Palomäen NHL-kolumni: Näin on syntynyt syksyn suuri suomalainen NHL-sensaatio

Janne Kuokkanen kuljettaa kiekkoa.
Janne Kuokkanen on aloittanut NHL-uransa vahvasti. Kuva: AOP / Mark LoMoglio

Olisi aliarviointia, jos sanoisi, että moni suomalainen hämmästyi, kun Janne Kuokkanen raivasi tiensä Carolina Hurricanesin NHL-miehistöön harjoitusleiriltä. Se oli yllätys jopa niille, jotka ovat Kuokkasen kehitystä läheltä seuranneet ja jopa siihen kehitykseen vaikuttaneet.

On toki selvää, että konkarihyökkääjä Lee Stempniakin loukkaantuminen oli edesauttamassa Kuokkasen sensaatiomaista NHL-paikkaa. Toukokuussa 1998 syntynyt oulunsalolainen on kuitenkin osoittanut Carolinan kahdessa ensimmäisessä runkosarjaottelussa Minnesotaa ja Columbusta vastaan, että hän on NHL:ssä ihan syystä.

Kuokkanen on kymmenen ja 12 minuutin peliajoillaan pystynyt tekemään vaikutuksen. Ihan dominoinnista ei voi vielä puhua, mutta jos suoraan Kanadan junioriliigoista tullut hyökkääjä pystyy pelaamaan lähes virheettömästi ja vetämään heti NHL-kaukalossa kuin kala vedessä, puhutaan todella kovasta tempusta.

Jo nyt Kuokkanen on tehnyt selväksi, että hänen luistelunopeutensa riittää NHL:ään. Riittää itse asiassa loistavasti, koska pelisilmä on niin kohdallaan, että Kuokkanen osaa sijoittua jatkuvasti oikein sekä puolustus- että hyökkäysroolissa. Hän on osannut hakeutua oikea-aikaisesti vetopaikoille, ja maalintekokin on ollut jo lähellä.

Sekin on käynyt jo selväksi, että Kuokkanen pystyy pysymään kiekossa ja tekemään selkeitä, fiksuja ja peliä edistäviä ratkaisuja. Kiekollinen suoritusvarmuus on vahvaa. Puhutaan vasta kahden pelin otannasta, mutta ei voi puhua mistään selviytymisestä. Kuokkanen pystyy pelaamaan NHL:ssä.

Ei Kuokkanen maailman näyttävin pelaaja ole, mutta näyttävyydellä hurmataankin vain kannattajat. Valmentajat hurmataan niillä asioilla, mitä ylempänä luettelin – varsinkin Bill Petersin kaltainen kiekon kontrolloinnin nimeen vannova päävalmentaja.

Kuulostaako tutulta?

***

Entinen Carolinan pelaaja ja nykyinen kykyjenetsijä Joni Pitkänen vertasi taannoin Kuokkasta Kaleva-lehdessä Valtteri Filppulaan. Kieltämättä oikeansuuntainen vertaus, vaikka Filppulan rutiinitaso luonnollisesti on vielä muutaman vuosirenkaan verran Kuokkasta korkeammalla.

Vertauskohta olisi löytynyt lähempääkin. Ja ikänsä puolesta sopivampikin. Puhutaan luonnollisesti vuotta vanhemmasta Sebastian Ahosta, joka on tullut samasta Kärppien junioriputkesta läpi ja päätynyt samaan NHL-organisaatioon.

Yhtäläisyydet eivät lopu pelityyliin. Kuten Ahokin, Kuokkanen on tehnyt jo nuorena vaikutuksen intohimollaan lajia ja omaa kehitystään kohtaan. Kuokkasesta ei ole kohistu yhtä kovaan ääneen kuin Ahosta, mutta aivan samalla tavalla hän on laittanut osa-alueita hiljalleen kuntoon pala palalta. Harjoittelu on aina maistunut.

Kuokkanen on Ahon tapaan sitä koulukuntaa, joka on oppinut pelaamaan pelaamalla. Oheisjuttuja on tullut tietenkin mukaan enemmän ja enemmän matkan varrella, mutta pohja pelaamiselle on luotu pelaamalla erilaisia pallopelejä läpi lapsuuden ja nuoruuden.

Kuokkanen on Ahon tapaan sitä koulukuntaa, joka on oppinut pelaamaan pelaamalla.

Toki pohjoissuomalaiset pojat ja tytöt ovat eriarvoisessa asemassakin tässä suhteessa verrattuna Etelä-Suomeen. Ilmasto on juuri sen verran kylmempi, että ulkojäille päästään pidempään ja useammin talven aikana. Sen merkitystä ei sovi vähätellä.

