Palomäen NHL-kolumni: Ensimmäinen Stanley Cup -finaali näytti kaiken oleellisen – tähän Vegas Golden Knightsin ”ihme” perustuu

Tomáš Nosek.
Tomáš Nosek nousi avausfinaalin sankariksi. Kuva: NHL

Lienee alimitoitettua sanoa, että Vegas Golden Knightsin menestys on hämmästyttänyt koko kauden ajan NHL-piirejä. Enää hetkeen siihen ei olisi pitänyt olla syytä, mutta edelleen menestyksen salaisuus ihmetyttää ainakin kahvipöytäkeskusteluissa.

Eihän minkään logiikan pitäisi selittää sitä, että Golden Knights voittaa Stanley Cupin avausfinaalin, vaikka William Karlssonin ja Erik Haulan johtamat kärkiketjut tuottivat yhtälöön yhteensä yhden miinusmaalin viidellä viittä vastaan. Myös Cody Eakinin johtama kolmosketju otti yhden miinuksen.

Entä kuinka monta kertaa olet kauden aikana kuullut, että Golden Knights ei olisi mitään ilman Marc-André Fleuryä? Noh, Fleury ei edes onnistunut avausfinaalissa mitenkään hyvin. Silti Golden Knights löysi tavan voittaa, kun taululla seisoi lukemat 6-4 60 minuutin kamppailun jälkeen.

Ensimmäinen Stanley Cup -finaali Washington Capitalsia vastaan avasi täsmällisesti ”salaisuuden” Vegasin ”ihmeen” takana. Golden Knights on joukkue isolla jiillä. Sellainen joukkue löytää erilaisia tapoja voittaa otteluita.

***

Ykkösfinaalin ylivoimaisesti paras ketju oli Pierre-Edouard Bellemaren johtama Golden Knightsin nelosketju. Ryan Reaves vastasi tasoituksesta 4-4:ään, ja ketjun toinen laituri Tomáš Nosek vastasi sekä voittomaalista että voiton sinetöineestä 6–4-maalista tyhjään Capitals-nuottaan.

Ensimmäisen Stanley Cup -finaalin maalipaikat ja maalit.

Eikä kyse ollut mistään sattumasta. Avauserästä asti Bellemaren ketju oli kentän tasapainoisin kokonaisuus. Maalipaikat viidellä viittä vastaan kirjattiin ketjulle tyrmäävästi 7-2.

Vegasin tuhkimotarina tiivistyy juuri näihin asioihin. Kun viime kesän laajennusvaraustilaisuudessa ei ollut tarjolla takuuvarmoja supertähtiä, GM George McPhee rakensi edullisista pelaajista joukkueen, jossa parhaan ja huonoimman pelaajan välinen ero on varmuudella pienin kaikista NHL-joukkueista.

Golden Knightsilla oli avausfinaalissa kotijoukkueena peluutusetu. Se käyttikin sitä ajoittain hyväkseen, mutta ei mitenkään orjallisesti. Avauserä mentiin pitkälti formaatilla ykkönen vastaan ykkönen, kakkonen vastaan kakkonen, kolmonen vastaan kolmonen ja nelonen vastaan nelonen.

Vegas Golden Knightsin Ryan Reaves (vas) tuulettaa iskemäänsä viidettä maalia yhdessä Tomas Nosek Deryk Engellandin kanssa Stanley Cup Finaalien avauksessa. Puolustaja Shea Theodore yhtyy riemuun. Kuva: Chris Williams/Icon Sportswire/AOP

Toiseen erään Vegas alkoi vähän väistää matchupia Cody Eakinin ja Lars Ellerin ketjujen välillä. Ellerin ketju pystyi painamaan pelin toistuvasti Golden Knights -päätyyn Eakinin ketjua vastaan ja rokotti 1–1-tasoituksen verran. Ei Vegas silti lähtenyt omaa palettiaan sotkemaan sen erikoisemmin.

Golden Knights tietää, että se voi luottaa luisteluvoimaiseen neljän kentän rotaatioonsa. Kun jokainen ketju pystyy pelaamaan kiekollisesti suoritusvarmaa jääkiekkoa ja pelaamaan puolustuspeliä jalkavasti, ei tarvitse väkisin hakea mitään erityisiä matchupeja.

Kun Vegas pystyy pakottamaan pelin jatkuvasti nopeaksi, se on koko kauden ajan pystynyt rikkomaan vastustajan kuin vastustajan kiekollisen pelaamisen. Konferenssifinaaleissa erinomaista kiekollista peliä pelannut Capitals ajautui avausfinaalissa samaan miinaan, jossa se ruokki Vegasin vyöryä syvään kiekonmenetyksillään ja riskejä välttävällä roiskimisellaan.

Vegas on koko kauden voinut luottaa siihen, että moderni pelitapa ja neljän kentän tasainen rotaatio tuottaa maalipaikkoja tasaisesti. Vastustaja saa maalipaikkoja enemmän ryppäissä, jolloin heikot hetket pitää vain kestää paikallisesti.

***

Konkreettinen osoitus Golden Knightsin vahvuudesta saatiin avausfinaalin kolmannessa erässä. Capitals-pommittaja Tom Wilson ajoi törkeästi Jonathan Marchessault’n jäänpintaan pimeästä kulmasta. Golden Knights kärsi vääryyttä, kun Wilson selvisi tempustaan kahden minuutin estämisjäähyllä.

Tom Wilson.
Tom Wilsonilla läikkyi taas yli avausfinaalissa. Kuva: NHL

Tilanteen ollessa 4-4 moni joukkue olisi luhistunut – varsinkin, kun joukkueen taitavin pelaaja joutui poistumaan pukukopin puolelle. Wilsonin harmaalla (tai tässä tapauksessa mustalla) alueella pelaaminen perustuu nimenomaan siihen, että hän saisi horjutettua yhden vastustajan kautta koko vastustajan joukkueen pois tasapainosta.

Vegas on henkisesti niin vahva pumppu, että kävi toisin päin. Vauhti vain kiihtyi. Viitisen minuuttia myöhemmin Nosek lapioi ottelun voittomaalin.

Golden Knights on pelannut tällä kaudella 82 runkosarja- ja 16 pudotuspeliottelua. Vielä yksikään joukkue ei ole löytänyt tapaa horjuttaa tätä joukkuetta pois tasapainostaan.

Hakemaan kiekkoa omasta päädystä paineen alta, pari nopeaa siirtoa, keskialueen jouheva ylitys tai varma pelaaminen selustaan, karmea hyrräkarvaus koko viisikkona päälle, pitkä hyökkäys, veto, irtokiekon voittaminen, pitkä hyökkäys jatkuu, veto, välitön isku kiekollisen vastustajan iholle, nopea riisto – ja taas sama ralli päälle.

Kun kokoonpanossa on kerrallaan 18 luisteluvoimaista, riittävän taitavaa ja ennen kaikkea sapluunaan sataprosenttisesti sitoutunutta kenttäpelaajaa, jotka tietävät tasan tarkkaan oman roolinsa tässä palapelissä, ei se tuon vaikeampaa ole. Toteutus hipoo isossa kuvassa täydellisyyttä.

Vielä ei ole NHL:n 30 muusta joukkueesta löytynyt tälle sapluunalle pysäyttäjää. Kiire alkaa tulla.