Palomäen NHL-kolumni: Patrik Laine vain jäävuoren huippu – Winnipeg Jetsin hurjan menestystarinan takana yksi syy ylitse muiden

Patrik Laine.
Patrik Laine varattiin numerolla kaksi, mutta muuten Winnipeg Jets on tehnyt löytönsä isommilla numeroilla NHL:n varaustilaisuuksissa. Kuva: JUkka Rautio / Europhoto

Ennen tätä kautta Winnipeg Jets ei ollut voittanut ainuttakaan pudotuspeliottelua NHL:ssä. Keväällä 1999 toimintansa Atlanta Thrashersin nimellä aloittanut organisaatio oli ylipäätään esiintynyt pudotuspeleissä vain kahdesti (Atlantassa 2007 ja Winnipegissä 2015).

Koko aika Atlantassa oli tuhoon tuomittua. Thrashers pääsi varaamaan erittäin usein ensimmäisten joukkueiden joukossa, mutta vaikka haaviin tarttui kärkivarauksilla Kari Lehtosen, Ilja Kovaltšukin ja Dany Heatleyn tasoisia supertalentteja, organisaatiosta ei missään vaiheessa tullut menestyvää.

Ongelmien juurisyykin oli selvä: omistuspohjalla ei ollut aitoa kiinnostusta tehdä joukkueesta menestyvää. Sekä Time Warner että myöhemmin omistuspohjan itselleen hankkinut Atlanta Spirit omistivat Atlantassa myös NBA-seura Hawksin, ja Thrashers oli lähinnä välttämätön paha yhtälössä, jotta Philips Arenalle saatiin riittävästi käyttöä.

Urheilupuoleen alkoi tulla systemaattisuutta vasta kesällä 2011, kun Thrashers siirtyi True North Sports & Entertainmentin omistukseen. Samalla organisaatio siirrettiin Winnipegiin, ristittiin Jetsiksi ja GM:n paikalle palkattiin Chicago Blackhawksin menestysvuosia rakentamassa ollut Kevin Cheveldayoff.

Sen jälkeen kehitys on ollut hidasta ja varmaa. Kun tällä hetkellä Winnipeg Jetsiä kaukalossa seuraa, Cheveldayoffin kädenjälki näkyy huimalla tavalla.

***

Cheveldayoff tunnetaan erittäin kärsivällisenä seurajohtajana. Vaikka hän aloitti pestissään jo kesällä 2011, ensimmäisen pelaaja pelaajasta -vaihtokauppansa hän teki vasta helmikuussa 2015. Tuolloin Jetsiin liittyivät megakaupassa puolustaja Tyler Myers sekä hyökkääjät Joel Armia, Brendan Lemieux ja Drew Stafford. Buffaloon lähtivät maalivahti Jason Kasdorf, puolustaja Zach Bogosian ja hyökkääjä Evander Kane.

Tyler Myers.
Tyler Myers oli Kevin Cheveldayoffin ensimmäinen hankinta pelaajakaupan kautta. Kuva: NHL

Myers ja Armia ovat tärkeitä pelaajia nykyjoukkueessa. Myös Lemieux on yhä organisaatiossa mukana, ja tämänkin kauden aikana hän on NHL-otteluita vyölleen saanut. Sabresin menestys on ollut umpisurkeaa ennen ja jälkeen ison kaupan.

Myersin ja Armian lisäksi nykyjoukkueesta ainoastaan Paul Stastny ja Joe Morrow ovat saapuneet Winnipegiin pelaajakaupan kautta. Molemmat saapuivat tämän vuoden siirtotakarajalla. Cheveldayoff ei todellakaan ole tehnyt pelaajakauppoja lämpimikseen, vaan harkiten.

Cheveldayoff ei ole riehunut vapailla markkinoillakaan. Sitä kautta Jetsin nykyjoukkueeseen ovat liittyneet ainoastaan monivuotinen runkopelaaja, aikanaan Olli Jokisen korvaajaksi hankittu Mathieu Perreault sekä viime kesänä joukkueeseen liittyneet Steve Mason ja Matt Hendricks.

