Palomäen NHL-kolumni: NHL:n finaalisarja murskaa luutuneita käsityksiä – Stanley Cup ratkeamassa suomalaisin asein!

Kuva: Justin Cooper / All Over Press

Tästä kirjoitin jo ennen finaalisarjan alkua ja myös toisen finaalin jälkeen: kiekollisen pelaamisen laatu on erontekevä asia Stanley Cup -finaalissa. Viimeiset puolitoista ottelua Washington Capitals on ollut tällä saralla merkittävästi Vegas Golden Knightsia parempi joukkue. Sen takia se johtaa finaalisarjaa voitoin 2-1.

Toki syitä on useampiakin. Erikoistilanteissa Capitals on ollut vaarallisempi. Aloitusympyrässä Capitals oli kolmosfinaalissa suorastaan dominoiva. Capitals on myös tutkinut todella tarkasti Golden Knightsin hyökkäysalueen hyökkäyspelaamisen; kun laitahyökkääjät ottavat ajan ja tilan pois Golden Knightsin puolustajilta, hyökkäykset saadaan hyvissä ajoin poikki.

Ja kaikista ratkaisevinta kolmosottelussa oli se, että Jevgeni Kuznetsovin johtama Capitalsin ykkösketju oli kentän ylivoimaisesti paras ketju. Erityisen brutaalisti Kuznetsovin ketju alisti Erik Haulan johtamaa Golden Knightsin kakkosketjua ennen kuin Vegasin luotsi Gerard Gallant alkoi kiertää tätä peluutusta.

Kolmannen Stanley Cup -finaalin maalipaikat.

Silti, nämä ovat toissijaisia syitä. Ensisijaisesti Capitals on laittanut Golden Knightsin polvilleen laadukkaammalla kiekollisella pelaamisellaan, joka on saanut kauden sensaatiojoukkueen pois rytmistään.

***

Tasaisin väliajoin kuulee Suomessa väitettävän, että NHL-jääkiekkoa ei voi rinnastaa Euroopassa pelattavaan jääkiekkoon. Usein kuulee jopa sanottavan, että se on täysin eri peli – lähinnä kaukalon koon ja pelaajien korkean taitotason takia.

Näissä väitteissä on totuuden siemen. Kuten nostin aiemmin pudotuspelien aikana esille, NHL-jääkiekossa taktisuus kumpuaa pääosin erilaisista asioista kuin eurooppalaisessa jääkiekossa.

Jostain syystä vertailu toimii kuitenkin toiseen suuntaan. Kun esimerkiksi Suomi-kiekossa jokin on vialla, mallia pitäisi usein hakea NHL:stä. Tänäkin keväänä mediassa on esitetty puheenvuoroja sen puolesta, että Suomessa pitäisi ottaa mallia NHL:n vauhtikiekosta.

NHL-kiekossa on paljon sellaisia ulottuvuuksia, joiden hyödyntämistä olisi syytä pohtia Suomessakin. Monelta on vain jäänyt huomaamatta, että NHL:ssä on tultu valtavasti myös eurooppalaiseen suuntaan.

Eikä siinä mitään. NHL-kiekossa on paljon sellaisia ulottuvuuksia, joiden hyödyntämistä olisi syytä pohtia Suomessakin. Monelta on vain jäänyt huomaamatta, että NHL:ssä on tultu valtavasti myös eurooppalaiseen suuntaan.

NHL:n ”vauhtikiekkoa” ihannoidaan – aivan syystä. Tosiasia on kuitenkin se, että kovin moni NHL:n 31 joukkueesta ei pelaa, eikä voi pelata sitä ihannoitua vauhtikiekkoa. Jos Pittsburgh Penguins on voittanut kaksi edellistä Stanley Cupia sillä muotilla, se ei tarkoita sitä, että koko NHL olisi samassa veneessä.

Itse asiassa tällä kaudella kasvanut määrä joukkueita yritti menestyä peliä eurooppalaissävytteisesti hidastamalla. Syykin on selvä: Ottawa Senatorsin sensaatiomainen menestys viime kevään pudotuspeleissä sai monet joukkueet pelaamaan luukut kiinni -lätkää, jossa Euroopassa ja etenkin Suomessa manattu keskialueen trap oli vahvasti keskiössä.

Senators romahti tällä kaudella, eikä kovin moni muukaan joukkue luukut kiinni -lätkällään pärjännyt. Washington Capitals on kuitenkin vienyt eurooppalaissävytteisen jääkiekon vielä pidemmälle, sillä se on ottanut sen tärkeimmän elementin – kiekkokontrollin – käyttöön.

Ja tällä hetkellä näyttää siltä, että tämä oivallus on Stanley Cupin arvoinen. Capitals-luotsi Barry Trotz on vienyt viimeiset puolitoista ottelua Vegasin virkaveljeään Gerard Gallantia kuin pässiä narussa.

***

Ottelusarjan neljässä ensimmäisessä erässä Golden Knights oli niskan päällä hurjalla puolustuspelinopeudellaan. Capitals jäi Golden Knights jalkavan karvauspelaamisen alle, ja sen kiekollinen peli meni roiskimiseksi.

Sittemmin Capitals on löytänyt keinot Golden Knightsin karvauspelaamisen purkamiseen. Ensisijaiset keinot ovat löytyneet kiekkokontrollitekojen viljelystä.

