Jokerit on lunastanut paikkansa kiekkokartalta – mistä seuraava askel?

Jokerit järjestää illasta toiseen hienoja kiekkotapahtumia. Se iso voitto on kuitenkin nykymenolla kaukana. Kuva: Marko Leppänen

– Ihan tässä herkistyy, oli niin kovaa taistelua. Huhtalan (Tommi) taklaukset, huh huh!

Jokerien ex-kapteeni Ossi Väänänen hihkui innosta Hartwall Arenan käytävällä Jokereiden ja TsSKA:n pudotuspelisarjan kolmannen ottelun ensimmäisellä erätauolla. Ei tarvitse edes kysyä, halusiko jo uransa lopettanut Väänänen olla mukana jään tason toiminnassa.

Kyllä Väänänen oikeassa oli. Jokerit lähti vaikeassa tilanteessa sarjan ensimmäiseen kotipeliinsä, kun se oli hävinnyt kaksi ottelua Moskovassa. Tukala asema nostatti taistelukirveet tanaan, ja Jokerit iski kaiken peliin.

TsSKA:n ylivoima pudotuspeleissä oli ollut musertava, sillä maalivahti Ilja Sorokin oli päästänyt kuudessa ottelussa taakseen vain yhden osuman. Torjuntaprosentti 99,2 olisi kova missä tahansa sarjassa.

Jokerit ei jäänyt kummastelemaan tilastoja, vaan painoi kovan taklausvaihteen päälle. TsSKA:n tähtisikermä tuntui yllättyneen Jokereiden tiukasta rynnistyksestä.Jokerit vei voiton 2-1 Olli Palolan jatkoaikamaalilla ja yrittää sarjan tasoittamista tiistaina illalla kotona. 

Jatkopaikka on silti edelleen utopiaa. 

Tippuminen TsSKA:lle olisi Jokereille ikävää historian toistamista. Jokerit putosi ensimmäisellä KHL-kaudellaan 2014-15 juuri TsSKA:ta vastaan konferenssin välierissä. Viime kaudella moskovalaiset löivät Jokerit pihalle suoraan neljässä ottelussa ensimmäisellä kierroksella.

***

Kun Jokerit liittyi KHL:ään 2014, oli huolenaiheena, että seurasta tulee liian steriili ja etäinen suuressa, tuntemattomassa sarjassa. Toki Hartwall Arenan katsomossa on ollut laskuja ja nousuja, mutta ainakin konferenssin välierien kotiavaus antoi viitteitä siitä, että Jokereilla on paikka suomalaisella kiekkokartalla – KHL:ssäkin.

Kun Olli Palola, Jesse Joensuu ja Huhtala jysäyttivät kovia taklauksia avauserässä, yleisö syttyi mukaan Eteläpäädyn johdolla. Jokereiden SM-liigan aikana nähtiin monta iltaa, jolloin tunnelma katsomossa oli huomattavasti huonompi.

Peli on viihdyttävää, ja hinta-laatusuhde on kohdallaan. Jokerit myy pudotuspeliotteluihinsa alakatsomon eturiviin lippuja 12 eurolla. Venäläisomistajille on tärkeämpää saada imagomielessä katsomot täyteen kuin vähentää vuosittaisen miljoonatappion määrää. Huokeat liput jättävät taskunpohjalle sen verran kolikoita, että käytävältä on peruskatsojallakin varaa ostaa kolmen euron lähdevesi.

Jokerit on Kauppalehden vuonna 2017 tekemän tutkimuksen mukaan Suomen kolmanneksi tunnetuin urheilubrändi jääkiekon A-maajoukkueen ja Kimi Räikkösen jälkeen. Sitä brändiä on pönkitetty Suomen oloissa poikkeuksellisen kovalla kokoonpanolla ja ottelutapahtumalla, joka kestää kansainvälisen vertailun.

***

Niin hyvältä kuin kaikki näyttääkin ulospäin, pinnan alla kuhisee iso kysymys: mihin Jokerit voi tästä edetä? Onko Jokereilla edes teoreettista mahdollisuutta rynniä mestaruuteen vai torpedoivatko viimeistään Putinin kätyrit aikeet tuomareiden avulla?

Kolmannen TsKSA-ottelussa tuomarit antoivat jo hyvää esimakua siitä mitä tulee, jos Jokerit pelaa liian hyvin. 

- Tahallista tai tahatonta, tietoista tai alitajuista mutta fakta on ettei Jokerit ole missään pudotuspeleissä saanut edes lähes tasapuolista tuomarointia varsinkaan jos vastassa on ollut tai on yksi KHL:n suurista. Uskomaton sarja, IS:n ja Urhelulehden Vesa Rantanen kommentoi twitterissä. 

Ilta-Sanomat uutisoi hiljattain, että Jokerien puheenjohtaja Hjallis Harkimo olisi siirtymässä sivuun, ja Teemu Selänne olisi nousemassa vanhan seuransa keulakuvaksi. Selänteen tulossa voisi vielä hieman kirkastaa imagoa, mutta ratkaisevasti se tuskin edistäisi yhtään osa-aluetta.

Jokerit on ilmoittanut jatkavansa KHL:ssä vielä ainakin neljä kautta. Nyt kaukalossa ja katsomossa on hauskaa, mutta mistä kaivetaan motivaatio tulevina vuosina, jos tie katkeaa aina viimeistään toiselle kierrokselle?

Ei mestaruutta välttämättä tarvitse saavuttaa koskaan, mutta tulisi edes tunne, että se voisi olla mahdollinen.