Palomäen NHL-kolumni: Päättötodistus NHL-maailman kovimmasta korkeakoulusta – näin syntyi Kasperi Kapasen sankaritarina

Kasperi Kapanen.
Kasperi Kapanen on kulkenut pitkän ja kivisen tien päästäkseen tähän pisteeseen. Kuva: Gerry Angus / All Over Press

Eletään tammikuun loppua 2009. Media ja kannattajat Detroitissa odottavat malttamattomana, koska Darren Helm kutsutaan jälleen Detroit Red Wingsin mukaan.

Edellisenä keväänä luisteluvoimainen ja kovaa taklaava Helm on pelannut erittäin vahvat pudotuspelit. Rooli nelosketjussa ei sinänsä ollut suuri, mutta Helm hoiti sen vakuuttavasti. Sitä kautta hän oli yksi merkittävä lenkki Red Wingsin voittaessa toistaiseksi viimeisimmän Stanley Cupinsa.

Kevät ei kuitenkaan enää merkinnyt mitään seuraavan syksyn harjoitusleirillä. Kautta 2008-2009 on pelattu jo nelisen kuukautta, mutta Helm on pelannut vasta kolme NHL-ottelua – kaksi lokakuussa ja yhden marraskuussa.

Koko helmikuun Helm pääsee loukkaantumisten takia pelaamaan Red Wingsin paidassa, mutta vielä ennen pudotuspelien alkua tie vie takaisin AHL-joukkue Grand Rapids Griffinsiin. Koko kaudella Helmille kirjataan vain 16 ottelua NHL:n runkosarjassa.

Kun pudotuspelit alkavat, Helmin rooli on jälleen kiveen hakattu. Peliesitykset nelosketjun keskellä ovat jälleen vahvat, ja Red Wings pääsee voiton päähän Stanley Cupista.

Seuraavalla kaudella Helmin ei enää tarvitse AHL:ään lähteä. Kanadalaissentteri pelaa vielä tänä päivänäkin Red Wingsissä, vaikka vakavat loukkaantumiset ovat hidastaneet kehitystä. Ikää on 31 vuotta, ja sopimus ulottuu kevääseen 2021 asti.

Se kuitenkin Darren Helmistä. Hän ei ole tämän tarinan päähenkilö. Hän tuo tähän artikkeliin vain perspektiiviä – perspektiiviä siitä, että Kasperi Kapasen kolme vuotta kestänyt kova koulu Toronto Maple Leafsissa ei ole mitenkään ainutlaatuinen.

***

Kasperi Kapasen maailma mullistui kesällä 2015. Hän oli vasta ehtinyt vetää viimeisen KalPa-kautensa jälkeen ensipiirtonsa AHL-jäille Pittsburgh Penguinsin organisaatiossa, kun hänet jo kaupattiin Phil Kessel -kaupan yhteydessä Toronto Maple Leafsiin.

Phil Kessel.
Phil Kessel siirtyi Pittsburghiin, kun Kasperi Kapanen kaupattiin Torontoon. Kuva: NHL

Sillä hetkellä Kapanen tuskin sitä tiesi, mutta se ei ollut edes radikaalein muutos hänen urallaan kyseisenä kesänä. Vielä isompi muutos oli itse asiassa tapahtunut jo parisen kuukautta aiemmin, kun Toronto Maple Leafs oli nimittänyt uudeksi päävalmentajakseen Mike Babcockin.

Babcock oli alkukesällä 2015 NHL:n himoituin vapaa agentti. Detroit Red Wingsin ja Kanadan maajoukkueen peräsimessä maailman arvostetuimmaksi jääkiekkovalmentajaksi noussut Babcock sai valita uuden työpaikkansa.

Samalla Babcock sai valita myös sen, mihin hän valmennusfilosofiansa ja työskentelytapansa juurruttaa. Valinta kohdistui Toronto Maple Leafsiin, jossa oli jo vähän aiemmin valta annettu toiselle detroitilaisittain ajatelleelle kovalle jääkiekkomiehelle, Brendan Shanahanille.

