Palomäen NHL-kolumni: NHL-sensaatio tanskalaiseen tapaan – eli miksi NHL:n suurin mestarisuosikki on ahtaassa raossa?

Lars Eller.
Lars Eller on tehnyt väkevää jälkeä Tampa Bay Lightningia vastaan. Kuva: Del Mecum / All Over Press

Tanskan sankariteot historiallisissa MM-kotikisoissaan päättyivät tiistai-iltana, kun tappio Latvialle esti juuttien etenemisen puolivälierävaiheeseen. Se ei suinkaan tarkoittanut jääkiekkokauden kansallisen merkittävyyden päättymistä.

Yksikään tanskalainen pelaaja ei ole voittanut Stanley Cupia. Ennen tätä kevättä Jannik Hansen (Vancouver Canucksin riveissä kesällä 2011) on itse asiassa ainoa tanskalainen, joka on esiintynyt edes Stanley Cupin finaalissa.

Tänä keväänä ehdokkaita on jäljellä jopa kaksi, vaikka jatkossa NHL:n pudotuspeleissä on enää neljä joukkuetta. Nikolaj Ehlers janoaa menestystä Winnipeg Jetsin riveissä, Lars Eller Washington Capitalsin riveissä.

Eller yrittää rikkoa lasikattoa paitsi tanskalaisena myös Capitals-pelaajana. Jo vuosikymmenen NHL:n runkosarjakamppailujen kärjessä viihtynyt Capitals on jo nyt lähempänä Stanley Cupia kuin kertaakaan seurahistorian merkittävimmän ajanjakson aikana.

Tänä keväänä sekä Capitals että Eller ovat olleet tilanteessa, jossa venymistä vaaditaan. Tähän mennessä molemmat ovat vastanneet huutoon.

***

Capitals lähti pudotuspeleihin varsin pienin ulkopuolisin odotuksin. Konsensus ympäri NHL-maailman oli se, että Capitalsin paras mahdollisuus oli vuosi sitten. Joukkue heikkeni viime kauden jälkeen, eikä runkosarja ollut totuttua lentoa, vaikka joukkue Metropolitan-divisioonan ykkönen olikin.

Kun Columbus Blue Jackets haki kaksi jatkoerävoittoa Washingtonista ensimmäisen pudotuspelikierroksen kärkeen, moni oli jo valmis hautaamaan Capitalsin. Krooninen pudotuspelien alisuorittaja oli tekemässä sen taas.

Noiden kahden tappion jälkeen Capitalsin meno on ollut erittäin vakuuttavaa. 13 pelaamastaan ottelusta Capitals on hävinnyt vain kolme. Blue Jackets kaatui suoralla neljän voiton putkella, Pittsburgh Penguins kaatui voitoin 4-2 ja konferenssifinaalissa Tampa Bay Lightningia vastaan tilanne on Capitalsin eduksi 2-1.

Braden Holtby.
Braden Holtby aloitti pudotuspelit Capitalsdin kakkosveskarina. Kuva: NHL

Blue Jackets -sarjan alkukiihdytyksen jälkeen on tapahtunut paljon asioita, joiden selvittämiseen Capitalsilla ei pitänyt olla rahkeita. Ensinnäkin, tolppien välissä palattiin Braden Holtbyyn, jonka runkosarja oli hämmentävän heikko. Kun Holtby sai valtikan takaisin Philipp Grubauerilta, hän oli edellisen kerran päästänyt alle kaksi maalia ottelussa 18. marraskuuta. Ei ole haitannut menoa.

Blue Jacketsin jälkeen vastaan asettui Pittsburgh Penguins – Capitalsin arkkivihollinen, jonka lyömisen ei pitänyt olla edes mahdollista. Työsulkukauden 2004-2005 jälkeinen historia Penguinsia vastaan oli niin ruma, että Aleksandr Ovetškinin ja Sidney Crosbyn aikana muutosta ei pitänyt tulla – varsinkaan tänä keväänä, kun Capitals oli heikentynyt. Toisin kävi.

