Kommentti: Stanley Cup -finaalissa ikävä sivumaku – miksi NHL sorsii sensaatiojoukkue Vegas Golden Knightsia?

Tampa Bay Lightning ja Washington Capitals väsyttävät toisiaan vielä seiskapelissä.
Tampa Bay Lightning ja Washington Capitals väsyttävät toisiaan vielä seiskapelissä. Ei haittaa. Kuva: Del Mecum / All Over Press

Maanantaina Pohjois-Amerikan aikaa saatiin useampi merkittävä NHL-uutinen, joista kaksi liittyi välittömästi tämän kevään Stanley Cup -taistoon. Ensin julkistettiin finaalisarjan pelipäivät ja sitten kävi selväksi, että Tampa Bay Lightning ja Washington Capitals tarvitsevat seitsemännen konferenssifinaalin paremmuutensa ratkaistakseen.

Itäisen konferenssin finaalisarja alkoi päivän ennen lännen vastaavaa. Siitä huolimatta Vegas Golden Knights onnistui hankkimaan lepoetua iskemällä Winnipeg Jetsin kesälomille voitoin 4-1. Lightning ja Capitals väsyttävät toisiaan pitkän kaavan mukaan, minkä pitäisi palvella Vegasin kannuhaaveita.

Golden Knightsin tarinassa kaikki on ollut hämmästyttävää, mutta ehkä kaikkein hämmästyttävintä on se, että laajennusjoukkue on selvittänyt tiensä Stanley Cup -finaaliin vain 15 playoff-ottelua pelaamalla! Sen – yhdistettynä pitkäksi venyvään idän finaalisarjaan – pitäisi olla etu, jota Golden Knights pääsee myös hyödyntämään.

Lepoedulla on kiistaton merkitys tässä vaiheessa kautta, kun virallisia otteluita alkaa pelaajilla olla vyöllään jo toistasataa. Boston Bruins maksoi hintaa seitsemän ottelun avauskierroksesta toisella kierroksella Tampa Bay Lightningia vastaan. Iso merkitys oli myös sillä, että Winnipeg Jets joutui väsyttämään itseään seitsemän ottelua Nashville Predatorsia vastaan ennen konferenssifinaaleja Vegasia vastaan.

Näin sen kuuluu mennäkin! Tai siis kuuluisi mennä. Jos pelaa niin hyvää jääkiekkoa, että kättelee vastustajansa neljässä tai viidessä ottelussa, siitä kuuluu saada massiivinen hyöty.

***

NHL päätti tässä vaiheessa kevättä toisin. Ensinnäkin, Stanley Cupin finaalisarja käynnistyy vasta ensi viikon maanantaina paikallista aikaa. Vaikka Lightning ja Capitals joutuvat tahkoamaan täyden seitsemän ottelun sarjan, finaaliin selviytyvälle joukkueelle jää ruhtinaalliset neljä välipäivää ennen finaalisarjan alkua.

Ja sitten, se pelitahti! Peli, välipäivä, peli, välipäivä. Lupaavasti alkaa, mutta pian se muuttuu: taas välipäivä, peli, välipäivä, peli, välipäivä, välipäivä, peli, välipäivä, välipäivä, peli, välipäivä, välipäivä, peli. Ainoastaan otteluiden yksi ja kaksi sekä kolme ja neljä välillä on normaali pelitahti. Peräti neljään väliin on lykätty yksi ylimääräinen välipäivä.

Toki finaalisarjassa joukkueet joutuvat matkustamaan rannikolta rannikolle jatkuvasti, mutta rajansa kaikella. Finaaliottelut on ripoteltu peräti 17 päivän ajalle!

Viime vuonna pelitahti oli finaalisarjassa samankaltainen. Verkkainen pelitahti hapetti väsyneen Penguinsin Stanley Cup -lyöntiin.

Viime vuonna pelitahti oli finaalisarjassa samankaltainen. Seuraus: Pittsburgh Penguins pelasi koko kevään raikkainta peliään finaalisarjassa. Ei paljon painanut, vaikka Penguins joutui raastamaan seitsemän ottelua sekä Washington Capitalsia että Ottawa Senatorsia vastaan. Verkkainen pelitahti hapetti väsyneen Penguinsin Stanley Cup -lyöntiin.

Tavallaanhan se on hyvä, että vuoden tärkeimmissä peleissä pelaa kaksi hyvin levännyttä joukkuetta. Stanley Cupin finaalisarja on tärkein näyteikkuna lajille nimeltä jääkiekko Pohjois-Amerikassa, ja hyvälaatuinen peli on parempi myyntivaltti, kuin kahden väsyneen joukkueen läpsyttely.

Pudotuspelit ovat kuitenkin raastava kokonaisuus, jossa iso merkitys pitäisi olla sillä, kuinka taloudellisesti pystyy ne 16 voittoa ottamaan. Verkkaisella pelitahdilla tuo elementti poistetaan yhtälöstä.

Kärsijä tässä tilanteessa on Vegas Golden Knights, joka olisi lepoetunsa ansainnut. Niin mielettömän hyvää jääkiekkoa he ovat koko kevään pelanneet.