Herra Täydellinen II sairauslomalla – NHL:n ykkösjoukkue isojen kysymysten äärellä

Tampa Bay Lightningin puolustaja Victor Hedman siivosi maalinedustaa Ottawa Senatorsia vastaan. Kuva: Richard A. Whittaker/Icon Sportswire)

Nicklas Lidström pelasi viimeiseksi jääneellä kaudellaan 2011-12 Detroit Red Wingsissä 70 runkosarjan ottelua. Se olikin pienin ottelumäärä, jonka hän urallaan pelasi kokonaisella NHL-kaudella. Ruotsalaisen ikihongan yksi loistavista ominaisuuksista oli hänen kykynsä pysyä ehjänä.

Ilman ”Mr. Perfectin” panosta Red Wings tuskin olisi pelannut joka vuosi pudotuspeleissä siitä lähtien, kun hän liittyi joukkueeseen vuonna 1991. Lidströmiä on arvostettu aina, mutta hänen merkitykseensä on havahduttu vielä enemmän Red Wingsin viime vuosien alamäen aikana.

Kun joukkueella on heittää jäälle aina tiukoissa paikoissa Lidströmin kaltainen tukipilari, elämä tuntuu aika paljon helpommalta.

Lidström on niin ainutlaatuinen, että olisi epäreilua verrata ketään muuta pelaajaa häneen. Mutta jotain samaa tyylikästä johtajuutta maanmiehessä Victor Hedmanissa on.

Hedman loukkasi alavartaloaan Calgary Flamesia vastaan, ja hän on sivussa 3-6 viikkoa. Se on kova takaisku yhdelle mestarisuosikeista.

***

Tampa Bay Lightningin puolustusta ei pidetty mitenkään erityisen vahvana ennen alkua. Hedman ja Anton Strålman tiedettiin luotettavaksi parivaljakoksi, mutta ikääntyvän blokkikoneen Dan Girardin hankkiminen New York Rangersista ei lisännyt vappuviuhkojen myyntiä Tampassa.

Brayden Coburn näytti olevan jo ratsastamassa kohti iltaruskoa, eivätkä nuoret Slater Koekkoek, Jake Dotchin ja Mihail Sergatsov olleet vielä todistaneet taitoaan NHL-tasolla.

Tampan puolustuksen laatu on kuitenkin ollut maalivahti Andrei Vasiljevskin ja hyvän ykkösylivoiman ohella yksi suurimmista syistä siihen, minkä takia Lightning on porskutellut sarjan kärjessä lähes koko kauden.

Lightningin ja Nashville Predatorsin puolustus ovat olleet tehokkaimpia koko sarjassa. Salamapaidat ovat päästäneet lisäksi lisäksi Los Angeles Kingsin jälkeen toiseksi vähiten maaleja (2,5 ottelua kohti).

Tulokaspakki Sergatsov ei saanut vielä viime kaudella tilaisuutta Montreal Canadiensissa, mutta Tampassa hän on näyttänyt jo nyt pystyvänsä tuloksekkaaseen ja varmaan kiekolliseen peliin. Dotchin on ottanut ison askeleen Hedmanin siipien suojassa.

Hedmanin on kuitenkin pakkiosaston ykköshevonen, jonka taustalla muiden on helppo tehdä oma hommansa.

Hedmanin on kuitenkin pakkiosaston ykköshevonen, jonka taustalla muiden on helppo tehdä oma hommansa.

Kun viimeisellä minuutilla pitää suojella omaa maalia tai jahdata tasoitusta, hänet heitetään kentälle. Hedman pelaa fyysisellä tyylillä keskimäärin yli 25 minuuttia ottelussa. Luistelu ei hyydy ottelun lopuissakaan, vaikka kone liikuttaa satakiloista ja kaksimetristä koria.

Plusmiinustilastosta voi olla monta mieltä, että sen verran Hedmanin lukemasta (+24) voi tulkita, että hän on tehnyt monta asiaa oikein tälläkin kaudella. Hedman on ollut yksi vahvimmista suosikeista Norris Trophyn voittajaksi.

***

Valmentaja Jon Cooper joutuu sorvaamaan Lightningin hyvin toimineen ykkösylivoiman uusiksi. Lightningin ylivoima oli pitkään koko sarjan parasta ja tehokkuus lähenteli jo 30 prosenttia, mutta viime aikoina tahti on hieman laantunut. Tampan ylivoima on kuitenkin edelleen sarjan neljänneksi tehokkainta (24,2%).

Lightning on pelannut ylivoimaansa klassisella takakolmiolla, jonka kapellimestarina Hedman on häärinyt itse-oikeutetusti. Hän on jaellut nopeita ja tarkkoja passeja rightin puolen Steven Stamkosille tai leftin Nikita Kutseroville, joka taistelee pistepörssin voitosta. Molemmat pystyvät ampumaan murhaavan tarkkoja kutejaan suoraan syötöstä.

Eikä syötön tarvitse aina olla edes priimaa, sillä Stamkos ja Kutserov pystyvät tykittämään kiekon yläpesään tarvittaessa polvillaan selkä päin maalia – nollakulmasta.

Ottaako joku Hedmanin paikan kolmiossa vai siirtyykö Cooper kahteen pakkiin viivassa? Strålmanin kiekkovarmuus riittää hyvin, mutta rightin pelaajana ylivoimaviisikon kätisyydet mutkistuvat. Calgaryä vastaan roolin otti Sergatsov, joka saisi ykkösylivoimassa hyvää oppia.

Ongelma on vaan se, että Tampa ole varsinaisesti vetämässä mitään pakkikoulua, vaan hakemassa Stanley Cupia.

Ongelma on vaan se, että Tampa ole varsinaisesti vetämässä mitään pakkikoulua, vaan hakemassa Stanley Cupia.

***

Jos Hedmanin loukkaantuminen venyy puoleentoista kuukauteen, Lightningin puolustuksen muut jäsenet joutuvat ylittämään itsensä, jos joukkue aikoo säilyttää saman voittotahdin.

Hyvä puoli Hedmanin loukkaantumisessa oli ajoitus. Lightningillä alkoi juuri lakisääteinen ”hyvästiviikko” (Bye Week), minkä takia joukkue pelaa vasta viikon tauon jälkeen torstaina Vegas Golden Knightsia vastaan.

Toinen hyvä puoli on, että Lightning on pelannut niin muikean alkukauden, että pudotuspelipaikan lipsumisesta ole välitöntä vaaraa.

Hedmania ei kannata ainakaan heittää puolikuntoisena kehiin. Pudotuspeleissä hänen merkityksensä nousee entisestään. Hedmanin jalkavamman uusiutuminen pleijareissa heittäisi jo ison varjon mestaruushaaveiden ylle.

Pittsburgh Penguins voitti Stanley Cupin ilman ykköspakkiaan Kris Letangia, kun muut puolustajat venyivät taitojensa ylärajoille ja hyökkääjät olivat mukana puolustustalkoissa.

Siihen ei kannata kuitenkaan liikaa luottaa, että Tampa pärjäisi yhtä hyvin ilman puolustuksen ykkössylinteriään.