"Vesalaisen paluusta ei ole edes keskusteltu"

HPK:lla kulkee nyt sekä kaukalossa että kaukalon ulkopuolella. Kotiotteluiden yleisökeskiarvo (3626) on positiivinen yllätys toimitusjohtaja Antti Toivaselle. Kuva: Juha Tamminen

Mikäli kaikki aikataulut pitävät, HPK:n tuore hankinta Shane O'Brien saapuu Hämeenlinnaan torstaina ja debytoi liigakaukaloissa lauantaisessa kotiottelussa Ässiä vastaan.

Kokenut kanadalaispuolustaja ei ole missään tapauksessa mukana vielä torstaisessa vieraskamppailussa Kärppiä vastaan.

– Haimme tietyn profiilin puolustajaa. Jos O'Brien osoittautuu oletusten mukaiseksi kaveriksi, meidän tämän kauden joukkue on koko lailla tässä, HPK:n toimitusjohtaja Antti Toivanen tuumi.

Lähes 600 NHL-ottelua kolunneen O'Brienilta uskotaan tuovan takalinjoille kokoa, näköä ja kovuutta. Samalla hän takaa joukkuekavereiden työrauhan, kun pelit kovenevat ja panokset kasvavat.

– O'Brienin nimi oli esillä jo syksyllä, mutta vielä silloin hän etsi pelipaikkaa ensisijaisesti NHL:stä. Kun sitä ei löytynyt, hän käänsi vuodenvaihteessa katseensa Eurooppaan. Tässä vaiheessa kautta hankinta tuli meille mahdolliseksi myös taloudellisesti, Toivanen myönsi.

HPK testasi tälle tontille aiemmin venäläistä Kirill Tulupovia ja slovakialaista Richard Stehlikiä, mutta kumpikaan pakki ei täyttänyt kriteereitä riittävän hyvin.

Lupaava hyökkääjä Kristian Vesalainen pelasi HPK:ssa joulun alla yhdeksän ottelua saadakseen hyvän pelituntuman nuorten MM-kisoihin. Frölundan palkkalistoilla oleva laituri palasi MM-turnauksen jälkeen ruotsalaisseuraan sopimuksen mukaisesti.

– Emme ole edes keskustelleet Vesalaisen paluusta Hämeenlinnaan, Toivanen paljasti.

Viime kauden parhaaksi Mestis-puolustajaksi valittu Teemu Suhonen haki välillä vauhtia HPK:n yhteistyöseurasta Lempäälän Kisasta. Nyt Suhonen on taas Hämeenlinnassa ja metsästää alkukautta isompaa roolia.

– Pitää muistaa, että tämä on Suhosen ensimmäinen liigakausi. Joillakin sopeutuminen kestää pidempään kuin toisilla. Hänen potentiaalinsa ei ole kadonnut mihinkään. Se tulee esiin ennemmin tai myöhemmin.

Hienon alkukauden pelannut HPK hakee tietysti hyvää menestystä, mutta samalla johto rakentaa myös tulevaa kautta.

– Meillä on tarkoitus julkistaa tärkeitä jatkosopimuksia lähiaikoina. Mahdollisesti jo tällä viikolla, Toivanen paljasti.

Kolmen pelin härkäviikko alkaa tänä iltana kotiottelulla Lukkoa vastaan.

Joukkueiden edellinen kohtaaminen (16.12.) on tuoreessa muistissa. Silloin Lukko johti kotikaukalossaan 7–3 vielä kahdeksan minuuttia ennen loppua, mutta HPK nousi sensaatiomaisesti 8–7-jatkoaikavoittoon.