Palomäen NHL-kolumni: 41-vuotias NHL-jättiläinen jaksaa hämmästyttää – jatkuvan dominoinnin lisäksi perintö kasvaa koko ajan

Zdeno Chára.
Zdeno Chára on tehnyt tänä keväänä taas sitä, mitä Zdeno Chára on tottunut tekemään – alistaa vastustajiaan. Kuva: Greg Thompson / All Over Press

NHL:ssä on viime kuukausina hämmästelty ilmiötä nimeltä Zdeno Chára. Vaikka ikää tuli taannoin 41 vuotta, tahti ei näytä hiipuvan pätkän vertaa – pikemminkin päinvastoin. Näissäkin pudotuspeleissä Boston Bruinsin puolustaja on ehtinyt sujauttaa rintataskuunsa jo Toronto Maple Leafsin supertähden Auston Matthewsin.

Aivan yhtä vakuuttavasti on alkanut ottelusarja Tampa Bay Lightningia vastaan. Vaikka Tampa taisteli sarjan tasatilanteeseen 1-1, Chára on pystynyt pimentämään Steven Stamkosin johtaman ykkösketjun totaalisesti tähän mennessä.

Juuri ennen pudotuspelien alkua Chára solmi vuoden jatkosopimuksen, jonka arvo on lähtökohtaisesti viisi miljoonaa dollaria. Slovakkijärkäle saa siis vielä miljoonan dollarin palkankorotuksen tähän kauteen nähden.

Hämmästely lähtee yleensä siitä lähtökohdasta, että miten on mahdollista vain parantaa otteitaan vuosi toisensa jälkeen, vaikka koko muu NHL ympärillä näyttää menevän tyystin toiseen suuntaan. Chára ei ole varsinainen raketti luistimilla, mutta silti hän pärjää erinomaisesti alati nopeutuvassa ympäristössä.

Siinä ei lopulta ole edes ihmeteltävää. Ja se pelillinen panos on lopulta vain pieni osa siitä työstä, mitä 206-senttinen puolustaja tällä hetkellä Bruinsin organisaatioon tuo.

***

Cháran uskomattoman dominoinnin kiteytti parhaiten Bruinsin matseja NESN-kanavalle selostava Jack Edwards vierailtuaan taannoin Sportsnetin 31 Thoughts -podcastissa. Edwards sanoi, että Cháran arvo tulee näkyviin laukauskarttaa katsomalla.

Tai oikeastaan se tulee Edwardsin mukaan näkyviin vasta siinä vaiheessa, kun Chára joskus uransa lopettaa. Siinä vaiheessa nimittäin vastustajan laukauskartta alkaa näyttää vihdoin normaalilta.

Kun Chára on kaukalossa, hänen puoleltaan (vasen puolustaja) ei liiemmin laukauksia Tuukka Raskille tai Anton Hudobinille tule torjuttavaksi. Tai voi niitä jokunen tulla, mutta ei kovin läheltä maalia tai maalille saakka.

Cháran ulottuvuus yhdistettynä vuosikymmenien saatossa kehittyneeseen kykyyn sijoittua jatkuvasti oikein on painajaismainen yhdistelmä vastustajan taitavimmallekin supertähdelle. Auston Matthews sai tämän todeta seitsemän ottelun pudotuspelisarjassa omakohtaisesti – Cháran ohittaminen tai voittaminen kamppailuissa on käytännössä mahdotonta, jos olosuhteet eivät ole epätavalliset.

Auston Matthews.
Auston Matthews jäi Zdeno Cháran pihteihin pudotuspelien avauskierroksella. Kuva: NHL

Ja tällä kaudella olosuhteet ovat olleet erittäin harvoin epätavalliset. Bruins on pelannut vuosikausiin jouhevinta ja varminta kiekollista peliään, minkä takia peli ei ole kääntynyt hallitsemattomasti omiin läheskään yhtä usein kuin muutaman aiempana vuonna, kun Bruins loi nahkaansa uudestaan 2010-luvun alun menestysvuosien jälkeen. Kun hyökkää hyvin, ei tule kiire puolustamisen kanssakaan.

Kaiken lisäksi Bruins-luotsi Bruce Cassidy on piirtänyt uudenlaiset reunaehdot Cháralle. Vaikka hänellä on NHL:n kovin lyöntilaukaus, hän ei ole enää kuin satunnaisesti mukana Bruinsin ylivoimaviisikoissa.

Myös tasakentällisin Cháran pelistä on karsittu hyökkäyspelillisiä ulottuvuuksia kovalla kädellä. Hän saa keskittyä voimakkaasti puolustuspelaamiseen.

Se on näkynyt, sillä geneettinen urheiluihme on ollut vielä vaikeampi horjutettava kuin aiempina vuosina, jolloin hän on välillä näyttänytkin noin 40-vuotiaalta pujottelukepiltä. Tätä peliä näillä lainalaisuuksilla ja tällaisessa roolissa Chára pystyy pelaamaan vaivatta vielä ainakin viisi vuotta.

