Palomäen NHL-kolumni: Patrik Laineen kohdalle osui lottovoitto – Winnipeg Jets kasvoi isoksi yhdessä yössä!

Patrik Laine.
Patrik Laine. Kuva: Europhoto / Jukka Rautio

Olihan matsi! Winnipeg Jets johti kotonaan Nashville Predatorsia vastaan 3-1 ja 5-3, mutta Predators kipusi viimeisen kymmenen minuutin aikana rinnalle ja ohi. Vierasvoitto kirjattiin maalein 6-5, ja kuin kirsikaksi kakun päälle voiton ratkaisi siirtotakarajalla joukkueeseen Chicago Blackhawksista kaapattu Ryan Hartman.

Ilta Winnipegissä vain alleviivasi, minkä takia Nashville Predators on läntisen konferenssin ykkössuosikki. Sen pelitapa luottaa maalipaikkoja niin monella eri tavalla, että edes kahden maalin tappioasema viimeiselle kympille lähdettäessä toista huippujoukkuetta vastaan ei ole liikaa.

Se ei kuitenkaan ole sinänsä uutinen. Se sen sijaan on uutinen, että Winnipeg Jets on kovaa vauhtia nousemassa samalle tasolle. Vaikka sille jäi trilleristä lopulta lyhyt tikku käteen, ottelun ensimmäinen 50-minuuttinen oli hyytävä myrskyvaroitus koko muulle NHL:lle.

Jets nimittäin ilmoittautui tosissaan mukaan Stanley Cup -taisteluun siirtotakarajalla. Ensin teoriassa, ja Predators-ottelun esityksellään käytännössä.

***

Jotta ymmärretään Winnipeg Jetsin nykytilaa, täytyy ymmärtää historiaa. Vaikka teoriassa historia alkaa Atlanta Thrashersina 2000-luvun taiteesta, käytännössä se alkaa kesäkuusta 2011. Silloin tuli paitsi muutto Atlantasta Winnipegiin myös Kevin Cheveldayoff GM:n paikalle.

Tyler Myers.
Tyler Myersin hankkiminen oli Kevin Cheveldayoffin ensimmäinen – ja pitkään ainoa – merkittävä hankinta. Kuva: NHL

Sen jälkeen Jetsiä on rakennettu äärimmäisellä kärsivällisyydellä. Harha-askeleet ovat olleet vähissä, koska Cheveldayoff on tehnyt jokaisen liikkeensä joukkueen pitkäaikainen etu mielessä. Käytännössä ainoa mullistava peliliike nähtiin kaudella 2014-2015, jolloin Jets hankki isolla – ja onnistuneella – pelaajakaupalla Tyler Myersin, Joel Armian, Brendan Lemieux’n ja Drew Staffordin Buffalo Sabresista.

Nykyjoukkueessa on vielä myös muutama jäänne Thrashersin ajoilta: Dustin Byfuglien, Tobias Enström, Bryan Little ja Blake Wheeler. Muuten Jetsin nykyrunko on koottu varaamalla vuodesta toiseen järkevästi ja johdonmukaisesti.

Mark Scheifele ja Adam Lowry 2011. Jacob Trouba ja Connor Hellebuyck 2012. Josh Morrissey, Nic Petan ja Andrew Copp 2013. Nikolaj Ehlers 2014. Kyle Connor ja Jack Roslovic 2015. Patrik Laine 2016. Hudit ovat olleet ykköskierroksella harvassa, minkä lisäksi Cheveldayoffin johtama seurajohto on löytänyt hyviä pelaajia myöhemmilläkin kierroksilla.

Cheveldayoff on koko 2010-luvun odottanut hetkeä, jolloin tämä runko on valmis. Sen hetken piti koittaa jo viime kaudella, mutta vielä oli oppirahoja maksamatta. Tällä kaudella meno on – päävalmentaja Paul Mauricen tekemien muutosten myötä – ensimmäisen kahden kierroksen jälkeen ollut vakuuttavaa.

Kun näin on, Cheveldayoff uskalsi painaa liipaisimesta. Ensimmäisen kierroksen varausvuoro, lupaava laitahyökkääjä Erik Foley ja ehdollinen neljännen kierroksen varausvuoro olivat uhrattavissa, kun St. Louis Bluesin konkarisentteri Paul Stastny oli valmis varta vasten hylkäämään kauppaamisen estävän pykälän sopimuksestaan päästäkseen kevään ajaksi Winnipegiin.

Siirto näytti heti paperilla hyvältä. Stastny oli kuin puuttuva palanen keskushyökkääjäpalettiin Mark Scheifelen ja Bryan Littlen rinnalla. Yön ottelussa Nashville Predatorsia vastaan saatiin vahva viite siihen suuntaan, että yhtälö toimii myös käytännössä.

***

Stastny istutettiin odotetusti Ehlersin ja Laineen väliin. Kyle Connor ja Blake Wheeler jatkavat Mark Scheifelen laidoilla, Mathieu Perreault ja komeaa läpimurtoa tekevä Jack Roslovic Bryan Littlen laidoilla. Nelosketjukin on NHL-standardeilla kova: Matt Hendricks, Andrew Copp ja Joel Armia. Särkymävaraakin on taustalla.

