Palomäen NHL-ennakko: Aleksandr Ovetškin vastaan Sidney Crosby, osa 4 – pystyykö kukaan tuhoamaan tulikuumaa NHL:n ykköstähteä?

Sidney Crosby.
Tekeekö Sidney Crosby sen taas arkkiviholliselleen? Kuva: Jeanine Leach / All Over Press

NHL:n pudotuspelien toinen kierros käynnistyy yöllä. Kiekkoareenan NHL-toimittaja Ilkka Palomäki käy läpi asetelmat itäisen konferenssin ottelusarjoihin.

Washington Capitals – Pittsburgh Penguins

ASETELMA: Aleksandr Ovetškin ja Sidney Crosby saapuivat NHL:ään syksyllä 2005. Sen jälkeen Capitals ja Penguins ovat kohdanneet pudotuspeleissä kolme kertaa – 2009, 2016 ja 2017. Aina kohtaaminen on tapahtunut toisella pudotuspelikierroksella, ja aina voittajana kaukalosta on poistunut Penguins. Mielenkiintoista on sekin, että joka kerta Penguins on mennyt aina mestaruuteen asti Capitalsin lyötyään.

Tilanne on käytännössä identtinen viime vuoteen verrattuna. Penguins puolustaa taas mestaruutta, ja Capitalsilla on nykyrunkonsa viimeisiä mahdollisuuksia pelata Stanley Cupista. Kummallakin on aavistuksen heikompi joukkue kuin vuosi sitten, jolloin Penguins venyi huomattavan varamiehisenä seiskaottelun voittoon Washingtonissa. Tämä sarja on klassikko jo syntyessään.

KRIITTINEN PISTE: Asetelma on pelillisesti harvinaisen selkeä: kysymys kuuluu, kuinka selvästi Capitals antaa Penguinsin pelejä viedä. Capitals oli jo Columbus Blue Jacketsin kanssa pelillisesti ahtaalla, kun Blue Jackets löi kaasun pohjaan. Koko ottelusarjan jänteellä maalipaikat viidellä viittä vastaan menivät tasan, ja Capitals sai etua erikoistilanteista. Penguinsia vastaan siihen etuun ei voi luottaa.

Penguins oli puolestaan dominoiva Philadelphia Flyersia vastaan jopa niissä otteluissa, jotka se hävisi. Sidney Crosbyn ketju voitti maalipaikkavertailunsa viidellä viittä vastaan murskaavasti 30-12 (tilastoissa ei mukana kolmansia eriä otteluista, jotka Penguins ratkaisi jo aiemmin). Myös muut ketjut pystyivät pelaamaan maalipaikoin mitaten ohuesti plusmerkkistä lätkää.

Penguinsin heikkoudet ovat omalla alueella, ja etenkin puolustamisessa. Pittsburghin päävalmentaja Mike Sullivan tietää tämän, joten Penguins on viime vuotta selkeästi riippuvaisempi pitkistä hyökkäyksistä ja jalkavasta riistopelaamisesta. Penguinsille hyökkäys on paras puolustus.

Capitals on paljon parempi ottamaan iskuja vastaan omissa, mutta Penguinsin jatkuva vyöry on liikaa, vaikka Jevgeni Malkinin pelikunto onkin arvoitus. Jos Capitals tyytyy roiskimaan ja jää poteroihin odottamaan, Penguins vyöryy sen yli. Capitalsin on pakko pystyä pelaamaan jouhevasti ja suoritusvarmasti myös kiekolla.

AVAINHAHMO: Kun nämä joukkueet kohtaavat, aina puhutaan Ovetškinista. Oikeammin pitäisi puhua Nicklas Bäckströmistä tai Jevgeni Kuznetsovista, koska senttereinä heidän ruutunsa on vastata Sidney Crosbylle. Crosby on taas julmetun kovassa lyönnissä, ja hänen ketjunsa pystyy tuhoamaan Capitalsin lähes yksinään.

Varsinkin Jevgeni Malkinin pelikunnon ollessa arvoitus Capitalsin leirissä on vain yksi primäärikysymys: millaisella pelisuunnitelmalla Crosby tuhotaan? Jos Crosby voittaa oman matchupinsa, Capitalsin mahdollisuudet ovat ohuet. Mutta pystyykö siihen kukaan? Ainoa vaihtoehto rakentunee Bäckströmin ympärille, sillä Kuznetsovin ketju vuoti ajoittain pahasti jo Blue Jackets -sarjassa.

