Tässä Leijonien MM-vastustajat! – Kiekkoareena esittelee Suomen alkulohkon joukkueet.

Pariisin kisanäyttämön virallinen nimi on AccorHotels Arena. Konserttikäytössä sinne mahtuu yli 20000 katsojaa, kiekkokäytössä Bercyn monitoimiareena vetää 13437 katsojaa. Areena ei ole perinteinen jäähalli – niin kuin eivät maailman isot sisäareenat yleensäkään. Kuva: IIHF

VALKO-VENÄJÄ

Suomen avausvastustaja sai lisäbuustia MM-matkan katkaisseen yllätysratsian takia. Sikäläisen tv-yhtiön mukaan poliisi tutki joukkueen tavarat perusteellisesti junassa ja herätti luonnollisesti kiukkua.

Menestymismahdollisuudet ovat kuitenkin ohuet MM-tasolle heppoisen materiaalin takia. Viime keväänä MM-paikka varmistui vasta päätöskierroksen Ranska-voitolla. Syksyllä himoittu olympiapaikka karkasi Valko-Venäjän käsistä. Niinpä on pieni ihme, kun kanadalainen Dave Lewis on yhä päävalmentajana.

Valko-Venäjällä ei ole tällä hetkellä yhtään NHL-pelaajaa, koska kokenut hyökkääjä Mikhail Grabovski on ollut koko kauden loukkaantuneena. Mahdollisesti hänen uransa on ohi.

Valko-Venäjän maalivahtivalmentajalla Jari Kaarelalla riittää päänsärkyä, koska kanadalaissyntyisen ykkösvahdin Kevin Lalanden otteet ovat ailahdelleet melkoisesti arvoturnauksissa.

Tiesitkö? Suomalaisille tutuin mies on hyökkääjä Charles Linglet, joka piipahti tällä kaudella Tapparassa yhdentoista ottelun pätkän (saldo 2+3=5). Sen jälkeen hän jatkoi matkaansa saksalaiseen Eisbäreniin.

RANSKA

Toinen MM-isäntä on pitänyt tasonsa kunnioitettavasti noustuaan kiekkoeliittiin keväällä 2007. Nyt on edessä jo kymmenes peräkkäinen A-sarjan MM-turnaus.

Kanadalaislähtöinen valmentaja Dave Henderson on pystynyt luomaan niin hyvän sapluunan, että Ranska on pystynyt jättämään joka kevät taakseen vähintään kaksi joukkuetta ja välttänyt näin putoamisen. Henderson on luotsannut maajoukkuetta jo 13 vuotta.

Vielä kolme vuotta sitten Ranska eteni puolivälieriin asti sensaatiomaisen Kanada-voiton siivittämänä, mutta sen jälkeen trendi on ollut laskeva. Viime keväänä MM-paikka ratkesi vasta loppusuoralla Unkarin pyristellessä tiukasti vastaan. Toki Ranska olisi päässyt Pariisin MM-kaukaloon joka tapauksessa järjestäjämaan mandaatilla, mutta "putoamisen" jälkeen se olisi ollut noloa.

Ranska on saanut kotikisoihinsa kaikki nykyiset NHL-pelaajansa. Dallasin hyökkääjä Antoine Roussel kokosi tällä kaudella saldon 12+15=27 ja Philadelphian Pierre-Edouard Bellemare lukemat 4+4=8.

Tiesitkö? Suomalaisille tuttu puolustaja Yohann Auvitu pääsi pelaamaan New Jerseyssä 25 ottelua. Loppukausi meni Albanyn AHL-joukkueessa. Auvitu ehti pelata Suomessa peräti kahdeksan kautta.

TSHEKKI

Uuden päävalmentajan Josef Jandacin aikakausi alkoi karusti syksyn World Cupissa, kun Tshekki kärsi kohtalokkaan jatkoaikatappion Euroopan yhdistelmäjoukkueelle. Niitti lähti saksalaisen Leon Draisaitlin lavasta. Näin välieräpaikka karkasi ulottumattomiin.

Takavuosien kiekkomahti jäi jo kuudennessa peräkkäisessä arvoturnauksessa kärkikolmikon ulkopuolelle. Tuoreimpana mitalina on kevään 2012 MM-pronssi.

Silti Tshekki lähtee MM-turnaukseen toiveikkaana hienon viime kevään siivittämänä. Tshekki pelasi hienosti ja voitti seitsemästä alkulohkopelistään kuusi (joukossa Venäjä). Niinpä USA:n aiheuttama puolivälierätappio oli poikkeuksellisen raskas.

Tiesitkö?  Mitalia haetaan nyt kuuden NHL-vahvistuksen johdolla. Nuori tähtihyökkääjä David Pastrnak paukutti Bostonissa peräti 34+36=70 pistettä ja Jakub Voracek Philadelphiassa saldon 20+41=61. Arvostettu konkarisentteri Tomas Plekanec (Montreal) täydentää joukon.

Puolustajista ovat mukana Philadelphian Radko Gudas ja Chicagon Michal Kempny. Veskariosastoa vahvistaa Detroitin Petr Mrazek.

SLOVENIA

Slovenia on ollut koko 2010-luvun MM-hississä. Maajoukkue on noussut joka toinen kevät MM-kisojen A-sarjaan ja pudonnut joka toinen kevät sieltä.