Organisaation täyskäännöksestä ei voi kiitellä Thrashersin ajoilta jäänyttä perintöäkään. Toki Blake Wheeler, Dustin Byfuglien, Bryan Little, Tobias Enström ja Ben Chiarot ovat isoja palasia tämän kauden menestyksessä, mutta pohja menestykselle on sittenkin muualla.

***

Kun katsoo Cheveldayoffin varaushistoriaa, mykistyy. Jos ottaa menneen kesän pois laskuista (kukaan ei ole vielä ehtinyt NHL:ssä debytoida), Cheveldayoff on pystynyt tuomaan keskimäärin kaksi uutta pelaajaa joukkueeseen per varaustilaisuus.

Mark Scheifele.
Mark Scheifele oli Kevin Cheveldayoffin ensimmäinen varaus Winnipegiin. Kuva: NHL

Trendi alkoi heti Cheveldayoffin ensimmäisestä varaustilaisuudesta, jossa Jets nappasi nykyiset ykkös- ja nelossentterinsä Mark Scheifelen ja Adam Lowryn. Seuraava vuonna huudettiin avainpuolustaja Jacob Trouban ja ykkösmaalivahti Connor Hellebuyckin nimet.

Lista jatkuu yhtä vakuuttavana: profiiliaan isosti nostanut shutdown-puolustaja Josh Morrissey, tärkeä roolihyökkääjä Andrew Copp, Patrik Laineen tutkapari Nikolaj Ehlers, ykkösketjun täydentänyt Kyle Connor, kovaa nousua tekevä Jack Roslovic ja sokerina pohjalla tietysti Patrik Laine.

Edellä mainittujen avainpelaajien lisäksi NHL:ssä on esiintynyt lukuisia Cheveldayoffin omia varauksia. Jonkinlaisena huippukohtana voi pitää vuotta 2013, sillä siitä varaustilaisuudesta peräti kuusi edelleen organisaatiossa jatkavaa pelaajaa on esiintynyt NHL:ssä.

Lähtökohtaisesti NHL-joukkue on aina epäonnistunut, jos ykköskierroksen varaus epäonnistuu. Toistaiseksi Cheveldayoffin ykköskierroksella varaamista pelaajista ainoastaan Laineen imussa kesällä 2016 varattu puolustaja Logan Stanley ja menneenä kesänä numerolla 24 varattu Kristian Vesalainen eivät ole onnistuneet NHL:ään murtautumaan. Ja heilläkin on vielä hyvin aikaa.

Hudit ovat todella vähissä. Päinvastoin, Jets on onnistunut vahvistamaan ydinrunkoaan tähän mennessä joka vuosi Cheveldayoffin aikana.

Ykköskierroksen jälkeen varaustilaisuus on aina vähän arpapeliä, kun puhutaan noin 18-vuotiaista pelaajista. Jos myöhemmillä kierroksilla tulee osumia edes silloin tällöin, voidaan puhua onnistumisesta.

Cheveldayoff voi ruksia myös tämän kohden. Adam Lowry löytyi kolmannella kierroksella, Connor Hellebuyck viidennellä, Andrew Copp neljännellä ja niin edelleen. Heidän lisäkseen muun muassa viidennellä kierroksella varattu Tucker Poolman ja vasta seitsemännellä kierroksella löydetty Sami Niku tekevät kovaa vauhtia tuloaan Jets-puolustukseen.

***

Winnipeg Jets on kaikin tavoin malliorganisaatio siinä, miten joukkuetta 2010-luvun NHL:ssä kuuluu rakentaa. Toki tällä kaudella nähty nousu huipulle on antanut odottaa itseään, mutta taustalla on ollut muita syitä. Menestymisen kulttuuri on rakentunut pala palalta ja toimintatapa toimintatavalta.

Huomattavaa Jetsin kohdalla on ennen kaikkea se, että se ei ole saavuttanut menestystään ”tankkaamalla” varaustilaisuuksia varten. Ainoastaan kesällä 2016 Jetsiä potkaisi onni, kun se voitti varaustilaisuuslotossa numeron kaksi, jolla se nappasi Patrik Laineen.