Kuokkasenkin suurin vahvuus kumpuaa pelisilmästä. Kuten Aho, hän kykenee sopeutumaan todella nopeasti uuteen ympäristöön. Tärkein yksittäinen valtti rakettimaisessa nousussa on ollut kyky oivaltaa, miten peliä kannattaa pelata missäkin olosuhteissa.

Tälle kyvylle on ollut Kuokkasella kiistatta käyttöä. Hän on joutunut sopeutumaan uudenlaiseen ympäristöön monta kertaa matkan varrella.

***

Kuokkasen ja Ahon urapolku teki suuren poikkeaman kesällä 2016. Siinä missä Aho hyppäsi NHL:ään suoraan Suomesta, Kuokkanen lähti maineikkaaseen London Knightsin OHL-organisaatioon.

Tasapainoinen kausi Kanadassa valmisti Kuokkasen – ainakin alkuvaiheessa – NHL:ään ilman farmiloikkia. Tai no, kyllä hän yhden AHL:n pudotuspeliottelun pelasi viime keväänä Londonin OHL-kauden päätyttyä.

Keskustelu Pohjois-Amerikan juniorisarjojen ja kotimaassa pysymisen välillä on saanut jopa surkuhupaisia piirteitä Suomessa. On käynyt selväksi, että WHL/QMJHL/OHL-polku ei kaikille sovi, mutta Kuokkasen kohdalla siirto on osoittautunut erittäin hyväksi.

Kun Kuokkanen luisteli Kärppien harjoituksissa menneenä kesänä, hän oli voimistunut vuoden aikana merkittävästi. Se on toki luonnollistakin täysi-ikäisyyden rajapinnassa olevalle nuorelle pelaajalle.

Kuokkasen pelaamisessakin oli kuitenkin tapahtunut vuodessa muutoksia. Älykäs pelaaja oli imenyt oppia pohjoisamerikkalaisesta pelistä ja sisäistänyt asioita nopeasti. Suurin muutos ei ollut tapahtunut välttämättä fysiikassa, vaan siinä, millaisia pelivalintoja ja ennen kaikkea miten nopeasti hän kykenee tekemään.

Ei hyppy Pohjois-Amerikkaan tuottanut Kuokkaselle ongelmia, vaikka peli ja kulttuuri ovat täysin erilaisia. Vahvuudet, kuten juonikkuus, eivät kadonneet, vaikka niiden esiin tuomisen yhtälö muuttui radikaalisti.

Hyvän peliälyn ansiosta seuraavakaan – se kaikkein isoin – hyppäys ei ollut ylivoimainen. Vaikka ero OHL:n ja NHL:n välillä sinänsä on valtava, Kuokkanen on pystynyt siirtämään oman pelinsä käytännössä sellaisenaan kirkkaampiin valoihin. Tässä auttaa myös Carolinan pelitapa, jossa on paljon eurooppalaisen kiekkokontrollijääkiekon piirteitä.

Vaikka ero OHL:n ja NHL:n välillä sinänsä on valtava, Kuokkanen on pystynyt siirtämään oman pelinsä käytännössä sellaisenaan kirkkaampiin valoihin. Tässä auttaa myös Carolinan pelitapa, jossa on paljon eurooppalaisen kiekkokontrollijääkiekon piirteitä.

Tässä vaiheessa on kova juttu jo se, että pystyy pelaamaan NHL:ssä. Tuskin kovin moni esimerkiksi ajatteli vielä harjoitusleirin alussakaan, että Kuokkanen on runkosarjan alkaessa nokkimisjärjestyksessä muun muassa Aleksi Saarelan edellä.

Voi toki olla, että Stempniakin toipuessa vammoistaan Kuokkanen laitetaan pelaamaan isompia minuutteja AHL:ään. Jos näin käy, mitä sitten? Jo tähän mennessä Kiekko-Laserin kasvatti on alleviivannut nimensä paksulla tussilla vauhdilla eteenpäin menevän Hurricanesin johdon silmissä.

Niin vaivatonta Kuokkasen pelaaminen on heti NHL-uran alussa ollut, että pitkässä juoksussa alkaa syntyä myös tulosta. Niin sitä on syntynyt kaikilla muillakin tasoilla.

Tärkeintä on kuitenkin se, että tämänkaltaisilla peliälyllään loistavilla pelaajilla on taipumus tehdä sitä tärkeintä tulosta. Heillä on nimittäin taipumus tehdä joukkueistaan menestyviä.