Palomäen NHL-kolumni: Markus Nutivaara pelaa itselleen kovia NHL-valttikortteja – ”Herkullinen tilanne”

Markus Nutivaara.
Markus Nutivaara. Kuva: Rich Graessle / All Over Press

Columbus Blue Jacketsin vuosi 2017 päättyi ja vuosi 2018 käynnistyi loukkaantumisongelmilla. Kun sivussa on yhtä aikaa kentällinen avainpelaajia, minkä tahansa joukkueen voittaminen vaikeutuu. Tilanne on siinä mielessä akuutti, että Blue Jackets on keskellä kiivasta pudotuspelitaistelua kivikovassa Metropolitan-divisioonassa.

Hyökkääjistä Blue Jacketsilta ovat sivussa tärkeät keskushyökkääjät Brandon Dubinsky ja Alexander Wennberg sekä laiturikaluston eturiviin lukeutuva Cam Atkinson. Puolustajista sivussa on yhä Ryan Murray.

Joulun ympärillä tilanne oli vielä hankalampi, sillä Blue Jacketsilta puuttui neljän ottelun ajan ykkösparin puolustaja Zach Werenski. Näistä neljästä ottelusta Blue Jackets onnistui kuitenkin raapimaan peräti kuusi pistettä häviten ainoastaan kahdesti rangaistuslaukauskilpailussa Pittsburgh Penguinsille.

Werenskin loukkaantumisen aikana esiin nousi suomalaispuolustaja Markus Nutivaara. Oululainen näytti, millä tavalla NHL-maailmassa korvataan hierarkiassa yläpuolella oleva pelaaja niin, että joukkueen iskukyky ei vahingoitu.

Nutivaara on tottunut pelaamaan tällä(kin) kaudella pienellä vastuulla, eikä edes paikka kokoonpanossa ole ollut betoniin valettu. Peliaika on heitellyt normaalisti alle kymmenen minuutin ja vähän reilun 15 minuutin välillä. Puhutaan siis selkeistä kolmosparin puolustajan minuuteista.

Kun Werenski putosi pois, Nutivaara sai välittömästi ylennyksen ykköspariin Seth Jonesin rinnalle. Peliaika kohosi dramaattisesti: Toronto Maple Leafsia vastaan vastuuta tuli heti yli 20 minuuttia (20.35), ja neljän ottelun jakso päättyi hurjaan 24 minuutin ja 16 sekunnin kuormaan Pittsburgh Penguinsia vastaan.

Mikä tärkeintä, Nutivaaran taso nousi peliminuuttien mukana. Vaikka puhutaan vain neljän ottelun otannasta, Nutivaara osoitti paitsi omalle joukkueelleen myös 30 muulle NHL-joukkueelle olevansa valmis suurempaan vastuuseen.

***

Nutivaaran numerot tältä kaudelta ovat hämmästyttävät. Ensinnäkin tehopisteet (2+12=14) ovat peliaikaan ja rooliin suhteutettuna erittäin kovat. Koko NHL:stä löytyy vain vajaat 20 puolustajaa, jotka ovat tehneet Nutivaaraa enemmän pisteitä peliaikaan suhteutettuna.

Nutivaaran tehopisteiden arvo nousee entisestään, kun muistaa, että keskimäärin hän on saanut vain 27 sekuntia ylivoima-aikaa ottelua kohden. Vain yksi Nutivaaran syöttöpisteistä on tullut ylivoimapelin aikana.

Ylipäätään tasaviisikoin Nutivaaraa enemmän on tehnyt pisteitä vain vajaat 30 puolustajaa tämän kauden NHL:ssä. He ovat lähes poikkeuksetta joukkueensa ykkösparin puolustajia, joiden peliaika myös tasaviisikoin liikkuu aivan eri sfääreissä kuin Nutivaaralla. Kuvaavaa on, että Werenskillä on viidellä viittä vastaan vain yksi tehopiste Nutivaaraa enemmän.

Zach Werenski.
Zach Werenski erottuu Markus Nutivaarasta vain kovempien ylivoimatehojensa ansiosta. Kuva: NHL

Entisestään Nutivaaran arvo nousee, kun otetaan tarkasteluun syöttöpisteiden laatu. Peräti kahdeksan Nutivaaran maalisyötöistä on ollut ykkössyöttöjä. Sillä lukemalla painitaan jo samassa sarjassa oman joukkueen ykköspuolustajan Seth Jonesin tai vaikkapa hallitsevan Norris-voittajan Brent Burnsin kanssa – ja jälleen kerran muistutettakoon, että huomattavasti pienemmällä peliajalla.

Sanalla sanoen Nutivaaran pelaaminen on ollut tuottavaa. Suomalaispuolustajien superikäluokkaan 1994 kuuluva Haukiputaan Ahmojen kasvatti on pystynyt omalla toiminnallaan tuottamaan joukkueelleen arvokkaita lisämaaleja sellaisesta suunnasta, jonka varaan ei kauheasti voi budjetoida.

