Palomäen NHL-kolumni: Koko NHL kuolaa tulikuuman supertähden perään – ”Tarjolla ei ole ollut vuosikymmeneen näin kovaa pelaajaa!”

John Tavares.
John Tavares on johdattanut New York Islandersin hurjaan alkukauteen. Kuva: Del Mecum / All Over Press

Lähdetään liikkeelle kovalla väitteellä: NHL:n vapailla markkinoilla ei ole ainakaan kymmeneen vuoteen ollut niin kovaa pelaajaa kuin mahdollisesti ensi kesänä. Paljon voi vielä seitsemässä kuukaudessa tapahtua, mutta jo se, että John Tavaresin tasoinen pelaaja on joulukuun alussa ilman sopimusta seuraavalle kaudelle, on poikkeuksellista.

Tavares on varovaisestikin arvioiden NHL:n kymmenen parhaan keskushyökkääjän joukossa. Kun tiedetään keskushyökkääjien laadun ja menestyksen korrelaatiosuhde jääkiekossa, puhutaan käänteentekevästä pelaajasta – sellaisesta, joka muuttaa automaattisesti voimasuhteita, jos osoite vaihtuu.

Otetaan esimerkkinä vaikkapa Montréal Canadiens, joka on janonnut Tavaresin tyyppistä eliittisentteriä yli 20 vuotta. Moni muu palanen Habsin orkesterissa on jo paikallaan, ja joukkue on ollut 2010-luvulla vakiovieras pudotuspeleissä, mutta ero mestaruustaistelun ja aikaisen playoff-putoamisen välillä on ollut juuri Tavaresin kokoinen.

Tai toinen esimerkki: Toronto Maple Leafs. Jos Maple Leafsin nykyrunkoon lisättäisiin John Tavares, hän muodostaisi Auston Matthewsin kanssa sentterikaksikon, joka vertautuisi Pittsburgh Penguinsin Sidney Crosbyyn ja Jevgeni Malkiniin. Kun kurkkaa NHL:n historiaan, tuollainen sentterikaksikko on tarkoittanut lähes automaattisesti Stanley Cupia – jopa useampaa.

Sen takia koko NHL kuolaa Tavaresin perään. Jos hänestä tulee vapaa agentti 1. heinäkuuta, pöydällä on todennäköisesti noin 31 sopimustarjousta. Pittsburgh Penguins saattaa ehkä ne kemut passata – kahdesta edellä mainitusta syystä.

Tästä johtuen kaikki seuraavat juuri nyt tarkasti, mitä New York Islandersissa tapahtuu. Sekä kaukalossa että sen ulkopuolella.

***

Case Tavares on tietysti ollut kuuma puheenaihe kesästä asti. Islandersilla on ollut mahdollisuus solmia jatkosopimus Tavaresin kanssa heinäkuun 1. päivästä asti, mutta hiljaista on ollut – siis muuten kuin spekulaatiorintamalla.

Tavares tiedetään äärimmäisen lojaaliksi pelaajaksi, eikä ole ollut minkäänlainen yllätys, että hän on julkisissa kannanotoissaan korostanut haluavansa jatkaa Islandersissa. Tämänkaltaisissa tilanteissa hyvin harva sanoo mitään muuta, vaikka olisi jo tehnyt päätöksen vapaille markkinoille lähtemisestä. Tavares tuskin on edes päätöstä tehnyt suuntaan tai toiseen.

Kesän 2009 ykkösvarauksella olisi kuitenkin kaikki maailman syyt jättää Islanders – joko pelaajakaupan kautta kevään siirtotakarajalla tai ilmaiseksi kesällä.

Kesän 2009 ykkösvarauksella olisi kuitenkin kaikki maailman syyt jättää Islanders – joko pelaajakaupan kautta kevään siirtotakarajalla tai ilmaiseksi kesällä. Brooklyniin kesällä 2015 muuttanut organisaatio on tehnyt hyvin vähän menestymisen eteen viimeiseen muutamaan vuosikymmeneen.

Keväällä 2016 Islanders eteni pudotuspelien toiselle kierrokselle, ja tulevaisuus näytti jo valoisammalta. Mitä tapahtui sitten? Avainhyökkääjistä Frans Nielsen, Kyle Okposo ja Matt Martin päästettiin ilmaiseksi pois. Käytännössä koko hyökkäyspaletti rikottiin, ja seuraavalla kaudella pudotuspelit jäivät haaveeksi.

Kaiken lisäksi Islandersin taustakuviot ovat vähintäänkin epämääräisessä kunnossa. Kulisseissa liikkuu huhuja jopa perinteikkään organisaation myymisestä, eikä halli Brooklynissa ole ollut oikein kenenkään mieleen. Kenelläkään ei ole tarkkaa tietoa, missä Islanders kotiottelunsa pelaa ja millaisella aikataululla.

Tähän kauteen asti edullisella 5,5 miljoonan dollarin vuositaksalla pelaavalla Tavaresilla on ikää 27 vuotta, ja hänellä on edessään taloudellisen riippumattomuuden koko loppuiäksi takaava palkkapäivä. Kun sopimusta aletaan ruuvata, noin kymmenen miljoonaa dollaria vuodessa ja kahdeksan vuotta ovat aivan absoluuttisia minimilukemia.

