Tuhkimo-Teemu asettui isänsä synnyinmaille Ouluun - vain pimeys ja vastustajien trap kiusaavat

Kärppien Teemu Kivihalme luistelee karkuun HIFK:n Joonas Raskilta. Kuva: Jukka Rautio/Europhoto

Suomeksi vai englanniksi? Teemu Kivihalme näyttää Helsingin jäähallin haastattelualueella siltä kuin hän olisi aavistanut kysymyksen.

– Sori, tiedän. Yritän parantaa suomeani, mutta se on niin vaikeaa, Kivihalme sanoo.

Voisi luulla, että jos nimi on Teemu Kivihalme, hän puhuisi sujuvaa suomea. Tämä Kivihalme on kuitenkin syntynyt ja elänyt suurimman osan 22 vuoden mittaisesta elämästään USA:ssa Minnesotan osavaltiossa. Hän on oululaislähtöisen isän ja yhdysvaltalaisen äidin poika.

Isä Janne pelasi yliopistokiekkoa Yhdysvalloissa ja jäi sille tielle. Hän kuitenkin auttoi kiekkoilevan poikansa koejaksolle omaan nuoruuden kaupunkiinsa Ouluun. Ja hups, Teemu ottikin paikan joukkueesta.

Kivihalme on yksi liigakauden hyvän mielen tuhkimotarinoista.

– Heh, en olisi vuosi sitten voinut ikinä kuvitella olevani tässä tilanteessa. Olen onnellinen täällä. Enkä ole saanut kokea pudotuspelitunnelmaa pitkään aikaan.

Tarkkaan ottaen Kivihalme pelasi viimeksi pudotuspeleissä 2013 Burnsville Hightin koulujoukkueessa. Nyt kehä on aika lailla isompi. Kivihalme pelaa suomalaisessa suurseurassa, jonka ainoa tavoite on Suomen mestaruus.

– Kärpät pelaa vauhdikasta peliä päästä päähän, mikä on helpottanut sopeutumista suomalaiseen jääkiekkoon. Tosin Pohjois-Amerikassa vastustajat eivät pelaa samanlaista trappia kuin täällä. Siihen sopeutuminen on ollut vaikeaa.

Entä eläminen Suomessa?

– Oulu sinänsä on tuttu paikka, koska vietin siellä lapsuuden kesiä. Silti talven pimeys ja kylmyys on yllättänyt, Kivihalme naurahtaa.

Jotta tarina olisi täydellinen, Kärppien pitäisi kaataa välierissä HIFK ja voittaa vielä finaalisarja. HIFK on kuitenkin pahuksen sitkeä. HIFK voitti kotona 4-1 ja tasoitti sarjan 2-2:een.

– Pelasimme hyvin ja loimme paikkoja, mutta kiekot pomppivat heille. Täytyy koota rivit kotipeliin ja jatkaa vaan samaa peliä. Mielestäni olemme parantaneet peliä, vaikka nyt hävisimmekin. Tiesimme, että HIFK:ta vastaan yhdellä yhtä vastaan kamppailut ovat kovia.

Kivihalme esitti runkosarjassa välillä näyttäviä kiekollisia otteita, ja pisteitäkin kertyi 44 ottelussa 20. Pudotuspeleissä rooli on muovautumassa puolustavammaksi. Hän luutii kolmosparissa vahvan Jani Hakanpään kanssa.

Pudotuspeleissä saldo on vielä yhdeksän ottelun jälkeen puhdas nolla.

– Olen puolustaja ja päätehtäväni on puolustaminen, mutta täytyy yrittää ampua enemmän, että pisteitäkin tulisi, Kivihalme suunnittelee.