Tehot ovat Nutivaaran kohdalla kuitenkin vain seurausta laadukkaasta ja koko ajan kehittyvästä peruspelaamisesta. Isoin juttu tässä yhtälössä nimittäin on se, että hän on pystynyt tuomaan tehoja ilman riskialttiutta.

Kun pelaa John Tortorellan valmentamassa joukkueessa, tuottava toiminta ei voi tulla riskin kautta. Vaikka pelaisit piste per peli -tahtia, Tortorellalta ei luottoa heru, jos sitä ei osaa tehdä riskikertoimet halliten. Kiekollinen suoritusvarmuus on avainasemassa.

Juuri tässä on Nutivaaran vahvuus. Hän pystyy antamaan peliä edistäviä syöttöjä tai nostamaan itse hyökkäystä kuljettamalla ilman, että peli kääntyy hallitsemattomasti omiin. Nutivaaran ei tarvitse tyytyä riskittömään minimisuorittamiseen kuin vasta aidossa pakkoraossa.

185-senttinen luonnonlapsi ei edelleenkään ole maailman kovin vääntötilanteissa. Sen takia avainasia puolustuspelaamisessa on se, että ei laita itseään tilanteisiin, joissa joutuu höntyilemään.

Avain varmaan puolustuspelaamiseen on oikeaoppinen sijoittuminen. Ja avain oikeaoppiseen sijoittumiseen on se, että ei laita itseään kiiretilanteisiin. Hyvästä rytmistä ovela ja jalkavasti puolustava Nutivaara pystyy kyllä suoriutumaan oman pään operoinnista ongelmitta.

***

Nutivaaran taso tällä kaudella on ollut niin korkea, että monessa muussa NHL-joukkueessa hän pelaisi jo vakituisesti ylivoimaa. Näin hyvä pelisilmä, kiekollinen suoritusvarmuus siniviivan tuntumassa ja kyky tehdä oikea-aikaisia nousuja maalille menevät jopa vähän hukkaan ilman ylivoima-aikaa. Monesta joukkueesta ei löydy myöskään Nutivaaraa parempaa kiekon ylös tuojaa.

Werenskin poissa ollessa Nutivaara nousi Blue Jacketsin kakkosylivoimakoostumukseen. Kun Werenski palasi kaukaloon, Nutivaara sai edelleen pitää paikkansa, koska ykkösylivoimassa siirryttiin kahden puolustajan käyttöön.

Normaalitilanteessa Nutivaaran tilanne ei kuitenkaan ole helppo Columbuksen ryhmässä. Werenski on itseoikeutettu puolustajavalinta ykkösylivoimaan ja Jones kakkosylivoimaan. Kunhan Blue Jacketsin sairastupa tyhjenee, Tortorella palannee yhden puolustajan ja neljän hyökkääjän malliin myös ykkösylivoimaviisikossa.

Seth Jones.
Seth Jonesin syrjäyttäminen on mahdoton rasti Markus Nutivaaralle. Kuva: NHL

Vuonna 1997 syntynyt Werenski ja Nutivaaran ikätoveri Jones ovat niin kovassa arvossa Columbuksessa, että heidän syrjäyttämisensä on käytännössä mahdoton rasti kevään 2015 Suomen mestarille. Kaiken lisäksi myös tällä hetkellä loukkaantuneena oleva Ryan Murray on yleensä ollut nokkimisjärjestyksessä ennen Nutivaaraa mietittäessä korvaajavaihtoehtoa Werenskille ja/tai Jonesille ylivoimaviisikoissa.

Nutivaara onkin mielenkiintoisessa tilanteessa. Kun Blue Jacketsin kaikki puolustajat ovat terveinä, alakertaan on jopa ylitarjontaa. Jonesin ja Werenskin lisäksi kahteen ensimmäiseen pariin kuuluvat Jack Johnson ja David Savard. Kolmospariin on Nutivaaran lisäksi tyrkyllä Murray, organisaation kovimpana lupauksena pidetty Gabriel Carlsson ja myös Scott Harrington.

Sekään ei ole minkäänlainen salaisuus, että Blue Jackets etsii kuumeisesti huippuluokan sentteriä. Sellaista ei pelkällä Nutivaaralla saa, mutta selvää on, että vielä tämän kauden reilun 800 000 dollarin sopimuksella pelaava suomalaispuolustaja näyttäytyy peliesitystensä, numeroidensa, nykyisen roolinsa ja myös palkkakattomatematiikan valossa herkullisena palasena siirtomarkkinoilla.

Joten jos Nutivaaran näytöt eivät avaa isompia ovia Blue Jacketsissa, ne avaavat takuuvarmasti silmiä jossakin muussa organisaatiossa. Markus Nutivaara pelaa kaikessa rauhassa itselleen kovia valttikortteja tulevaisuuteen.