NHL:ään suunnitellaan omia säälipleijareita – tarpeellinen uudistus vai turhaa esileikkiä?

David Pastrnakin edustama Boston Bruins on menossa pudotuspeleihin, mutta Columbus Blue Jackets joutuu taistelemaan paikasta hivenen kovempaa. Kuva: Fred Kfoury III/All Over Press

SM-liigan kausi 2008-09 oli erikoinen. Se oli ensimmäinen ja toistaiseksi ainoa kausi, jolloin yksikään joukkue ei päättänyt kauttaan runkosarjaan.

SM-liiga lanseerasi Villi kortti -kierroksen, jossa sijoille 7.–10. päätyneet joukkueet karsivat varsinaisista pudotuspelipaikoista.

Lisäksi liigaherrat olivat kehittäneet legendaarisen Playout-kierroksen, johon osallistuivat sijojen 11.–14. joukkueet. Toisen kierroksen häviäjä joutui liigakarsintaan Mestiksen voittajaa vastaan. Ässät säilytti liigapaikkansa Sport-sarjassa.

Playoutista päätettiin sentään luopua yleisön vähäisen kiinnostuksen takia, mutta Villi kortti -kierros on edelleen käytössä.

Villi kortti -kierros on saanut paljon vastustusta vuosien varrella, mutta yleisö on alkanut tottua siihen vuosien varrella, ja soraäänet ovat vähentyneet. Siihen on mukauduttu kiltisti ajan kanssa samalla tavalla kuin kohonneisiin bensanhintoihin.

Sana sääli istuu huonosti mihin tahansa ammattiurheiluun liittyvään asiaan.

Villi kortti -karsinnoista käytetään kansanomaista ja vähän halventavaakin nimitystä säälipleijarit. Sana sääli istuu huonosti mihin tahansa ammattiurheiluun liittyvään asiaan.

***

Yleensä SM-liiga on ottanut mallia NHL:stä, mutta ajaa juna välillä toiseenkin suuntaan.

NHL-joukkueiden GM:t kokoontuvat säännöllisesti eri lomaparatiiseihin pohtimaan sarjan kehittämistä. Floridan tapaamisen asialistalla on ehdotus, jonka mukaan NHL ottaisi mukaan oman pudotuspelikarsinnan.

Ehdotuksen taustalla on Seattlen mahdollinen tulo sarjan 32. joukkueeksi. Kun sarja laajenee, halutaan pudotuspeleihin pääsevien joukkueidenkin määrää lisätä.

Systeemi olisi saman kaltainen kuin SM-liigassa. Konferenssien sijoille 7.–10. sijoittuneen joukkueet karsisivat niin, että kaksi jatkaisi varsinaisiin pudotuspeleihin.

– On hullua, että 15 joukkuetta jää pudotuspelien ulkopuolelle, ja määrä nousee 16:een laajentumisen jälkeen, eräs GM sanoi The Athletic -verkkojulkaisun haastattelussa.

Kokenut ja arvostettu kiekkotoimittaja Pierre LeBrun kysyi jokaiselta GM:ltä mielipidettä ehdotuksesta, ja 29 vastasi. Peräti 20 sanoi kyllä, kuusi ei, kaksi ehkä ja yksi kieltäytyi vastaamasta.

Karsinnat antaisivat pari peliä aikaa todistaa, että olemme sittenkin onnistuneet, koska hei, mehän olemme pudotuspeleissä.

GM:ien kannalta myönteisen suhtautumisen ymmärtää, sillä iso osa heistä on kroonisesti huolissaan työpaikastaan. Karsinnat antaisivat pari peliä aikaa todistaa, että olemme sittenkin onnistuneet, koska hei, mehän olemme pudotuspeleissä.Tai ainakin melkein. 

Kirstunvartijat ovat varmasti mielissään, koska lisäpelit tuovat miljoonia yhteiseen pottiin. Pelaajat ja agentit toki nappaavat siitä osansa.

Lisäviivat tuovat useammille joukkueille motivaatiota loppukauden taisteluihin. Suomessakin on nähty vuosien varrella sinänsä kivoja lopputaisteluita suorasta pudotuspelipaikasta ja pääsystä Villi kortti -karsintoihin.

NHL:n keskikasti on tätä nykyä erittäin tasainen, ja pudotuspelien ulkopuolelle jää joka vuosi tasokkaita joukkueita. He saisivat vielä yhden mahdollisuuden, jos esimerkiksi loukkaantumissuma olisi pilannut loppukauden tulosta.

***

Vaikka lukuisat hyvät puolet ovat tiedossa, Villi kortti -kierros on aina tuntunut jotenkin nahkean keinotekoiselta SM-liigassakin.

NHL-seurojen omistajat, GM:t ja NHL:n keskustoimiston porukka ovat hieman liian innokkaita keksimään uudistuksia propellihattu päässä. Tavallaan innon ymmärtää, koska jääkiekko on edelleen Pohjois-Amerikassa pikkulaji, joka kilvoittelee samoista dollareista kuin jenkkifutis, koripallo ja baseball.

Komissaari Gary Bettman ei ole innostunut pudotuspelikarsinnoista muun muassa siksi, koska se pidentää turhaan muutenkin pitkää kautta. Totta. Suoraan pudotuspeleihin päässeet joukkueet joutuvat odottelemaan turhaan viikon verran. Bettmanin mukaan konferenssien seitsemäs ja kahdeksas joukkue joutuvat kärsimään turhaan, jos heidät pannaan vielä lisäkarsintaan.

Esileikki on tosielämässä myönteinen asia, mutta jääkiekossa pitää päästä suoraan toimintaan.

Pudotuspelit ovat jääkiekon ylväin instituutio. Sinne pääseminen voi jäädä yhdestä maalista kiinni, mikä on raakaa, mutta samalla elävää elämää. Sinne pääsevät joukkueet ovat paikkansa aina ansainneet.

Nykyään käytettävä NHL:n oma villi kortti -systeemi oli jo kyseenalainen muutos. Kummastakin konferenssista pääsee pudotuspeleihin suoraan kuusi ja ”varasijalta” kaksi parasta.

Pikemminkin pitäisi palauttaa vanha hyvä systeemi, jossa konferenssin ykkönen kohtasi kahdeksannen, kakkonen seitsemännen ja niin edelleen.

Kun maailmassa kaikki menee niin hurjaa vauhtia eteenpäin, mielenterveyden takia olisi hyvä säilyttää samana joku muukin asia kuin stroganoffin resepti.

Kun maailmassa kaikki menee niin hurjaa vauhtia eteenpäin, mielenterveyden takia olisi hyvä säilyttää samana joku muukin asia kuin stroganoffin resepti.

Viekää kaikki muut, mutta jättäkää NHL:n pudotuspelit rauhaan.