Kaiken kukkuraksi Capitalsin tähtisentteri Nicklas Bäckström loukkaantui kesken viidennen Penguins-ottelun. Vielä tähän päivään mennessäkään ruotsalaishyökkääjä ei ole palannut tositoimiin, vaikka se päivä kaiketi lähestyykin koko ajan. Silti Capitals on jo tuhonnut Penguinsin triplahaaveet ja ottanut väkevän niskalenkin Tampa Bay Lightningista, vaikka viime yönä tappio tulikin.

Tässä kohtaa päästään taas kiertotien kautta tiukasti aiheeseen kiinni. Se on nimittäin ollut nimenomaan Lars Eller, joka on noussut täyttämään Bäckströmin jättämää aukkoa.

***

Kolmannessa ottelussa Washingtonissa Lightning ilmoittautui mukaan konferenssifinaalisarjaan. Ketjumuutoksia tehnyt ja kriittiseen paikkaan ylivoimatehoja saanut Tampa otti elintärkeän voiton ja kavensi voitot 1-2:een, mutta tasakentällisin Capitals oli edelleen vahva.

On suorastaan hämmentävää, millaisen rytminmuutoksen Capitals on pystynyt tekemään. Vielä Penguins-sarjassakaan kokonaisvaltainen viisikkopelaaminen ei ollut lähelläkään sitä tasoa, jolla Capitals on liikkunut Tampaa vastaan. Koko Barry Trotzin valmennuskaudella ei ole nähty näin hyvää Capitalsia – etenkään, mitä tulee hyökkäyspelaamisen laatuun.

Vasemmalla yhteen lasketut maalipaikat otteluissa 1-3, keskellä maalijakauma ja oikealla yksittäiset maalit.

Kun katsotaan maali- ja maalipaikkatilastoja kolmesta ensimmäisestä ottelusta, ero on hätkähdyttävän selvä. Capitals on luonut viisi vastaan viisi -pelissä yli kaksi kertaa enemmän maalipaikkoja (45-22). Molemmat Capitalsin kärkiketjuista ovat luoneet enemmän maalipaikkoja kuin Tampan ykkös- ja kakkosketjut yhteensä.

Kun katsotaan maaleja, Washington on tehnyt tasakentällisin peräti kahdeksan maalia Tampan kolmea vastaan. Capitals on itse asiassa tehnyt pelkästään toisissa erissä enemmän viisi vastaan viisi -maaleja kuin Tampa koko ottelusarjassa.

Tampa otti ensimmäisen kiinnityksensä pitkälti erikoistilannetehojen ansiosta. Etenkin otteluihin lähdöt ovat olleet Lightningille vaikeita. Jos yhtälöstä ottaa pois ylivoimamaalit, joilla Tampa meni toisessa ottelussa 2–1- ja kolmannessa ottelussa 2–0-johtoon, hyvin vähän on tapahtunut hyökkäyssuuntaan.

Tampan ykkösylivoima on toki niin laadukas, että sen tuomiin tehoihin voi luottaa jatkossakin. Mutta entäpä jos Capitals-luotsi Trotz kiinnittääkin tähän erityishuomionsa ja keksii lääkkeet Lightningin hurjaa yläkolmiota (Steven Stamkos, Victor Hedman ja Nikita Kutšerov) vastaan? Helppoa se ei ole, mutta mahdollista.

Tasakentällisin Tampalla on ollut suuria vaikeuksia. Kolmannessa ottelussa Tampa sentään sai vähän ryhtiä kiekolliseen pelaamiseensa, mutta Tampan kotiotteluissa Washingtonin kaksivaiheinen ohjauspeli suorastaan tuhosi Tampan. Kun Tampa sortui ylihyökkäämiseen ja liian korkeisiin riskikertoimiin, se ruokki Washingtonin suunnanmuutospelaamista.

