Suoraan suuriin saappaisiin

Äijänsuon ison mediakuution kellossa on jäljellä 1.46 minuuttia, kun Lukon A:n valmentaja Timo Elo ottaa aikalisän. Joukkueella on yhdeksän sekuntia ylivoima-aikaa jäljellä, ja vastustaja Ilves johtaa maalilla.


Kiekko olisi pakko saada verkkoon, joten maalivahti Oskari Setänen kiipeää vaihtoaitioon.


Sinipaidat ryhmittyvät tärkeään hyökkäyspään aloitukseen. B-pisteelle liukuu häkkipäinen Aleksi Saarela, 15.


Ilveksen aloittaja pystyy raapimaan kiekon taakse, mutta Lukko saa vielä rakennettua laukaisupaikan Juuso Sipolalle.


Kuti ei painu maaliin, Ilves purkaa ja Aleksi Luhtalampi viimeistelee tyhjiin loppunumerot 2–4 (0–0, 1–3, 1–2).


Riskinotto ei tällä kertaa kannattanut, mutta Eloa ei voi syyttää arkailusta. Hän löi kentän nuorimman kaverin rohkeasti ratkaisevaan tilanteeseen.


– Hän oppii tätä asiaa. Ei tämä sen ihmeellisempää ole, valmentaja kommentoi.


Stachin saappaat tarvitsivat täyttäjää
Ratkaisun kylmäpäisyyttä alleviivaa se, että Saarela pelasi vasta ensimmäistä otteluaan A-nuorten SM-liigassa. Hän hyppäsi pykälää vanhempaan juniorijoukkueeseen, mutta rooli pysyi samana.


Toisen polven laitilalaiskiekkoilija hyökkäsi Lukon ykkössentterinä.


– Jos tuon tyyppinen pelaaja tulee peliin, hänelle pitää antaa myös sopiva rooli. Häntä ollaan viemässä pelaamalla ja harjoittelemalla eteenpäin, joten jos hänet on valinnut pelaamaan, hänen pitää myös antaa pelata, Elo perusteli.


Paikka oli auki, kun David Stach siirtyi pelaamaan miesten pelejä Mestiksen TuToon. Saappaat eivät olleet pienet täytettäviksi, sillä Stach oli siirtohetkellä sarjan pistepörssin kolmonen.
Saarela harjoitteli koko viikon A-nuorten kanssa, mutta lauantaina hän oli B:n mukana kaatamassa Ilvestä kolmella maalisyötöllä.


Pelin jälkeen puhelin soi. Nyt olisi aika astua seuraavalle askelmalle.


– En välttämättä ihan heti osannut odottaa sitä. Mutta oli hienoa päästä pelaamaan vanhempien kanssa, Saarela luonnehti.


Ylivoimassa tarjolla aluksi maskimiehen paikka
Hän sai laidoilleen Niklas Näpin ja Antonin Roudan. Myös ylivoimaa Saarela pääsi heti pelaamaan, mutta siinä hänen roolinsa ei ollut normaali pelintekijän paikka, vaan debytantti haki tilaa puolustusneliön keskellä.


– Äijillä oli aamujää, enkä ehtinyt sinne... tai oikeastaan en tiennyt siitä. Mutta sen verran taitavia äijiä tuossa, että eiköhän se ole mun paikkani vielä. Jokainen rooli kelpaa, Saarela sanoi.


Puhdasveristä maskimiestä hänestä ei olla tekemässä, mutta pienikokoinen hyökkääjä parkkeerasi itsensä innokkaasti myös aivan maalivahdin eteen ottamaan iskuja.


– Hänen piti olla aktiivinen keskellä, mutta hyvä merkki hänessä, että hän on valmis sinne menemään, Elo arvioi.


Astetta nopeampaa peliä kuin B:ssä
Numeroissa mitattuna Saarelan debyytti koostui 15.40 minuutin peliajasta, kolmesta laukauksesta, tehopörssilukemasta –2 ja 45,00 prosentin aloitustarkkuudesta.


Saarelan 20 aloitusta oli eniten molemmat joukkueet huomioiden.


Tyhjiin tehdyn takaiskun lisäksi ykkösnyrkki joutui päästämään Ilveksen avausmaalin.


– Tappio aina pistää pännimään. Olisimme varmaan pystyneet paremmin pelaamaan, Saarela sanoi.


– Itse pystyin pelaamaan jätkien kanssa. Peli oli sellaista astetta nopeampaa kuin B:ssä, juuri sellaista kuin osasin odottaakin ja mihin pyrin valmistautumaan.


Kahden aivotärähdyksen takia pelejä väliin jättänyt Saarela nakutti alkukaudella 13 B-nuorten pelissä tehot 15+16=31, ja ne riittivät pistepörssin neljänteen sijaan.


Jatkossa hän saattaa antaa lisää tasoitusta muille tehomiehille, sillä hän jatkaa Lukon A:n harjoitusringissä.