USHL reitti USA:n yliopistoihin

Yhä useampi suomalainen Pohjois-Amerikkaan suuntaava junioripelaaja valitsee Kanadan pääjunioriliigan sijasta amerikkalaisen version eli USHL:n. Se onkin noussut etenkin USA:n yliopistokiekkoon haluavien ykkösvaihtoehdoksi.

Kanadan pääjunioriliigan kolme liigaa ja niiden 60 joukkuetta on yhä maailman kovin juniorisarja, ja se piiristä tulee eniten NHL-pelaajia. Mutta viimeisten vuosien aikana USHL eli United States Hockey League on nostanut tasoaan hyvin lähelle kanadalaisten vastaavaa.

Viime kaudella Eeli Tolvanen oli liigan kolmanneksi paras maalintekijä. Hän pelasi kaksi kautta Sioux City Musketeersissa ennen siirtymistään KHL:n Jokereihin.

– USHL on hyvä sarja. Siinä on paljon hyviä pelejä, joissa on kova tempo koko ajan. Onhan siinä paljon matkustamista, kun meidänkin pisin reissumme kesti varmaan 12 tuntia bussilla. Mutta ei sekään mitenkään mahdotonta ollut, Tolvanen sanoi.

Suurin osa matkoista on tietysti huomattavasti lyhempiä. Sioux City on yksi liigan läntisimmistä paikoista. USHL pelaa USA:n pohjoisosissa Ohiosta Nebraskaan. Kahden konferenssin sarjassa on 17 joukkuetta.

Vaikka liiga muistuttaakin paljon Kanadan pääjuniorisarjaa, niin niillä on yksi erittäin suuri ero: USA:n yliopistojen suhtautuminen sarjoihin on aivan päinvastainen. NCCA pitää Kanadan pääjunioriliigaa ammattilaissarjana, eikä hyväksy sen pelaajia jäseniensä joukkueisiin. Sen sijaan täysin amatööripohjalla toimivan USHL:n pelaajat hyväksytään. Näin USHL onkin varmin reitti USA:n yliopistoihin. Toivasen viimekauden joukkuetoveri Aapeli Räsänen pelaakin nykyään Boston Collegen joukkueessa.

– Kävimme ihan tavallista koulua. Pelit ovatkin pääosin viikonloppuisin, Tolvanen sanoi.

Kanadam pääjuniorisarjasta pääsee kanadalaisiin yliopistoihin, mutta niiden jääkiekkotoiminta jää selvästi jälkeen USA:n vastaavista.

Mutta USHL on myös hyvä reitti NHL:ään. Musketeersissa on pelannut runsaat parikymmentä NHL:ssä ollutta. Eurooppalaisista ykkösnimi on varmaan Ruslan Fedetenko ja amerikkalaisista Max Pacioretty. Joukkueessa pelasi myös HIFK:ssa useita kausia pelannut Corey Elkins.

Tolvanen on viime vuodelta peräti ykköskierroksen varaus, kun Nashville Predators otti hänet listoilleen vuorolla 30. Räsänen on Edmontonin kuudennen kierroksen varaus vuodelta 2016.

Viime kaudella Musketeers oli peräti runkosarjan ykkönen eli voitti Anderson Cupin. Pudotuspeleissä se pääsi loppuotteluihin asti. Silloin Chicago Steel oli kuitenkin niukasti otteluvoitoin 3–2 parempi.