Kiekkoareena Floridassa: Barkov innoissaan Helsingin NHL-otteluista – "Varmasti yksi elämän kohokohtia"

Aleksander Barkov (oik.) on Florida Panthersin ykköstähti.
Aleksander Barkov (oik.) on Florida Panthersin ykköstähti. Kuva: Miika Arponen

NHL palaa muutaman vuoden tauon jälkeen takaisin Suomeen, kun Florida Panthers kohtaa marraskuun alussa Helsingin Hartwall-areenalla Winnipeg Jetsin kahdessa virallisessa NHL:n runkosarjaottelussa.

Joukkueet NHL Global Series -brändin alla pelattaviin otteluihin on luonnollisesti valittu suomalaisten supertähtien Aleksander Barkovin ja Patrik Laineen takia.

Barkov on luonnollisesti innoissaan mahdollisuudesta päästä pelaamaan kotimaan kamaralla ensimmäisen kerran sitten kevään 2013, jonka jälkeen hän siirtyi hänet varanneen Panthersin riveihin.

- Onhan se varmasti yksi elämän kohokohtia, että pääsee pelaamaan NHL-pelejä kotona Suomessa kotiyleisön edessä, Barkov hehkuttaa.

- Ensimmäinen NHL-joukkue jonka näin, oli itse asiassa nimenomaan Florida, joka pelasi Tapparaa vastaan muutama vuosi sitten. Silloin ei tullut mieleenkään, että joskus voisin pelata itse samassa joukkueessa NHL:ää Suomessa.

Erityistä latausta Helsingin-otteluihin tuo vielä se fakta, että Panthersia vastaan asettuu Barkovin hyvin tunteman Patrik Laineen edustama Winnipeg Jets. Ottelussa saatetaan Tappara-kaksikon lisäksi nähdä lisäksi myös liuta muitakin suomalaisia.

- Totta kai silläkin on oma merkityksensä. Ollaan Paten kanssa hyviä kavereita - ainakin mun mielestä - ja päästään pelaamaan vastakkain. Ja on siellä myös Joel Armia, ja meilläkin on monta nuorta suomalaista joista joku voi hyvin olla kokoonpanossa ensi kaudella. Mikäpä sen kivempaa kuin pelata siellä suomalaisia vastaan - ja varsinkin Patea, kun se on niin hyvä kaveri, Barkov miettii.

Jetsin organisaatiosta Laineen ja Armian lisäksi myös Kristian Vesalaisella ja Sami Nikulla on mahdollisuus murtautua ensi syksynä NHL-kokoonpanoon. Panthersissa puolestaan Henrik Haapala, Sebastian Repo, Henrik Borgström, Juho Lammikko, Aleksi Heponiemi ja Harri Säteri kärkkyvät kaikki paikkaa isossa liigassa.

Panthersista onkin muutaman viime vuoden aikana tullut todellinen suomalaisorganisaatio. Barkovin mukaan sen kummempaa suomalaisyhteisöä ei seuran sisälle ole päässyt ainakaan vielä syntymään.

- Ei meillä mitään ryhmächattia ole keskenämme perustettu, mutta training campilla keräännyttiin yhteen ja tavattiin siellä. Viisi meitä taisi siellä olla, ja oli kyllä hauskaa. Päästiin puhumaan suomea ja tekemään kaikkia suomalaisia juttuja.

Barkovin lisäksi Floridan suomalaisista myös Haapala, Repo ja Säteri ovat Tappara-taustaisia. Tähtisentterillä on asiaan yksinkertainen selitys.

- Se on voittava organisaatio, ja sellaisia pelaajia halutaan, jotka tietävät mitä se on kun voittaa ja menestyy. Aina tarvitaan sellaisia äijiä.

Barkov antaa pelaajahankinnoista kunnian seuran kykyjenetsijäosastolle ja suomalaisten osalta tietenkin erityisesti seuran suomalaisskoutti Jari Kekäläiselle.

- Jari ja muu tiimi on tehnyt mahtavaa työtä ja löytänyt Euroopasta paljon lupaavia pelaajia tänne. Heponiemi ja Borgström ovat esimerkiksi tehneet loistavaa tulosta, ja on mahtavaa katsoa heidän peliään.