Babcock ei olisi noussut jääkiekkomaailman ykkösnimeksi, jos hän olisi valmentajana wanhan liiton valmentaja. Hänessä on kuitenkin elementtejä, jotka ovat perua menneiltä vuosikymmeniltä. Ehdottomuus on sana, jolla Babcockia usein kuvaillaan. Vaatimustaso on toinen.

Kun tällainen valmentaja saa valmennettavakseen pelaajan, joka oli tottunut Suomessa siihen, että lahjakkuus oli tarkoittanut läpi junioriuran myös satunnaisia mahdollisuuksia kellumiseen, oli povattavissa kasvukipuja. Mutta se oli paras mahdollinen asia Kasperi Kapaselle.

Ensimmäinen kausi vielä opeteltiin. Maple Leafs halusi olla – maksimoidakseen mahdollisuutensa Auston Matthewsin varaamiseen – kaukalossa mahdollisimman huono, joten organisaation kirkkaimpia lupauksia ei päästetty lähellekään NHL-kaukaloita kuin vasta ihan runkosarjan loppusuoralla. Kapanen pelasi yhdeksän NHL-ottelua, eikä tehnyt niissä minkäänlaista vaikutusta Babcockiin.

***

Syksyllä 2016 Kapasella itsellään oli kovat odotukset, kun tiedossa oli, että Maple Leafs tekee kertarysäyksellä hurjan nuorennusleikkauksen. Pettymyksekseen kuopiolainen sai kuitenkin huomata, että hän ei lukeutunut niiden kahdeksan tulokaspelaajan joukkoon, jotka Maple Leafs kerralla ajoi sisään.

Syksyn ja talven mittaan ilmassa oli arveluttavia merkkejä, kun Kapanen totesi julkisestikin, että pitää itseään NHL-tason pelaajana. Tulosta AHL:ssä syntyi kovaan tahtiin, mutta asiaa ylöspäin ei ollut. Kun kaiken lisäksi Maple Leafs vielä pelasi jännittävää ja myös hämmästyttävän tuloksekasta jääkiekkoa, vuonna 1996 syntyneen huippulupauksen kärsivällisyyttä koeteltiin.

Vihdoin maaliskuun lopussa Kapasen kärsivällisyys palkittiin, kun käsky kävi ylös. Kapanen oli niin nälkäinen, että kun ovi aukesi raolleen, hän nappasi kahvasta kiinni ja repäisi oven auki. Rooli löytyi nelosketjun laidalta – paikalta, jolla Kapasta ei koskaan kuviteltu nähtävän – mutta ei haitannut.

Kapanen teki niin väkevästi töitä kahteen suuntaan Brian Boylen ja Matt Martinin rinnalla, että Babcockilla ei ollut muuta mahdollisuutta kuin pitää hänet kokoonpanossa. Kapanen palkitsi luottamuksen olemalla joukkueensa parhaita pelaajia ensimmäisen pudotuspelikierroksen ottelusarjassa Washington Capitalsia vastaan. Kausi päättyi kuudessa ottelussa, mutta Kapanen oli jättänyt jälkensä.

Darren Helm.
Darren Helm tietää, miltä Kasperi Kapasesta on tuntunut eri vaiheissa Mike Babcockin korkeakoulua. Kuva: NHL

Vieläkö muistat Darren Helmin? Tässä kohtaa artikkelia polut risteävät. Aivan samalla tavalla kuin Helmillä vajaa vuosikymmen sitten Babcockin valmentamassa Detroit Red Wingsissä, myös Kapasen tie vei vahvan pudotuspelikevään jälkeen seuraavana syksynä farmiin. Taas on koeteltu kärsivällisyyttä.

Syy on tietysti ensisijaisesti siinä, että Kapanen on ollut helppo laittaa AHL:ään sopimusteknisistä syistä – aivan kuten oli myös Helm Detroitissa syksyllä 2008. Vähintään yhtä merkittävä syy on kuitenkin ollut kasvatuksellinen. Babcockin valmentamissa joukkueissa mitään ei saa ilmaiseksi, tai edes halvalla.

