Palomäen NHL-kolumni: Jori Lehterästä tullut käsittämättömästi NHL:n halveksituin sylkykuppi – ”Aivan turha haukkua edes flopiksi”

Jori Lehterä.
Jori Lehterällä ei ole ollut helppo kausi. Kuva: Nick Wosika / All Over Press

Jori Lehterän asema ei tällä hetkellä ole kadehdittava. Palkkaa kertyy kyllä 4,7 miljoonaa dollaria kaudessa, joten sen suhteen ei ole huolta huomisesta. Siihen ilonaiheet sitten loppuvatkin.

30-vuotiaasta suomalaishyökkääjästä on tullut yleinen naurunaihe paitsi Philadelphiassa myös koko NHL-yhteisössä. Lehterällä on ollut koko kauden vaikeuksia mahtua pelaavaan kokoonpanoon, eikä hänellä ole ollut kovin merkittävää annettavaa niinäkään iltoina, kun kaukaloon on käynyt käsky.

Vielä viime kaudella Lehterä vietti pätkiä Vladimir Tarasenkon sentterinä roolissa, jossa oli loistavat edellytykset tuloksentekoon. Tällä hetkellä Lehterä puurtaa muutaman minuutin jääajalla ketjukaverinaan Taylor Leier tai Tyler Goulbourne – silloin, kun tilanne on niin hyvä, että Lehterä kokoonpanoon mahtuu.

Lehterän tilannetta ei ainakaan helpota se, että kesän vaihtokaupassa toiseen suuntaan matkannut Brayden Schenn on pelannut St. Louis Bluesissa kauden lähes piste per peli -tahtia. Schenn on ottanut harppauksia kohti NHL:n sentterieliittiä.

Brayden Schenn.
Vaihtokaupassa St. Louisiin siirtynyt Brayden Schenn on aloittanut vakuuttavasti uudessa seurassaan. Kuva: NHL

Siinä ei ole mitään yllättävää, että Flyersin epätasaisiin otteisiin kyllästyneet kannattajat purkavat sosiaalisessa mediassa pahaa oloaan Lehterään. Pitäjämäen Tarmon kasvatti on saanut kuitenkin harvinaisen laajalti kuraa niskaansa myös ihan oikeasti vakavasti otettavilta median edustajilta.

Eikä Lehterän kauden tietenkään pitäisi mitään hurraahuutoja aiheuttaakaan. Ongelma on siinä, että realismi ja odotusarvot ovat täysin unohtuneet koko keskustelussa.

***

Media Pohjois-Amerikassa on suorastaan vääristellyt Lehterän asemaa. On yksi asia, jos kannattajat vertaavat Schennin ja Lehterän kausia keskenään. On häpeällistä, että mediassa on menty samaan miinaan. Siitä on tehty lähes kuriositeetti, että Flyers sai ikään kuin bonuksena Lehterästä kaksi ykköskierroksen varausoikeutta.

Palataanpa hetkeksi juhannukseen 2017, jolloin kohukauppa tehtiin. Menossa oli varaustilaisuuden ensimmäinen päivä, ja Flyers oli jo ehtinyt varata Nolan Patrickin numerolla kaksi.

Odotusarvo tuossa vaiheessa oli, että Flyersin alkavan kauden keskushyökkääjät ovat Claude Giroux, Sean Couturier, Valtteri Filppula, Nolan Patrick ja Scott Laughton. Kuten nokkelimmat hoksaavat, jo tuossa tilanteessa Flyersilla oli ylitarjontaa keskushyökkääjistä.

Sillä hetkellä, kun Flyers Patrickin varasi, Brayden Schennistä tuli liikuteltava palanen. Häntä oli yritetty istuttaa sentterin rooliin Flyersissa jo muutaman kauden ajan, mutta osaaminen kahteen suuntaan ei ollut vakuuttanut seurajohtoa. Schennistä oli tullut lähinnä ylivoimaspesialisti, joka oli kyllä korvattavissa huippulahjakkuudella ladatussa ykkösylivoimaviisikossa.

Ja ylipäätään kaikki suunnitelmat lähtivät siitä hetkestä eteenpäin siitä tavoitteesta, että Nolan Patrickista tehdään jollain aikavälillä organisaation ykkös- tai aivan minimissään kakkossentteri. Patrickistä tuli se palanen, jonka ympärille tulevaisuutta lähdettiin rakentamaan. Schennille ei enää siinä tulevaisuudessa Travis Konecnyn ja muiden nuorten paineessa nähty käyttöä edes laitahyökkääjänä.

Ylipäätään Flyersin joukkue on erittäin nuori. Menestystavoite oli piirrettynä 2-3 vuoden päähän – aikaisintaan. Schenn oli tässäkin katsannossa uhrattavissa oleva pelaaja.

