U20: Suomi on mitalisuosikki Ryan Kennedyn papereissa

Ryan Kennedy on The Hockey News -lehden kiekkolupausasiantuntija.
Ryan Kennedy on The Hockey News -lehden kiekkolupausasiantuntija.

Nuorten MM-kisat on Pohjois-Amerikassa se arvostetuin vuosittaisista kansainvälisistä turnauksista. Kiekkoraamatuksikin kutsutun The Hockey Newsin toimittaja Ryan Kennedy seuraa työkseen kiekkolupauksia, ja on siten oikea mies haastateltavaksi turnauksen alla.

Mitä odotat tämän vuoden turnaukselta? Ketkä ovat suosikkeja?

- Odotan tämän olevan todella kovatasoinen turnaus, mutta näkisin parhaan kuuden ja huonompien neljän joukkueen välillä olevan ison raon. Puolivälierät tulevat olemaan todella mielenkiintoiset, enkä yllättyisi joidenkin isojen maiden putoamisista. Ruotsalaiset ja amerikkalaiset ovat mielessäni ykkössuosikkeja, mutta eivät kovin paljon.

Yhdysvallat on ollut viime vuosina nuorten kisojen kestomenestyjä. Mitä odotat heiltä?

- Odotan mielenkiinnolla, kuka heidän pelaajistaan astuu kunnolla esiin. Pystyvätkö Casey Mittelstadt ja Kailer Yamamoto dominoimaan? Entä Logan Brown? Onko kesän harjoitusturnauksessa todella vahvasti esiintynyt Adam Fox kisojen paras puolustaja? Myös ykkösmaalivahtikysymys on vielä täysin avoinna.

Kanadalla on vain hyviä pelaajia, mutta aivan ykköskategorian tähti puuttuu. Keiden uskot olevan heidän kärkipelaajiaan tänä vuonna?

- Todennäköisimmät kandidaatit ovat Jordan Kyrou ja Stam Steel. He ovat osoittaneet loistavaa kemiaa aiemminkin. Kyroulla on potentiaalia ratkoa pelejä hyvän luistelunsa ansiosta.

- Kun Dante Fabbro puuttuu, Kanadan puolustus todella kaipaa Victor Meten pelaavan niin kuin NHL:stä tulevan kaverin odotetaankin. Cale Makar on tavallisesti nostanut tasoaan kilpailun myötä, joten hänen ensimmäiset alle kaksikymppisten kisansa ovat myös mielenkiintoiset.

Nuorten MM-kisoissa nähdään usein myös seuraavan vuoden draftin kärkinimet. Mitä odotat Rasmus Dahlinilta ja Andrei Svetšnikovilta?

- Tiedän Ruotsin antavan Dahlinille paljon vastuuta, ja odotan niin käyvän myös tässä turnauksessa. Heillä on paljon kovia nimiä puolustuksessa, joten häntä ei tarvitse käyttää liikaa. Hänellä on loistava paikka näyttää osaamistaan.

- Svetšnikov on juuri toipunut viikkojen loukkaantumisesta, joten en ole varma paljonko Venäjä nojaa hänen varaansa. Hän voi kuitenkin olla tämän vuoden Valeri Nitšuškin, jonka varausvuonna Venäjä voitti pronssia kotikisoissaan.

Elias Pettersson ja Eeli Tolvanen ovat molemmat pelanneet loistavasti seurajoukkueissaan. Uskotko jommankumman heistä olevan kisojen ykköstähti, vai nostatko esiin jonkun muun?

- Nämä kaksi ovat omatkin arvaukseni. Petterssonilla saattaa olla tässä kisassa sisärata, koska Ruotsilla on parempia pelaajia hänen ympärilleen, mutta jos Tolvanen saa pelin kulkemaan sentterinsä kanssa, hän voi iskeä tauluun todella kovat lukemat.

Nuorten kisoissa on usein nähty yllättävien pelaajien nousuja parrasvaloihin, kuten slovakkivahti Denis Godla pari vuotta sitten. Kuka on tämän vuoden musta hevonen?

- Vastaukseni on tšekkivahti Jakub Skarek. Hän pelaa kotimaassaan miesten kanssa ja hänellä on paljon kansainvälistä kokemusta. Hän saattaa olla ensi kesän draftin ensimmäinen varattu maalivahti, ja Tšekillä on myös hänen edessään pelaajia, jotka voivat tehdä tulosta.

Millaisena näet Suomen mahdollisuudet tänä vuonna?

- Suomella on kisojen ehdottomasti paras puolustus ja laidoilla kaksi maailmanluokan asetta: Eeli Tolvanen ja Kristian Vesalainen. Maalivahtikolmikolla on potentiaalia olla todella hyvä. Olen hieman huolissani keskushyökkääjäosastosta, mutta jos se pystyy pelaamaan laadukasta kahden suunnan peliä, Suomella on hyvät mitalimahdollisuudet - miksei jopa kultaan.