt ei puhuta ihan mistään kolmosparin minuuteista. Kun peilaa Devilsin nykypakistoon, ainut tapa, jolla Vatasen hankkiminen on perusteltavissa, on se, että hänestä tulee nopealla aikataululla joukkueen ykköspuolustaja.

Kun puhutaan pudotuspeleihin mielivän joukkueen ykköspuolustajasta, taakka on valtava. Puhutaan käänteentekevästä pelaajasta. Paras esimerkki tämän hetken NHL:ssä on Ottawa Senatorsin Erik Karlsson, joka johdatti joukkueensa viime kaudella maalin päähän Stanley Cupista. Tänä syksynä Karlssonilla on ollut puolikuntoisena vaikeampaa – ja hups, Senators on romahtanut.

Tarkoitus ei ole verrata Sami Vatasta Erik Karlssoniin. Aivan niin hyvä puolustaja hän ei vielä ole. Tarkoitus on Karlssonin esimerkin kautta avata, millainen merkitys joukkueen ykköspuolustajan suoritustasolla voi olla joukkueen menestykseen.

***

Vatanen on pelannut alkukauden aikana keskimäärin 21 minuuttia ja kuusi sekuntia Ducksin takalinjoilla. Se noudattelee viime kausien keskiarvoja. Ja nyt puhutaan Ducksista, jossa laatua muussa pakistossa oli huomattavasti enemmän kuin Devilsissä.

Se tarkoittaa sitä, että hyvin todennäköisesti Shero laskee Vatasen pystyvän pelaamaan paljon isompiakin minuutteja. Devilsin puolustajien peliajat ovat jakautuneet erittäin tasaisesti johtuen siitä, että massasta ei ole noussut yhtään puolustajaa, jota olisi järkevää kuormittaa enempää.

Vatanen tunnetaan tietysti ensisijaisesti kiekollisesta osaamisestaan. Sen ansiosta hän saa takuuvarmasti ison ruudun Devilsin ykkösylivoimassa, johon on asettaa muitakin laadukkaita palasia Taylor Hallista lähtien.

Vatasen pelaajaprofiili on kuitenkin muuttunut NHL-vuosina. Jos saa Randy Carlylen kaltaiselta wanhan liiton luotsilta jatkuvaa vastuuta alivoimalla ja myös shutdown-roolissa, ollaan aika kaukana siitä yksipuolisesta taiturista, joka JYPistä maailmalle lähti.

Jos saa Randy Carlylen kaltaiselta wanhan liiton luotsilta jatkuvaa vastuuta alivoimalla ja myös shutdown-roolissa, ollaan aika kaukana siitä yksipuolisesta taiturista, joka JYPistä maailmalle lähti.

26-vuotias jyväskyläläinen ei edelleenkään ole kaukalon vahvin pelaaja, joka heittelee vastustajia katolleen vaihdosta toiseen. Hänen puolustuspelitaitonsa kumpuavat ennen kaikkea liikkeestä, sijoittumisesta ja kyvystä riistää kiekkoja oveluudellaan.

Vatasen täytyy olla jatkuvasti tilanteen päällä, jotta hän ei joudu koko ajan kamppailemaan. Ja ennen kaikkea kiekollisen pelaamisen täytyy olla koko ajan niin varmaa, että yllättäviä tilanteita tulee mahdollisimman vähän vastaan.

Vatasen urapolku muistuttaa siinä mielessä suomalaisen NHL-legendan Kimmo Timosen vastaavaa. Pienikokoisesta taitopelaajasta on hiljalleen kehittynyt luotettava yleispuolustaja.

Timonen oli aikanaan NHL:n parhaiten palkattu puolustaja, joka pystyi pimentämään vastustajan ykköstähtiä Sidney Crosbysta lähtien NHL:n pudotuspeleissä ja pelaamaan siinä sivussa toistuvasti yli 40 tehopisteen kausia.

Vatanen ei ole vielä ihan sen tason pelaaja, mutta nyt on otettu taas askel siihen suuntaan. Nyt hänellä on alusta, jossa häneltä suorastaan edellytetään kasvamista tämänkaltaisiin saappaisiin – mitä pikemmin, sen parempi.

Hyvää tilanteessa on se, että Vatanen on saanut rauhassa mukautua NHL-vauhtiin koko kesän ja alkusyksyn vaatineen toipumisjakson jälkeen. Kun alla on tältä syksyltä jo 15 peliä, optimaalinen pelivire alkaa olla hyppysissä.

Sitä tarvitaan, sillä nyt on tarjolla uudenlaista ruutua. Nyt on iso mahdollisuus ottaa seuraava askel kohti NHL:n absoluuttista eliittiä.