St. Louis Blues näki Schennissä kuitenkin ison arvon. Niin ison, että se oli valmis uhraamaan peräti kaksi ykköskierroksen varausvuoroa Schennin saadakseen.

Morgan Frost.
Flyers-lupaus Morgan Frost on tehnyt kovaa jälkeä OHL:ssä. Kuva: NHL

Ensimmäinen varausvuoro koitti heti samana päivänä. Flyers huusi numerolla 27 itselleen Morgan Frostin. Sault Ste. Marie Greyhoundsia edustava 18-vuotias keskushyökkääjä johtaa muuten tällä hetkellä OHL:n pistepörssiä 50 ottelun tehoillaan 30+55=85/+54, joten ihan turhasta kaverista ei ole kyse.

Toinen varausvuoro on Flyersin käytössä heti tulevana kesänä – ellei Blues romahda loppukauden aikana niin pahasti, että se pääsee varaamaan kymmenen ensimmäisen joukkueen joukossa. Jos näin kävisi (varsin hypoteettista), Philadelphian saama ensimmäisen kierroksen varausoikeus siirtyisi kesälle 2019.

***

Yhtälössä oli kuitenkin yksi ongelma. Jotta Blues sai Schennin sopimuksen mahtumaan palkkakattonsa alle, sen piti saada joku iso sopimus pois vaivoistaan. Koska Bluesin Stanley Cup -ikkuna oli ja on auki tässä ja nyt, se tarkoitti jotain pelaajaa, jolle Blues ei nähnyt enää suurta arvoa. Tässä kohtaa palataan Lehterään, jonka ylikalliin sopimuksen Flyers pystyi ottamaan nykytilanteessa palkkakattonsa alle.

Lehterä ei siis alunperinkään saapunut Philadelphiaan kovin odotuksin. Flyers saattoi toki nähdä hänessä vähän isomman arvon, kuin tällä kaudella on nähty, mutta joka tapauksessa hän oli pelaaja, jonka Flyers joutui ottamaan kaupassa mukana, jotta se sai haluamansa varausvuorot.

Lehterän taantumista voi ja pitääkin hämmästellä. Hän on pudonnut nopeassa tahdissa Stanley Cup -kandidaatin kärkiketjujen sentteristä keskikastin joukkueen ylimääräiseksi hyökkääjäksi. NHL-jääkiekon nopeutuminen ei ole kohdellut raskasjalkaista Lehterää armollisesti, ja sopimuksen ulosostaminen tulevana kesänä – vuotta sen päättymistä aiemmin – on hyvinkin mahdollinen skenaario.

Jori Lehterä.
Jori Lehterän NHL-uran yllä on synkkiä pilviä. Kuva: NHL

Ei se silti Lehterästä floppia tee. Jos odotusarvot ovat matalalla, miten matalaa suoritustasoa voi pitää floppina? Jos joku odotti Lehterältä merkittävästi nähtyä enemmän, odotusarvoissa oli korjattavaa. Suunta oli nähtävissä jo viime kaudella, jolloin Lehterä joutui istumaan jo joitain otteluita terveenä katsomossa St. Louisissa.

Bluesia on onniteltu jo kaupasta, ja sitä on pidetty suurin piirtein vuosikymmenen ryöstönä. Kiistatta Schenn on nostanut joukkueensa tasoa päästyään vahvan viisikkopelin rakenteen joukkueeseen pelaamaan NHL:n eliittiluokan ketjukaverien kanssa. Jos Blues menestyy pudotuspeleissä Schennin sopimuskauden aikana, Bluesia voi toden totta onnitella onnistuneesta kaupasta.

Se ei kuitenkaan missään nimessä tarkoita sitä, että Flyers olisi jo hävinnyt tämän kaupan. Kun arvioidaan Flyersin onnistumista tässä kaupassa, Jori Lehterä on vain kuriositeetti, jolla ei ole mitään vaikutusta isoon kuvaan.

Jos Morgan Frostista ja Bluesin ensi kesän ykköskierroksen varausoikeudella napattavasta pelaajasta kehittyy Flyersin avainpelaajia, jotka auttavat joukkuetta voittamaan viiden vuoden päästä, on aivan yhdentekevää, mitä Lehterä tekee tai mitä Brayden Schenn saavuttaa St. Louis Bluesissa.

Joten aivan turha haukkua Jori Lehterää flopiksi tai ilkkua Philadelphia Flyersille surkeasta pelaajakaupasta. Vasta lähivuodet näyttävät, oliko kauppa onnistunut Flyersin näkövinkkelistä vai ei.