Laineesta on toki kasvamassa (tai oikeastaan on kasvanut jo) käänteentekevä pelaaja, mutta hän on sittenkin vain kirsikka kakun päällä. Vaikka Jetsiltä ottaisi Laineen pois, runko on niin vahva, että se taistelisi tosissaan Stanley Cupista jo nyt.

Josh Morrissey.
Josh Morrissey on nostanut profiiliaan isosti tämän kevään pudotuspeleissä. Kuva: NHL

Scheifelen Jets nappasi numerolla seitsemän. Trouban varausnumero oli yhdeksän, Morrisseyn 13, Ehlersin yhdeksän, Connorin 17 ja Roslovicin 25. Ei Jets ole päässyt mitään ilmiselviä tapauksia poimimaan – Lainetta lukuun ottamatta.

Lähes poikkeuksetta Jets on onnistunut varaustilaisuuksissa paremmin kuin valtaosa ennen heitä ykköskierroksella varanneet seurat. Esimerkiksi Ehlers on tehnyt kolmanneksi eniten tehopisteitä vuonna 2014 varatuista pelaajista. Muiden kohdalla mittarit eivät ole niin selviä, mutta vaikkapa Hellebuyckin tai Morrisseyn ottaisi moni NHL-joukkue aiemmin, jos kesän 2013 varaustilaisuus käytäisiin nyt uudestaan.

Jets saakin näyttämään naurettavilta puheet tiettyjen NHL-organisaatioiden epäonnesta varaustilaisuuslotoissa. Etunenässä Buffalo Sabresin ja Vancouver Canucksin kohdalla on puhuttu viime vuosina tiuhaan siitä, että onni ei vain potkaise. Sabres voitti tänä vuonna Rasmus Dahlin -loton, mutta monena vuonna se on menettänyt asemiaan.

Jos Jets onnistuu toistuvasti löytämään käänteentekeviä pelaajia numeroilla 7-25, miten ihmeessä se on muille niin hankalaa? Vaikka Sabres ja Canucks ovat olleet ”epäonnekkaita”, he ovat silti päässeet useimmiten varaamaan ennen Jetsiä.

Voisiko sittenkin olla, että syy on ennemmin osaamattomuudessa kuin onnessa? Kun osaa, ei tarvitse toivoa tai haihatella.

Miten kesällä 2011 Winnipeg Jetsin GM:n pestissä aloittanut Kevin Cheveldayoff on nykyjoukkueensa rakentanut (huomioon on otettu pelaajat, jotka ovat pelanneet vähintään yhden pudotuspeliottelun tänä keväänä)?

Omia varauksia/varaamattomana hankittuja

  • Mark Scheifele (#7 2011)
  • Adam Lowry (#67 2011)
  • Jacob Trouba (#9 2012)
  • Connor Hellebuyck (#130 2012)
  • Josh Morrissey (#13 2013)
  • Andrew Copp (#104 2013)
  • Tucker Poolman (#127 2013)
  • Nikolaj Ehlers (#9 2014)
  • Kyle Connor (#17 2015)
  • Jack Roslovic (#25 2015)
  • Patrik Laine (#2 2016)
  • Brandon Tanev (varaamaton, sopimus 2016)

Lisäksi varauksia, jotka ovat esiintyneet Jetsin riveissä vähintään yhdessä NHL-ottelussa ja ovat yhä organisaatiossa: Nic Petan (#43 2013), Eric Comrie (#59 2013), J.C. Lipon (#91 2013), Chase De Leo (#99 2014), Nelson Nogier (#101 2014) ja Sami Niku (#198 2015)

Pelaajakaupan kautta

  • Paul Stastny (St. Louis Bluesista 26.2.2018)
  • Tyler Myers (Buffalo Sabresista 11.2.2015)
  • Joel Armia (Buffalo Sabresista 11.2.2015)
  • Joe Morrow (Montréal Canadiensista 26.2.2018)

Vapaana agenttina

  • Mathieu Perreault (1.7.2014)
  • Steve Mason (1.7.2017)
  • Matt Hendricks (27.8.2017)

Jäänteitä Atlanta Thrashersin ajoilta

  • Blake Wheeler
  • Dustin Byfuglien
  • Bryan Little
  • Tobias Enström
  • Ben Chiarot