Kolmannessa ottelussa Tampa pystyi osoittamaan, että hämmästyttävän jouhevasti kaksi ensimmäistä ottelua toimineessa Capitalsin hyökkäyspelaamisessakin on puutteita, kun pelin virtaus kääntyy epäedullisemmaksi. Silti, Washington on hyökännyt ottelusarjassa jouhevammin ja monipuolisemmin kuin koskaan aiemmin Trotzin aikana.

***

Jo ennen ottelusarjan alkua oli tiedossa, että Jevgeni Kuznetsovin ketju on Capitalsin syömähammas. Vaikka otteluissa yksi ja kaksi Kuznetsovin ketju teki tehoja, vasta kolmannessa ottelussa – kotiedun suomien suotuisampien peluutus-matchupien kautta – Kuznetsovin ketju pääsi pelillisesti dominoivaan vauhtiin vieden maalipaikat tasakentällisin peräti 9-1.

Jevgeni Kuznetsov.
Jevgeni Kuznetsov. Kuva: NHL

Iso kysymys ennen ottelusarjan alkua oli se, mistä tulee taustatuki Bäckströmin poissa ollessa. Hyökkäysosaston leveyden piti olla Tampan suuri ase, mutta tähän mennessä Capitalsin hyökkääjät ovat suorastaan dominoineet. Täysin yllättäen Jay Beaglen johtama nelosketju teki kriittiset maalit sekä otteluissa yksi että kaksi.

Varsinainen sensaatio on kuitenkin ollut Ellerin johtama kakkosketju. Juuri viikko sitten 29 vuotta täyttänyt tanskalaissentteri on hypännyt Bäckströmin saappaisiin ja täyttänyt ne viimeistä tuumaa myöten.

Kuznetsov on ollut sarjan näkyvin hahmo tähän mennessä, mutta jos miettii tasapainoa viisikkopelaamisessa, Ellerin ketju (laidoilla T.J. Oshie ja Jakub Vrana) on ollut ottelusarjan paras ketju. Varsinkin keskikaistalla operoiva Eller on ollut koko ajan oikeassa paikassa oikeaan aikaan.

Se oli kaikilla tiedossakin, että Eller pystyy pelaamaan vastuullista jääkiekkoa kahteen suuntaan. Hän on ollut Trotzin aikana ääriluotettava kolmossentteri, joka on omalla vakaalla panoksellaan parantanut Kuznetsovin ja Bäckströmin ketjujen edellytyksiä tuloksentekoon.

Se on tullut monelle varmasti yllätyksenä, millaisella raikkaudella Ellerin ketju on NHL:n suurinta mestarisuosikkia vastaan pelannut hyökkäyssuuntaan. Peliä ihailtavasti rytmittävällä Ellerillä itsellään on kasassa jo tehot 2+3 konferenssifinaalissa.

Ennen kaikkea huomattavaa on se, että Ellerin ketju on luonut keskimäärin lähes kaksi maalipaikkaa per erä. Ketjun luomat 17 maalipaikkaa tasakentällisin kalpenevat vain täpärästi niille 22 maalipaikalle, jotka Tampa on pystynyt kolmessa ottelussa luomaan joukkueena!

Kun ottelusarja on alkanut Capitalsin kannalta onnellisten tähtien alla, Bäckströmiä ei ole tarvinnut kiiruhtaa takaisin. Tappio ottelussa kolme saattaa muuttaa asetelmaa.

Jos Bäckström on kaukaloon palatessaan vähänkään keskenkuntoinen, Trotz on ison päätöksen edessä. Rikkoako erittäin hyvin toiminut Ellerin vitja vai muuttaa sentterihierarkiaa?

Kolmospelin perusteella Chandler Stephensonin johtamalle kolmosketjulle voisi jotain tehdä. Olisiko siinä Bäckströmin paluuestradi, kunnes toisin todistetaan?