Nikolaj Ehlers.
Nikolaj Ehlers on tuttu näky Patrik Laineen ketjusta. Kuva: NHL

Kuin kertalaakista Jetsin ketjupaletti asettui uomiinsa. Vaikka vastus oli niin eliittiluokkaa kuin tällä hetkellä on mahdollista saada, Jets pystyi vastaamaan pelillisesti haasteeseen. Vaikka kiekollisen pelaamisen ohjenuorana on tällä kaudella ollut riskittömyys, vahvalla kokoonpanotasapainolla päästiin ajoittain erittäin jouhevaan pelaavuuteen. Se taas heijastui luonnollisesti myös riistopelin laatuun.

Laine on paukutellut tällä kaudella jo 31 maalia, mutta näistä maaleista peräti 16 on tullut ylivoimalla. Koko kauden aikana Laine ei ole päässyt odotettuun tuottavuuteen tasaviisikoin pelattaessa. Iso syy tähän on ollut se, että toimivaa ketjukokonaisuutta ei ole Jetsin pelottavimman aseen ympärille saatu rakennettua.

Kun Stastny tuli kaverusten keskelle, palaset loksahtivat nopeasti paikoilleen. Stastny on älykäs kahden suunnan sentteri, jonka nopeus – sekä jalkojen että ajatuksen tasolla – riittää pelaamaan nopeaa kiekollista yhteistyön jääkiekkoa. Laine ja Ehlers saivat heti jouhevammin ja ennen kaikkea säännöllisemmin kiekkoa vauhtiin, jolloin he molemmat ovat vaarallisimmillaan.

Ennen kaikkea Stastnyn vahvuus on kiekollinen suoritusvarmuus. Hän tunnistaa, missä tilanteissa riskikertoimia pitää säätää alemmas. Se on kyky, jonka kanssa Ehlers ja varsinkin Laine yhä tekevät töitä, joten Stastny tuo myös vakuuksia pelaamiseen.

Muuten Laine on tehnyt tällä kaudella suuren vaikutuksen kypsyydellään kaukalossa. Vaikka pelaaminen tasaviisikoin ei ole ollut järin tuottavaa, hän on osoittanut kärsivällisyyttä pelata nöyrästi joukkueen eteen. Edelleen hän tekee vähän ylioptimistisia ratkaisuja kiekollisena ja kiekottomana, mutta paljon harvemmin kuin viime kaudella.

Stastnyn saaminen rinnalle ja nopea yhteistyön löytyminen oli kuin palkinto Laineen nöyryydestä. Stastnyn debyytin pohjalta on turvallista olettaa, että tämä ketju pysyy yhdessä – ja tekee väistämättä myös tulosta viidellä viittä vastaan. Laine on jo valmiiksi hyvässä flow-tilassa, sillä Predators-ottelun kahden syöttöpisteen myötä hän on tehnyt tehot 6+5 kuuteen viimeisimpään otteluun.

***

Winnipegin ylivoima on takonut kovaa tulosta läpi kauden, mutta Stastnyn mukaantulo teki pelottavasta ykkösylivoimasta vielä vaarallisemman. Jos joku palanen viisikosta oli vielä parannettavissa, se oli maalin edessä häärännyt Kyle Connor. Nyt hänet korvattiin Stastnylla.

Paul Stastny.
Paul Stastny löysi paikkansa heti myös ykkösylivoimalta. KUva: NHL

32-vuotias amerikkalaissentteri on vahva vääntäjä, jolla on hyvät kädet. Syöttö Mark Scheifelen maaliin oli erinomainen osoitus siitä, millaisia uusia ulottuvuuksia Stastny Jetsin ykkösylivoimalle – väkivahvan maalineduspelaamisen lisäksi – tuo.

NHL:ssä jo yli 800 ottelua pelannut Stastny tarjoaa myös kätisyysvaihtoehdon leftin pelaajana. Vaikka rightin pelaajat Byfuglien, Laine, Wheeler ja Scheifele ovat oppineet tällä kaudella tekemään tulosta optimaalisen kätisyyden puuttumisesta huolimatta, Stastny tuo lisää vaihtoehtoja.

Yhdestä ottelusta ei vielä kannata vetää pitkälle meneviä johtopäätöksiä, mutta tässä tapauksessa Stastnyn ja Jetsin avioliitto lähti liikkeelle oikeastaan juuri niin kuin saattoi ajatella. Se, jos mikä, lupaa kanadalaisjoukkueelle hyvää.

Jos jotain voi päätellä hymystä, joka koristi Stastnyn ja hänen ketjukaveriensa kasvoja debyyttiottelussa, vastustajien on syytä olla varuillaan. Odotettavissa nimittäin on, että seuraavan kuukauden aikana vauhti vain kiihtyy.

On todennäköistä, että Patrik Laineen kohdalle osui lottovoitto.