ARVIO: Penguins jatkoon voitoin 4-2.

Patrice Bergeron.
Mikä on Patrice Bergeronin pelikunto? Kuva: NHL

Tampa Bay Lightning – Boston Bruins

ASETELMA: NHL:n epätasainen playoff-kaavio heitti itäisen konferenssin ykkösen ja kakkosen vastakkain jo toisessa vaiheessa. Puhutaan koko kauden jänteellä konferenssin ylivoimaisesti parhaista joukkueista, joten odotettavissa on kiehtova titaanien taistelu. Jos kamppailusta selvitään alle seitsemän ottelun, jompikumpi joukkueista on epäonnistunut pahasti.

Lepoetu suosii Lightningia, sillä se teki selvää jälkeä New Jersey Devilsistä jo viidessä ottelussa. Bruins joutui väsyttämään itseään Toronto Maple Leafsia vastaan peräti seitsemän ottelun ajan. Toisen kierroksen alussa onkin mahdollista, että Bruins on henkisesti kiinni vielä vakuuttavassa seiskaottelun voitossaan. Kun joka toinen päivä pelataan lauantaista lähtien, loppua kohti polttoaine saattaa kuihtua Bruinsin tankista.

KRIITTINEN PISTE: Bruinsin etu Maple Leafs -sarjasta oli se, että se on nyt kalibroinut koneensa pelaamaan kovaa neljän kentällisen joukkuetta vastaan. Samanlaisen haasteen heittää Lightning, jolla ensimmäisen kierroksen ottelusarja oli täysin toisenlainen. Devilsiä vastaan Tampalle riitti Taylor Hallin tuhoaminen, mutta nyt pitää pystyä pelaamaan tasaisen tappavasti alusta loppuun.

Tämäkin ottelusarja on pitkälti taistelua hyökkäysajasta. Lightning ja Bruins edustavat NHL-evoluution kärkeä hyökkäysalueen pelaamisessa (sekä kiekollinen että kiekoton), ja haaste on molempien joukkueiden pohjakolmikoille (pakit ja sentteri) erittäin kova. Mitä enemmän paine on vastustajan päädyssä, sitä vahvemmilla joukkue on.

Erityisesti tämä korostuu Lightningilla, jonka heikkoudet ovat pakistossa. Top-kolmonen (Anton Strålman, Ryan McDonagh ja Victor Hedman) on NHL:n eliittiä, mutta sen jälkeen taso putoaa puolustuspelaamisessa. Bruinsilla on kärkiosastoon heittää haasteeksi vain Zdeno Chára, mutta Bruinsin kuusikko on tyly ja vahva omissa. Paljon kertoo se, että Toronto ei luonut yhtään maalipaikkaa seiskaottelun kolmannessa erässä!

Tampan etu on tässä mielessä kotietu. Brayden Pointin ketju pakkiparilla Strålman-Hedman höystettynä näytti Devilsiä vastaan, että se pystyy toteuttamaan yksityiskohtaisia peluutussuunnitelmia vastustajan ykkösnyrkkiä vastaan. Haaste toki kasvaa toisella kierroksella, mutta päävalmentaja Jon Cooperilla on jotain tukevaa, johon nojautua.

AVAINHAHMO: Bruinsin Patrice Bergeron ketjuineen aloitti Maple Leafs -sarjan odotetun hurjalla myrskyllä, mutta se myrsky laantui loppua kohti, vaikka seiskapelissä ketju olikin merkittävässä roolissa. Bergeron joutui jättämään yhden ottelun sarjassa väliin, eikä ollut sen jälkeen enää entisensä. Bergeron, jos joku, olisi kaivannut lepoa sarjojen välissä. Nyt sitä tulee minimaalisesti.

Hyökkäysosaston leveys kääntyy Lightningin eduksi. Bergeronin ketju on Bruinsin suurin uhka – ja toisaalta suurin shutdown-ase. Lightning peluuttanee kotiotteluissaan Brayden Pointin ketjua Bergeronia vastaan, mutta mielenkiintoista on nähdä, mitä Bruins-luotsi Bruce Cassidy tekee kotiotteluissaan. Todennäköisesti Bergeron pelaa Steven Stamkosia vastaan. Joka tapauksessa on selvää, että Bergeronin ketjun täytyy tuoda plussaa voittamisen yhtälöön. Muuten Tampa on vahvoilla.

ARVIO: Lightning jatkoon voitoin 4-3.