Olympiaennakko: Viimeksi Venäjän valmentaja syötiin elävältä – kestääkö suursuosikki nyt jättimäiset paineet?

USA:n lukko. Ryan Zapolski oli erittäin otettu päästyään Pyeongchangin olympiaturnaukseen. Kuva: Jukka Rautio.

B-LOHKO:

VENÄJÄN OLYMPIAURHEILIJAT (OAR)

Venäläiskiekkoilijat ovat olleet epätietoisuuden ja epäilyjen alla pitkin talvea loppuvuodesta paljastetun doping-vyyhdin takia. Loppujen lopuksi valtavasti turnaukseen panostaneet pelaajat pääsivät Pyeongchangiin ilman kansallistunnuksia.

Olympialipun alla pelaava joukkue lähtee kaukaloon selkeänä ykkössuosikkina, mutta Olegs Znaroksin luotsaamilla kiekkoilijoilla on raskas paino- ja painelasti niskassaan. Venäjä on saanut kuudelta olympiakeikaltaan vain yhden hopean ja yhden pronssin. Se on erittäin laiha saalis Neuvostoliiton kahdeksan olympiakullan jälkeen.

Epäonnistumisia on seurannut rajuja ryöppyjä. Entinen Leijona-luotsi Erkka Westerlund muistaa elävästi Sotshin (2014) puolivälierän jälkilöylyt, kun Suomi oli päättänyt isäntien taipaleen.

– Teki pahaa kuunnella mediatilaisuudessa, kun Venäjän luotsia (Zinetula Biljaletdinovia) ryöpytettiin. Se ylitti kaikki rajat. Hänet syötiin elävältä, Westerlund kauhisteli taannoin.

Laaja doping-skandaali vaikutti osaltaan OAR:n (Venäjän olympiaurheilijoiden) joukkueen kokoamiseen. Ehdolla olleet puolustajat Anton Belov, Mihail Naumenko ja Aleksei Bereglazov sekä hyökkääjät Sergei Plotnikov ja Valeri Nitsuskin piti jättää kotiin, koska he eivät täyttäneet KOK:n "puhtausvaatimuksia".

OAR:n pelaajavalinnat palauttivat mieleen CCCP:n kulta-ajat. Silloin joukkue rakennettiin ZSKA:n pelaajista. Heitä höystettiin muutamilla muiden moskovalaisseurojen (Dynamon ja Spartakin) edustajilla.

Nyt Znaroks otti omasta joukkueesta Pietarin SKA:sta peräti 15 pelaajaa, Moskovan TsSKA:sta 8 ja Metallurg Magnitogorskista 2. Käytännössä tämä tarkoittaa kolme kenttää SKA:sta ja yksi TsSKA:sta.

Lähipäivät näyttävät, miten hyvin suurin tähti Ilja Kovaltshuk pysyy ruodussa tällä kertaa. Henkisellä johtajalla Pavel Datsjukilla on suuri rooli tälläkin sektorilla.

Olympiamitalit (mukana Neuvostoliitto, IVY ja Venäjä): kahdeksan kultaa, kaksi hopeaa, kaksi pronssia.

 

USA

USA sai järkyttävän uutisen tammikuun lopussa, kun olympiajoukkueen koonnut Jim Johannson menehtyi yllättäen vain 53-vuotiaana. Pidetyn kiekkojohtajan kuolema tuli pelaajille suurena shokkina.

Johannsonin lähtö tuo varmasti lisävoimaa USA:n olympiaesityksiin. Kaikki haluavat pelata heidät valinneen GM:n muistolle.

Kiekkohistoriasta löytyy useita esimerkkejä, miten läheisen henkilön lähtö siivittää joukkueen parempiin esityksiin kuin "normaalioloissa" saataisiin. Tuoreena tapauksena muistuu mieleen Slovakian MM-hopea keväältä 2012. Slovakia omisti saavutuksensa edellissyksynä Jaroslavlin lento-onnettomuudessa menehtyneelle Pavol Demitralle ja eteni sensaatiomaisesti finaaliin asti.

USA hyppää kaukaloon juuri 39 vuotta täyttäneen Brian Giontan johdolla. Reilut 1100 NHL-ottelua kolunnut hyökkääjä päätti ammattilaisuransa viime kevääseen, mutta hän piti itsensä kunnossa päästäkseen vielä Pyeongchangiin.

Kokoonpano on mielenkiintoinen sekoitus vankkaa kokemusta ja vallatonta nuoruutta. Mukaan valittiin kolme konkaria AHL:stä ja jokerina 33-vuotias puolustaja James Wisniewski Saksan kakkosliigasta.