Koko ajan odotusarvo on ollut, että viimeistään pudotuspeleissä – kun palkkakatto ei enää rajoita joukkueiden tekemistä – Kapanen saa mahdollisuutensa, mutta odottavan aika oli pitkä. Kapanen pääsi syyskaudella pelaamaan vain kuusi ottelua.

Tammikuun lopulla paikka ylhäältä vihdoin avautui, ja Kapanen paiskasi taas oven kertarysäyksellä auki. Sen jälkeen Nikita Soshnikov on kaupattu jo pois tieltä, ja kokeneella Martinilla on ollut vaikeuksia mahtua pelaamaan. Kapanen on ensimmäistä kertaa urallaan voinut sanoa kuuluvansa NHL-joukkueen vakiokokoonpanoon, eikä se tilanne ole näillä näkymin muuttumassa mihinkään.

***

Kun näkee numeron 24 nykyään NHL-kaukalossa, häntä ei uskoisi siksi samaksi pelaajaksi, joka Suomesta aikoinaan lähti. Sitä joka toiseen vaihtoon syttyvää, oman arvonsa tuntevaa tuittupäätä ei enää ole olemassa.

Nykyisin Kasperi Kapanen vetää jokaisessa vaihdossaan kuin se olisi hänen viimeinen mahdollisuutensa. Vaistot vievät yhä hyökkäyssuuntaan, mutta ei enää puolustuspelaamisen kustannuksella. Kapasen nykyinen pelaajaminä on ylpeä siitä, että hän kelaa vauhdilla omaan päätyyn ja karvaa raivopäisen luistelun jälkeen kiekon omalle joukkueelleen.

Kasperi Kapanen.
Kasperi Kapasesta on kuoriutunut luotettava joukkuepelaaja, jota käytetään shutdown-roolissa. Kuva: NHL

Kapaselle ei ole minkäänlainen ongelma se, että hän aloittaa kaksi kertaa useammin vaihdot omasta päädystä kuin vastustajan päädystä. Kapaselle ei ole minkäänlainen ongelma sekään, jos samassa ketjussa pelaa Dominic Mooren tai Leo Komarovin tapaisia pelaajia, joiden olemassaolo perustuu noin 90-prosenttisesti maalinestopelaamiseen.

Ongelma ei ole sekään, että käsky käy laatikkoon vastustajan pelatessa ylivoimaa. Itse asiassa Kapasesta on tullut nopealla aikataululla erinomainen alivoimapelaaja, eikä se ole edes yllättävää. Niin käy hämmästyttävän usein, kun hyökkäysorientoitunut pelaaja säätää nuppeja päässään alivoima-asentoon. Heillä kun sattuu olemaan luontainen kyky hahmottaa, mitä ylivoimaviisikko yrittää.

Kapanen täyttää suurella ylpeydellä roolin, jossa ensisijainen tehtävä on estää vastustajan maalinteko. Jos sen jälkeen pystyy vielä käyttämään NHL:n nopeimpiin kuuluvia jalkoja luodakseen jotain hyökkäyssuuntaan, mikäs sen mukavampaa. Se ei kuitenkaan määrittele enää Kapasta pelaajana.

”Sanoin Kasperille, että tämä on tapa, jolla tulet pelaamaan NHL:ssä. Et pelaa ylivoimalla, joten parasta miettiä keinoja, miten olet joukkueelle tärkeä”, Mike Babcock totesi Sportsnetille helmikuun alussa.

Voiko hienommin valmentajan huutoon vastata? Kolmen vuoden koulu on ollut kova, mutta taatusti myös palkitseva. Kuten Darren Helm kevään 2009 jälkeen, myös Kapanen voi onnitella itseään Mike Babcockin korkeakoulun päättötodistuksesta.

Sen myötä Kasperi Kapanen voi vihdoin tituleerata itseään NHL-pelaajaksi. Se, jos mikä, on sankaritarina.