Tapparan puolustajalupaus laittaa ennätyksiä uusiksi ja tähtää arvokisoihin

Toni Utusen minuutit Liigan puolella ovat jääneet vähiin. Mestiksessä peli kuitenkin kulkee. Kuva: Jukka Rautio / Europhoto
Toni Utusen minuutit Liigan puolella ovat jääneet vähiin. Mestiksessä peli kuitenkin kulkee. Kuva: Jukka Rautio / Europhoto

Tapparan 17-vuotias puolustajalupaus Toni Utunen puki lauantaina pelikamat ylleen uransa seitsemänteen liigaotteluun. Peliaikaa hallitsevan mestarin riveissä tuli tosin vain kahden vaihdon ja minuutin ja 19 sekunnin verran.

Kokkolan Hermeksestä aikanaan Tapparan C-junioreihin siirtynyt puolustaja on pelannut ensimmäistä kauttaan miesten peleissä, kun Lempäälän Kisassa Mestiksessä on toistaiseksi kertynyt 12 ottelua.

Utuselle itselleen lainapesti naapurikuntaan on sopinut hyvin.

- Totta kai on ollut opettavaista pelata miesten pelejä. Mestiksessä äijät ovat paljon isompia ja vauhti paljon kovempaa kuin junioreissa. Tulevaisuutta ajatellen, kun siellä isoa vastuuta saa, niin ei paljon parempaa paikkaa voi toivoakaan, Utunen sanoo.

Pienikokoisena puolustajana Utusen kovimmat haasteet miesten peleissä ovat fyysisellä puolella.

- Totta kai kamppailupelini on kehittynyt, mutta siinä on vielä paljon matkaa. Liigassa se on varsinkin huomannut, että paljon on tekemistä vielä. Äijät on niin voimakkaita, ja itse vielä aika heiveröinen kaveri. Aika paljon on opettelemista.

Kahdessatoista ottelussa kiekolliseksi puolustajaksi profiloituva Utunen on saanut tililleen tehopisteet 2+6. Vaikka kausi ei ole vielä lähelläkään puoltaväliä, on näillä lukemilla Utusen nimiin merkitty jo alle 18-vuotiaiden Mestiksen piste-ennätys.

- Enpä ollutkaan tietoinen tällaisesta. Eiköhän tästä vielä kivuta ennätystä kovemmaksi kauden mittaan, Utunen lupaa.

Monena muuna vuonna 0,75 pistettä peliä kohden Mestiksessä tarkoittaisi varmaa paikkaa alle 20-vuotiaiden MM-kisajoukkueessa. Tänä vuonna tosin asiaa kisajoukkueeseen ei taida olla.

- Kamppailu sinne on erittäin kovaa. Totta kai se on tavoite, mutta kisat tulevat niin äkkiä, että vaikea enää esityksiä näyttää, Utunen myöntää.

Utunen ei ole ainoa Tapparasta viimevuosina noussut huippulupaus. Mitä kirvesrintojen organisaatiossa tehdään oikein?

- Tapparassa keskitytään yksilöön paljon, ja panostetaan siihen, että saadaan pelaajia eteenpäin. Ekstrajäitä saa aina pyytää, ja sinne on aina koutseja valmiina tulemaan auttamaan.

Lempäälä, Tšeljabinsk ja Magnitogorsk

Väliotsikon paikkakunnat ovat Utusen kannalta avainasemassa loppukauden tavoitteita kysyessä. Ensinmainitussa Utunen haluaa isoja minuutteja.

- Heti kun Tapparan sairastuvalta saadaan äijät pois, niin lähden takaisin LeKiin hakemaan taas pelirytmiä ja isoa vastuuta.

Kaksi jälkimmäistä puolestaan toimivat isäntäpaikkakuntina huhtikuussa alle 18-vuotiaiden MM-kisoissa.

-Tavoitteena on myös saada kausi päätökseen Venäjällä. Jos siellä saisi pelattua hyvin, niin se olisi se unelma.

Utunen kuuluu vuonna 2000 syntyneenä pelaajana siihen ikäluokkaan, joka varataan ensi juhannuksena NHL:ään. Draftille ei kuitenkaan määräänsä enempää kannata ajatuksia etukäteen suoda.

- Totta kai se pyörii aina välillä mielessä, mutta ei sinnekään ole tavoitteita erikseen asetettu. Ei se vie lainkaan eteenpäin, jos asettaa liian kovia tavoitteita. Pitää tehdä tämä jokapäiväinen homma kunnolla, niin sitten katsotaan miten käy.

Ovatko kykyjenetsijät jo pyörineet juttusilla?

- Muutamia on kyllä ollut yhteyksissä.