Tähdistöpakki kotiutui SaiPassa ykkösketjun laitaan

Taitaa olla niin, että tällaisen kierroksen tehneitä pelaajia tulee tulevaisuudessa paljon enemmän. Kun SaiPa värväsi tämän kauden joukkueeseen Pohjois-Amerikan farmisarjoista Ahti Oksasen, 25, ei kenelläkään peruskannattajalla Lappeenrannan maisemissa tainnut olla vähäistäkään tietoa valmentaja Tero Lehterän kaappauksesta.

Jos tästä syntyy maali, se tuskin on ruma. Kuva: Jukka Rautio/Europhoto

Toki runkosarjakauteen mahtui paljon ykkösketjussa loistamisen ja pohjakosketuksen väliltä. Oksanen oli kuitenkin SaiPan paras maalintekijä 15 osumallaan. Hän myös laukoi (235) saipalaisista ahkerimmin.

– Kauden alku oli vähän tiukkaa. Kesti aikaa päästä sisään suomalaiseen pelitapaan, Oksanen myöntää.

Miksei olisikaan kestänyt. Kirkkonummelainen Oksanen jätti hyvästit kotimaan kaukaloille keväällä 2012 nuorten SM-liigan tähdistöpakkina. Bluesin paidassa junnupeleissä oli syntynyt 47 pelissä 14+25 tehopistettä.

Oksanen oli jopa kieltäytynyt liigapeleistä, koska halusi säilyttää pelioikeutensa USA:n yliopistosarjoihin. Pihtaaminen kannatti. Neljässä vuoden Bostonin yliopistosta tuli käsiin hyvä koulutus. Kaksi viimeistä yliopistokautta Oksanen nakutti tehopisteitä melkein yhden ottelutahtia, kun 74 pelissä kirjattiin pörssilukemat 38+32. NHL-ovi ei kuitenkaan auennut ja farmiliigassakin elämä oli aika kovaa. Oksanen vietti suuren osan kaudesta kakkostason farmiliigassa syvällä etelässä.

– Greenvillen ECHL-peleissä oli se mukavaa, että vapaa-ajan pystyi viettämään ulkosalla uima-altaalla, Oksanen muistelee.

Suomeen Oksanen siis palasi hyökkääjänä.

– Olin C-junnuihin asti hyökkääjä, kunnes silloinen valmentaja Espoossa siirsi minut puolustajaksi.

– Kahden yliopistovuoden jälkeen valmentajamme totesi pelityylistäni, että olen kentällisen neljäs hyökkääjä. Kun kaukalossa pitäisi kuulemma olla samaan aikaan sentään kaksi puolustajaa, minut siirrettiin hyökkääjäksi, Oksanen kertaa.

Se oli täysosuma. Samaan aikaan Bostonin yliopistoon ilmestyi eräs Jack Eichel. Sentteri veti joukkueessa vuoden liki kahden tehopisteen pelitahtia ja jakeli syöttöjä Oksaselle. Parhaillaan kesän 2015 kakkosvaraus Eichel, 21, pelaa kolmatta yli 50 tehopisteen kautta NHL:ssä Buffalon paidassa.

– Eichel teki sen kauden aikana varmaankin enemmän alivoimamaaleja kuin vastustaja teki hänen alivoima-aikanaan. Sitä kaveria ei ollut vaikea syöttää alivoimalla läpiajoon, Oksanen muistelee.

Mutta palataanpa Lappeenrantaan. Lehterän Espoosta tuntema Oksanen aloitti kauden SaiPan ykkösketjussa, hyytyi välillä pienempään rooliin, jossa ilonaiheena oli sentään alivoimavastuu ja aloitti pudotuspelit tiistaina taas ykkösketjussa. Herätys tapahtui tammikuun puolivälin tuntumassa. Oksanen latoi hieman runsaassa kuukaudessa kahdeksan maalia.

– Peliäni piti yksinkertaistaa, tyytyä rumempaan. Eiväthän ne mitään kauniita maaleja olleet, Oksanen toteaa.

Moni SaiPa-fani saattaisi silti äänestää kauden kauneimmaksi maaliksi omasta päädystä alivoimalla vedettyä purkukiekkoa, jonka HPK-vahti Emil Larmi hörppäsi.

– Tarkoitus oli lähettää pyörivä propelli vastustajan maalille. No, sellainen tuli, Oksanen hymähtää.

Terästäytyminen kohti loppukautta vei Oksasen (+6) SaiPan sisäisen plusmiinuksen kolmoseksi heti Cody Kunykin (+12) ja puolustaja Urho Vaakanaisen (+8) perään. Samalla SaiPa ilmoitti käyttävänsä Oksasen sopimuksen optiovuoden.

Oksanen (0+2) nivoutui hyvin joukkoon, kun ykkösketjun sentteri Kunyk (1+1) ja toinen laitahyökkääjä Curtis Hamilton (1+0) upottivat Pelicansia pudotuspelien aluksi maaleillaan.

– Heidän kanssaan on mukava pelata, koska tiedän alusta lähtien, että pelin voi mennä läpi englanniksi tarvitsematta vaihtaa kieltä kesken ottelun.

Oksanen voi kehua myös rentoa ilmapiiriä SaiPassa, tosin hieman huumorilla.

– Viiden USA:ssa pelatun kauden jälkeen tulin ensimmäiseen tapaamiseen Lappeenrannassa puku päällä. Huomasin olevani hieman ylipukeutunut, kun muilla pelaajilla oli huppareita ja verkkareita. No, myös David Goodwinilla oli puku matkassaan tultuaan tänne pelaamaan!