Kun sitoutuu kahdeksaksi vuodeksi organisaatioon, olisi hyvä tietää edes, missä joukkueen kotihalli sijaitsee. Tältä pohjalta ei ole helppoa lähteä neuvottelemaan.

***

Jos ennen kauden alkua olisi pitänyt veikata, todennäköisyys Tavaresin jäämiselle Islandersiin olisi – Tavaresin omista kauniista kannanotoista huolimatta – papereissani ollut nollatasoa. Kauden 26 ensimmäistä ottelua ovat kuitenkin nostaneet tätä todennäköisyyttä.

Islanders on yön Panthers-voittonsa myötä kerännyt jo hulppeat 34 pistettä. Sillä irtoaa toinen paikka kivikovassa Metropolitan-divisioonassa, ja eroa pudotuspeliviivan alapuolelle on neljä pistettä. Islanders on ollut yksi alkukauden suurimmista yllättäjistä.

Vielä hämmästyttävämpää on se, että Islanders on tehnyt eniten maaleja koko liigassa. 3,8 tehtyä maalia ottelua kohden on tajuttoman iso lukema joukkueelle, jota pidettiin yhden miehen näyttämönä ennen kauden alkua.

Islanders pelaa Doug Weightin valmennuksessa erittäin yksinkertaista jääkiekkoa. Maalit ovat syntyneet tehokkaan suunnanmuutospelaamisen sekä vahvan hyökkäysalueen hyökkäyspelaamisen ja ylivoimapelin kautta. Hyökkäysalueella Islandersin resepti on sekä tasa- että ylivoimalla simppeli: laukauksia sataa maalille, ja maalinteon tukitoimet luukulla ovat vahvoja.

Islandersin vahvuus on jo muutaman vuoden ollut pakisto. Vaikka Travis Hamonic lähti kesällä Calgaryyn, laatua riittää yhä sekä oman maalin suojelemiseen että laadukkaaseen työskentelyyn hyökkäyspäädyssä. Paljon on laskettu Johnny Boychukin ja Nick Leddyn varaan.

Islanders pyrkii leikkimään kiekolla mahdollisimman vähän. Pelaavuus kumpuaa pitkälti yksilöistä, mutta homma on toiminut, kun kokoonpanoon on löytynyt tasapainoa. Tulikuumassa vireessä olevan Tavaresin ketju on tehnyt aiemminkin tulosta, nyt laidoilla ovat pelanneet Josh Bailey ja NHL:n parhaisiin maalineduspelaajiin lukeutuva Anders Lee.

Isoin juttu on ollut kuitenkin se, että tulokassentteri Mathew Barzalin ympärille on rakentunut uskottava kakkosketju, laidoilla Andrew Ladd ja Jordan Eberle. Kun kolmosketjuun löytyy vielä taskuraketti Joshua Ho-Sangin kaltainen jokerikortti, Islandersin kiekollinen peli on ollut yllättävän tehokasta. Se on pystynyt voittamaan usein jopa maalintekokilpailuja.

***

Yhtäkkiä Tavares onkin tilanteessa, jossa hänen täytyy tosissaan pohtia, voisiko tässä Islandersin nykyrungossa sittenkin olla Stanley Cup -potentiaalia jollain aikataululla. Ulkopuolisen sitä on edelleen vaikea nähdä, koska moni Islandersin voitto alkukaudella on perustunut ottawasenatorsmaiseen opportunistiseen viimeistelyyn. Tavares elää kuitenkin toisenlaista todellisuutta sisältäpäin.

Jos Tavares on aidosti niin kiintynyt seuraan, kuin hän julkisesti väittää, Islandersin jättäminen on tällaisen tykkialkukauden jälkeen entistä vaikeampaa.

Jos Tavares on aidosti niin kiintynyt seuraan, kuin hän julkisesti väittää, Islandersin jättäminen on tällaisen tykkialkukauden jälkeen entistä vaikeampaa. Jos vielä hallikysymyksessä tapahtuisi edes orastavaa kehitystä, syyt vaihtaa maisemaa olisivat vähissä.

Päätös täytynee joka tapauksessa tehdä todennäköisesti vajailla tiedoilla. Realiteetti on, että vähintään jonkinlainen periaatepäätös täytyy tehdä 26. helmikuuta mennessä. Tuolloin sulkeutuu NHL:n siirtotakaraja, ja jos Islanders ei ole siihen mennessä Tavaresia kaupannut mihinkään, se ei saa pelaajasta minkäänlaista siirtokorvausta.

Aika kovaa pokeria vaatisi seuralta pitää pelaaja tuon päivämäärän yli, jos Tavares ei olisi vähintään sanallisesti sitoutunut jäämään seuraan. Hyvästä alkukaudesta huolimatta koko Islandersin toiminnalta lähtisi pohja, jos kanadalaissentteri lähtisi ilmaiseksi pois.

Jos pitäisi veikata, todennäköisyydet ovat edelleen sen puolella, että ensi syksynä Tavares pukee päälleen jonkin toisen seuran – todennäköisesti kanadalaisen seuran – paidan. Se on sitten eri asia, mikä paita yllään Tavares luistelee helmikuun 26. päivän jälkeen.

Olipa joukkue mikä tahansa, varmaa on, että sillä on suora vaikutus koko NHL:n voimasuhteisiin. Mullistava vaikutus.