Vastapainoksi otettiin neljä kaveria omasta yliopistosarjasta NCAA:sta.

Suomalaisittain tutuimmat nimet ovat Jokereista kutsutut Ryan Zapolski, Matt Gilroy ja Brian O'Neill. Kesällä 2013 Suomeen tullut Zapolski on kertonut useassa haastattelussa, että olympiamatka on hänen uransa kohokohta. Zapolskin ura lähti uuteen nousuun veskarin tultua Pohjois-Amerikasta Raumalle.

Olympiamitalit: kaksi kultaa, kahdeksan hopeaa ja yksi pronssi.

 

SLOVAKIA

Kun olympiaportit avautuivat Slovakialle vuoden 1993 itsenäistymisen jälkeen, maajoukkue tuli kansainvälisiin ympyröihin täynnä kansallistuntoa. Kaikki pelaajat halusivat taistella oman maan puolesta jopa puoliraihnaisena.

Olympiataival alkoi Lillehammerissa (1994) heti komealla kuudennella sijalla. Sen jälkeen maa on ollut mukana joka kerta ja venynyt parhaimmillaan neljänneksi (2010).

Nyt odotusarvot ovat alempana kuin kertaakaan aiemmin. Slovakia hävisi jo edellisessä olympiaturnauksessa (2014) kaikki neljä otteluansa. Sama trendi on näkynyt MM-tasolla. Viime keväänä A-sarjapaikka varmistui nippa nappa.

Turnaussysteemi avaa Slovakialle mahdollisuuden puolivälieriin, mikäli ensimmäinen pudotuspelivastustaja on otollinen. Siitä eteenpäin voitot vaatisivat jo ihmettä, vaikka nostetta haetaan uudella valmennusjohdolla.

Slovakia hakee nyt menestystä 66-vuotiaan kanadalaisveteraanin Craig Ramsayn komennossa. Ramsay saa tukea takavuosien tähtipelaajilta Luomir Visnovskylta ja Vladimir Orszaghilta sekä GM:n roolin ottaneelta Miroslav Satanilta.

Tämä ryhmää takaa kiekkotietämyksen, mutta ei korvaa materiaalin puutteita. On kuvaavaa, että joukkue on koottu yhtä pelaajaa lukuun ottamatta Slovakian ja Tshekin liigoista. Ainoa KHL-vahvistus on Avtomobilist Jekaterinburgin puolustaja Michal Cajkovsky.

Ei olympiamitaleita.

 

SLOVENIA

Suomalaisittain joukkueen suurin mielenkiinto kohdistuu tällä kertaa penkin taakse. Sieltä löytyy kaksi tuttua kiekkopersoonaa.

Veteraanivalmentaja Kari Savolainen, 62, otti tutun joukkueen komentoonsa täksi kaudeksi. Slovenian kiekkokuviot ovat Savolaiselle tuttuja jo 20 vuoden ajalta. Hän on työskennellyt Sloveniassa useaan otteeseen eri tehtävissä – kertaalleen jo vastuuvalmentajanakin (2003–05).

Savolainen sai houkuteltua seurakseen Jukurien luotsin Risto Dufvan, joka jätti mikkeliläisjoukkueen apulaistensa vastuulle olympiaprojektin ajaksi.

Vaikka kaksinkertainen Stanley Cupin voittaja Anze Kopitar on Slovenialle kaikki kaikessa, joukkue on venynyt urotekoihin myös ilman tähtihyökkääjäänsä. Neljä vuotta sitten Slovenia läpäisin olympiakarsinnan, vaikka Kopitar puuttui joukosta.

Sotsissa Kopitar toki nähtiin. Silloin olympiaturnauksen ensikertalainen venyi voittoihin Slovakiasta ja Itävallasta. Seitsemäs sija oli upea saavutus.

Upeat hetket jatkuivat Pyeongchangin karsinnassa, kun Slovenia lunasti olympiapaikan toisen kerran peräkkäin. Kopitar oli nyt mukana, mutta ratkaisevan karsintakamppailun sankariksi nousi Rok Ticar. Hyökkääjä viimeisteli kaikki joukkueen osumat, kun Slovenia pehmitti Valko-Venäjän 3–2.

Sibir Novosibirskissä pelaava Ticar on yksi Slovenia olympiaryhmän kolmesta KHL-kiekkoilijasta. Muut ovat Torpedo Nizhni Novgorodin Robert Sabolic ja Neftekhimik Nizhnekamskin Ziga Jeglic. Loppuryhmä on raavittu kokoon vaatimattomammista kiekkosarjoista, kuten Ranskasta, Itävallasta ja Unkarista.

Ei olympiamitaleita.