Hissin pysäyttämisessä on taas kova työ. Toki Slovenia sai kaipaamaansa lisäbuustia syksyllä valtaamalla Pyeongchangin olympiapaikan karsintaturnausta isännöineen Valko-Venäjän nenän edestä. Luultavasti samat maat taistelevat nyt putoamista vastaan MM-isäntä Ranskan kanssa.

Katseet kääntyvät pitkälti KHL:ssä kouliintuneisiin hyökkääjiin. Heistä Admiral Vladivostokin Robert Sabolic oli tehokkain päättyneellä kaudella (19+25=44). Euroopan kovimmassa liigassa kiekkoilivat myös Ziga Jeglic (Slovan Bratislava), Rok Ticar (Avtomobilist Jekaterinburg) ja Jan Mursak (Moskovan TsSKA).

Kun vastapainoksi joukkueeseen on otettu pelaajia Ranskasta, Itävallasta, Saksan kakkosliigasta ja Valko-Venäjältä, kirjo (ja tasoero) on melkoinen.

Tiesitkö? Slovenia pelaa MM-turnauksessa JYPistä tutun hyökkääjän Nik Zupancicin komennossa. Hän tehtaili Jyväskylässä lukemat 12+18=30 kaudella 1999–2000.

NORJA

Kevään MM-kisat on Petter Thoresenille ensimmäinen arvoturnaus Norjan päävalmentajana. Hän korvasi peräti 15 kautta Norjaa luotsanneen Roy Johansenin viime kauden jälkeen.

Thoresen sai syksyllä loistavan startin johtaessaan maajoukkueen Pyeongchangin olympiaturnaukseen. Kun täysosuma tuli kotiyleisön edessä, se nostatti kiekkohuumaa luonnostaan.

Norja kolkutteli kiekkomahtien kantapäitä säännöllisesti 2010–luvun taitteessa ja valtasi kolme puolivälieräpaikkaa viiden vuoden sisään, mutta lopullinen läpimurto puuttuu edelleen. Neljänä viime keväänä Norja on jämähtänyt sijoille 10–12. Nyt seurataan, pystyisikö Thoresen viemään maajoukkueen seuraavalle askelmalle.

Päävalmentajan poika Patrick Thoresen on edelleen Norjan ykköstähti. Komean KHL-uran tehnyt hyökkääjä pelasi päättyneellä kaudella sveitsiläisessä suurseurassa ZSC Lionsissa.

Tiesitkö? Tuoreet Suomen mestarit Alexander Bonsaksen ja Martin Røymark liittyivät MM-joukkueeseen Tapparan kultajuhlien jälkeen.

SVEITSI

Päävalmentaja Patrick Fischerillä on näytön paikka kehnosti alkaneen maajoukkuetaipaleen takia. Sveitsi romahti 11. tilalle viime kevään MM-turnauksessa. Se oli Sveitsin surkein MM-sijoitus tällä vuosituhannella. Yhtä heikosti meni keväällä 2012.

Sveitsiläiset kiekkojohtajat ovat usein hyvin kärsimättömiä, mutta tällä kertaa kesken kauden maajoukkueeseen pestattu Fischer sai työrauhan. Yllätyskäänne tuli, kun Glen Hanlon vetäytyi syrjään kesken talven perhesyihin vedoten.

Sveitsi aloittaa MM-turnauksen kolmella Pohjois-Amerikan avulla. Hyökkääjä Denis Malgin pelasi päättyneellä kaudella Floridassa 47 NHL-ottelua (saldo 6+4=10) ja Springfieldissä 15 AHL-ottelua. Toinen hyökkääjä Tanner Richard pääsi kokeilemaan Tampa Bayssa kolme NHL-ottelua. Suurin osa kaudesta kului Syracusen AHL-joukkueessa.

Columbuksen pestaaman puolustajan Dean Kukanin pelipaikkana oli Clevelandin AHL-joukkue.

Tiesitkö? Lisävahvistuksia odotetaan, sillä Sveitsi leimasi aluksi vain 17 MM-kisapassia.

KANADA

Takavuosina MM-kisamatkat olivat kanadalaiskiekkoilijoille usein kosteita kevätretkiä, mutta suhtautuminen on muuttunut radikaalisti. Nyt kiekkomahti marssittaa kaukaloon toinen toistaan kovempia ja menestysnälkäisempiä ryhmiä.

Niin nytkin. Tampa Bayn luotsin Jon Cooperin komennossa pelaava joukkue on taas ykkössuosikki. Cooperilla on käytössään tukku edellisten arvoturnausten voittajia ja uusia yrittäjiä.

Sentteri Mark Scheifele on suomalaisittain mielenkiintoisin nimi. Hän muodosti Winnipegissä tuhoisan tutkaparin tamperelaisen maalitykin Patrik Laineen kanssa. Scheifele teki uransa parhaan NHL-saldon (32+50=82) ja nousi pistepörssissä seitsemänneksi. Harjoitusten perusteella Scheifele saa MM-turnauksessa rinnalleen Jeff Skinnerin ja Ryan O'Reillyn.

Tiesitkö? Kanada on menestynyt viime vuosien arvoturnauksissa loistavasti: olympiakultaa 2014, MM-kultaa 2015 ja 2016 sekä World Cupin voitto 2016.

Maailmanmestaruudet tulivat voitoin 19–1 ja maalein 95–25. Ainoa tahra tuli viime vuoden alkulohkossa Leijonia vastaan, mutta Kanada kuittasi tämän finaalissa.