Sen mahdollistaa ennen kaikkea se työmäärä, jonka Chára päivä-, viikko-, kuukausi- ja vuositasolla instrumenttinsa, eli kroppansa, eteen tekee. Cháralle on kunnia-asia elää viimeiseen asti hiottua huippu-urheilijan elämää, jossa ei jätetä yhtään ainoaa kiveä kääntämättä.

Internet on pullollaan tarinoita Cháran ravinnosta tai kroppaa huoltavista harjoituksista, mutta hän haluaa kehittää itseään joka ikinen päivä myös muilla kuin fyysisillä osa-alueilla. Kun muut vaikkapa pelimatkalla hakkaavat korttia tai katsovat hömppäsarjoja, Chára lukee tietokirjallisuutta tullakseen älykkäämmäksi paitsi ihmisenä myös pelaajana.

Ravintoa kaipaa fyysisen elimistön lisäksi myös mieli. Kaikki vaikuttaa kaikkeen.

***

Cháran valtavaan tiedonjanoon ja työmoraaliin liittyy myös läheisesti hänen suurin panoksensa Bruins-organisaatiolle. Vaikka hän kuinka pystyisi venyttämään fysiologian rajoja, fakta on, että enemmän pelivuosia on takana kuin edessä. Aivan yhtä paljon kuin Cháran peliesityksestä tänään, on kyse siitä, millaisen perinnön hän ympärilleen jättää.

Kun Bruinsin nuoret pelaajat katsovat, miten kaikkien ihannoima kapteeni valmistaa itseään päivittäin tekemään maksimaalisen suorituksen jäällä, esimerkki tarttuu väkisinkin. Saa olla aika ylimielinen räkänokka, jos Cháran vieressä kehtaa vetää vasemmalla kädellä.

Esimerkki siirtyy ennen kaikkea kaukalossa. Bruinsin 2010-luvun vaihteen menestysvuosina Chára pelasi vuosikaudet Dennis Seidenbergin pakkiparina, mutta noiden vuosien jälkeen on alkanut operaatio tiedonsiirto tuleville sukupolville.

Cháran rinnalla on NHL-maailmaan ajettu sisään vuorotellen Dougie Hamilton, Brandon Carlo ja tällä hetkellä maailmanluokan tutoroinnista nauttiva Charlie McAvoy. Hamilton on sittemmin siirtynyt Calgary Flamesiin, mutta tällä hetkellä loukkaantumisesta kärsivästä Carlosta ja McAvoysta on kasvamassa selkänoja Bruinsin 2020-luvun menestystarinalle.

Charlie McAvoy.
Tulokaspuolustaja Charlie McAvoy on saanut kasvaa NHL-maailmaan turvallisessa ympäristössä. Kuva: NHL

Ei voi kuvitella parempaa paikkaa tulla sisään NHL-maailmaan, kuin tämän kookkaan, lempeän ja fiksun nallekarhun rinnalla. McAvoy on päässyt koko kauden käyttämään ensisijaisia vahvuuksiaan hyökkäyssuuntaan, kun tiedossa on, että vaikka kuinka mokaa, Zdeno-setä paikkaa.

Varsinkin pudotuspeleissä NBC:n televisiokamerat ovat usein leikanneet Bruinsin vaihtoaitioon, kun Chára käy vaihto toisensa jälkeen asioita McAvoyn kanssa läpi. Palaute tulee välittömästi ja – ainakin ruumiinkielen perusteella – hyvinkin isällisen lempeästi, eli rakentavasti.

20-vuotias McAvoy on ehtinyt jo tällä kaudella osoittaa, että hän on todella nopea oppimaan. Kun laitetaan yhteen tietopankki nimeltä Zdeno Chára ja tiedonjanoinen huippulupaus nimeltä Charlie McAvoy, keitoksessa on tulevan Norris-voittajan ainekset.

Joku voi tietysti kysyä, mitä Chára tästä yhtälöstä saa. No, ensinnäkin tietysti paremman mahdollisuuden uransa toisen Stanley Cupin voittamiseen hyvinkin lyhyellä tähtäimellä. Toiseksi, tämä puoli työpanoksessa on perinteisesti ollut myös hyvin mielekästä uransa ehtoopuolella oleville huippupelaajille ja aivan erityisesti -puolustajille.

– Nuorten tutorointi on se juttu. Se, että yrittää pumpata heihin luottamusta ja yrittää varmistaa, että heillä on kaikki työkalut menestymiseen. Se on se hauska osa tuota työtä, kun pääsee jakamaan oppejaan ja näkee nuoren pelaajan kehittyvän huippupelaajaksi. Sitten on hänen vuoronsa, Bruins-legenda Ray Bourque totesi ESPN:lle marraskuussa.

Siinäpä se pähkinänkuoressa on sanottuna. Soihtu siirtyy luontevasti pelipaikalla, jonka taitaminen vaatii monenlaisia taitoja pelissä nimeltä jääkiekko.

Ja on aivan auringonvarmaa, että myös Chára saa paljon yhtälöstä. Jos ei mitään muuta, ainakin niin paljon virtaa, että kulisseissa annetut ”uhkaukset” pelaamisesta yli 45-vuotiaaksi asti ovat täysin toteutettavissa.