Tulisieluinen Tuukka Rask osaa rentoutua kaukalon ulkopuolella: ”Voisi tilata vieläkin pizzaa jouluna”

Bostonin maalivahti Tuukka Rask venyttää Toronton Tyler Bozakin laukaukseen. Kuva: Eric Canha / All Over Press

Tuukka Raskilla ja Petteri Nokelaisella oli hauskaa yhdessä, kun he pelasivat yhdessä Boston Bruinsissa ja farmijoukkue Providencessa 2007–09. Kaksikko otti rennosti, kun he asuivat kämppiksinä. Jouluna Rask ja Nokelainen jättivät lanttulaatikon vääntämisen muille – he tilasivat pizzaa.

Nokelainen on lopettanut uransa ja siirtynyt opiskelemaan kauppatieteitä Lappeenrantaan, mutta ystävyys Raskin kanssa on säilynyt vuosien varrella. Rask ja Nokelainen ovat yhteydessä viikoittain.

– Vaikka Tuukka on tehnyt hienon uran ja saanut mainetta ja mammonaa, tyyppinä hän ei ole muuttunut yhtään. Hän voisi edelleen tilata jouluna pizzaan, Nokelainen naurahtaa.

Nokelainen on katsellut suurella mielenkiinnolla Raskin ja Bruinsin otteita tälläkin kaudella. Nokelaiselle voi tulla vastaanottimien ääressä pitkä Stanley Cup -kevät. Boston on yksi Itäisen konferenssin voittajasuosikeista.

***

Stanley Cupin voittaminen on kakkosmaalivahdille ristiriitainen juttu. Hieno homma, muttei sitten kuitenkaan täydellinen. Tuukka Rask koki sen 2011, kun Tim Thomas torjui suvereenilla esityksellä Bostonin mestariksi.

Rask oli lähellä kaksi vuotta myöhemmin. Bruins johti Chicago Blackhawksia vastaan finaaleissa jo 2–1, mutta Blackhawks eteni 4–2-voittoon. Raskin torjuntaprosentti 94 oli pudotuspelien paras, mutta se oli laiha lohtu.

Nyt Ilveksen kasvatilla on mahdollisuus ottaa molemmat vahingot takaisin. Hän voi olla ykkösmaalivahti joukkueessa, joka nappaa koko potin.

Bruinsin alkukausi oli vaikea, kuten Raskinkin. Käsillä oli iso ongelma. Epävarmuutta lisäsi vuosia kestänyt huoli kakkosvahdin tasosta. Kaiken lisäksi lukuisat loukkaantumiset söivät tehoja.

Bruinsin onneksi Anton Hudobin otti homman haltuun, kun Rask etsi itseään. Kun Tuukka palasi, hän on ollut loistava.

Bruins oli runkosarjassa tämän vuoden puolella toiseksi paras joukkue koko NHL:ssä Nashville Predatorsin jälkeen. Rask on torjunut tänä kalenterivuonna 29 ottelusta 21 voittoa.

Bruinsin ykkösketju Brad Marchand­–Patrice Bergeron–David Pastrnak on iskenyt maalit, kun Rask on ottanut toisessa päässä tärkeitä torjuntoja. Alempiin ketjuihin on löytynyt hyviä nuoremman polven pelimiehiä, kuten Danton Heinen, Tim Schaller ja Noel Acciari.

– En ole nähnyt näin levää Bruinsin rosteria pitkään aikaan, Nokelainenkin hämmästelee.

Ensimmäisen kierroksen vastustajalla Toronto Maple Leafsillakin on maalissa pätevä ukko, tanskalainen Frederik Andersen. Raskin pudotuspelikokemusta hänellä ei ole kuitenkaan näyttää. Andersen on päässyt pisimmälle Anaheim Ducksissa 2015, kun Ducks hävisi konferenssifinaalissa Chicago Blackhawksille seitsemässä ottelussa.

***

Rask lähtee pudotuspeleihin freesimpänä kuin pitkään aikaan. Runkosarjassa otteluita kertyi 54, kun aiempina vuosina kuormitus oli huomattavasti kovempaa: 70, 64 ja 65 ottelua runkosarjassa.

Kroppa on ollut koetuksella viime vuosina, mutta Rask on taistellut loukkaantumisten läpi.

– Tuukka on oppinut vuosien varrella olemaan urheilija. Niin vanhempien pelaajien pitää tehdä, jos aikoo pelata pitkän uran, Nokelainen sanoo.

Vaikka Rask on kaukalon ulkopuolella sama letkeä itsensä, tuli kaukalossa ei ole sammunut. Mailaa räsähtää säpäleiksi tolppaan, jos peli ei kulje.

Kun vehkeet vedetään päälle, hän on niin kilpailuhenkinen kuin vaan voi olla.

– Tuukka osaa keventää sopivasti siviilissä ja hän tiedostaa, ettei jääkiekko ole maailman isoin asia. Mutta kun vehkeet vedetään päälle, hän on niin kilpailuhenkinen kuin vaan voi olla.

Sitä samaa on sanottu usein kaavion toisella puolella taistelevasta suomalaismaalivahdista, Nashville Predatorsin Pekka Rinteestä.

Bruinsin ja Predatorsin finaali on tänä keväänä täysin mahdollinen.

Se olisi pirun komeaa.