Capitals ei ole enää tyytynyt roiskimaan kiekkoa riskittömästi pois paineen alta – saati sitten puskemaan väkisin ylöspäin. Capitals on alkanut harrastaa puolinopeita ja jopa hitaita lähtöjä (niitä lähinnä vaihtotilanteissa). Golden Knightsin kolmen tai jopa neljän pelaajan karvausta on lähdetty avaamaan jopa kiekottelemalla.

Jevgeni Kuznetsov.
Jevgeni Kuznetsov oli dominoiva kolmannessa finaalissa, vaikka hänen pelaamisensa oli pitkään epäselvää. Kuva: NHL

Jotta tällainen pelisuunnitelma NHL:n luisteluvoimaisinta joukkuetta vastaan onnistuu, tarvitaan kiekollisesti erittäin suoritusvarmat puolustajat ja etenkin keskushyökkääjät. Avain onkin ollut nelikon Jevgeni Kuznetsov, Nicklas Bäckström, Lars Eller ja Jay Beagle loistava pelin rytmittäminen.

Etenkin säikähdyksellä kakkosottelun kolhustaan selvinnyt Kuznetsov on ollut täydellinen pelitapaesimerkki. Tapa, jolla Kuznetsov hetkeksi hidastaa peliä pienillä liikkeillä, on taidetta. Kun peli pieneksi hetkeksi keskikaistalla hidastuu, se avaa syöttöväylän tai napsauttaa ajoitukset laitahyökkääjien kanssa kohdilleen. Se taas synnyttää pelinopeutta, jonka turvin Capitals pääsee vyörymään jouhevasti yli keskialueen.

Kun Capitals pääsee jouhevasti yli keskialueen, minimitilanteessakin Golden Knights joutuu lähtemään koko ajan pohjista omiin hyökkäyksiinsä. Se on syönyt Golden Knightsin nopeat hyökkäykset lähes tyystin pois.

Kun Golden Knights joutuu jatkuvasti hyökkäämään organisoitua viisikkoa vastaan, sen hyökkäyspelaaminen on jäänyt piippuun. Golden Knightsin hyökkääminen on mennyt väkisin puskemiseksi ja yksinäisiksi harppuunakuljetuksiksi, jotka tuottavat enimmäkseen nopeita kiekonmenetyksiä ja – mikä pahinta – maalipaikkoja erittäin sattumanvaraisesti.

Kun Golden Knightsin hyökkääminen on jäänyt piippuun, se ei ole päässyt paineistamaankaan riittävän hyvästä rytmistä. Joko on käynyt niin, että Capitals on päässyt murtamaan Golden Knightsin kärjen helposti tai sitten Golden Knights on joutunut jäämään pelin alle, mikä on huono pelisuunnitelma tämän hetken Capitalsin kiekollista suoritusvarmuutta vastaan.

***

Capitals on hyydyttänyt joukkueen toisensa perään tämän kevään pudotuspeleissä samalla reseptillä. Columbus Blue Jackets, Pittsburgh Penguins, Tampa Bay Lightning ja nyt Vegas Golden Knights ovat jokainen saaneet vuorollaan huomata, että tässä tätä nyt kökötetään keskialueella, vaikka Capitalsin heikkoudet pitäisi olla paljastettavissa rajulla paineistamisella.

Washington Capitals joutui tekemään seitsemän ottelun verran töitä Tampa Bay Lightningin pudottaakseen.
Washington Capitals joutui tekemään seitsemän ottelun verran töitä Tampa Bay Lightningin pudottaakseen. Kuva: Del Mecum / All Over Press

Erityisen vakuuttava Capitals oli itäisen konferenssin finaaleissa Lightningia vastaan. Sen sarjan piti mennä niin, että Lightning vyöryttää pitkiä hyökkäyksiään Capitals-päätyyn. Capitalsin mahdollisuus piti olla erikoistilanteissa ja maalivahtipelissä.

Kävikin täysin päinvastoin. Capitals alkoi rytmittää peliä ja pelaamaan sellaisella maltilla kiekon kanssa, että Lightning juoksi kiekon perässä. Tämä oli – ainakin näin voimakkaana – täysin uusi elementti Barry Trotzin valmentamalla joukkueella. Nyt täsmälleen samaan ansaan on astunut Vegas Golden Knights, joka on tuhonnut kolme edellistä vastustajaansa karvauspelillään.

Capitals on onnistunut hidastamaan peliä niin voimakkaasti, että se on saanut Golden Knightsin pois mukavuusalueeltaan. Tässä ei onnistunut edes Winnipeg Jets, jolla piti olla kaikki aseet Vegasia vastaan.

Capitals on tehnyt temppunsa eurooppalaisin tai peräti suomalaisin asein. Siis sellaisin suomalaisin asein, jota Suomessa on manattu kuin ruttoa: voimakkaalla kiekkokontrollilla ja keskialueen trapilla. Samaan aikaan, kun Suomessa haikaillaan pohjoisamerikkalaista peliä, pohjoisamerikkalaisen jääkiekon suurin palkinto ollaan voittamassa suorastaan suomalaisin asein.

Kuuntelin avausfinaalin jälkeen Sportsnetin podcastin, jossa kaikista ihmisistä Brian Burke kehotti Capitalsia hidastamaan peliä muun muassa reverse-syötöin ja muin kiekkokontrolliteoin. Burken sanoma oli, että luistelukilpailuun ei kannata lähteä, jos ei ole varma, että voittaa sen.

Jos niin wanhan liiton pohjoisamerikkalainen kiekkojyrä kuin Brian Burke puhuu jääkiekosta näin eurooppalaisesti, kulttuuri on toden totta muuttumassa. Jos Capitals Stanley Cupin voittaa, se ei ainakaan hidasta kehitystä.