Suomi lähti tänään U20 MM-kisoihin Buffalossa

Jussi Ahokas on Suomen päävalmentaja alle 20-vuotiaiden MM-kisoissa. Kuva Europhoto/Jukka Rautio.

Suurimmalle osalle joulu merkitsee pyhiä, vapaapäiviä ja lepäämistä. Nuorille alle 20-vuotiaille jääkiekkoilijoille se merkitsee kuitenkin MM-kisoja, jotka ovat tällä kaudella USA:ssa. Kisojen erikoisuus on ulkopeli Kanadan ja USA:n välillä.

Suomi avaa kisat Kanadaa vastaan Buffalon NHL-hallissa Key Bank Centerissä. Samassa alkulohkossa ovat myös USA, Slovakia ja Tanska. Yksi avauslohkon vastustaja olisi voitettava, jotta paikka puolivälierissä aukeasi. Se tuskin on ongelma, sillä:

– Leijonat pelaavat aina kultamitalista, sanoi päävalmentaja Jussi Ahokas ennen joukkueen matkustamista tänään Buffaloon.

Buffalo on USA:ssa, mutta se on aivan Kanadan rajalla. Hamilton on lähellä, eikä matkaa autolla Kanadan suurimpaan kaupunkiin Toronton ole kahta tuntiakaan. Koko eteläinen Ontario on tiheään asuttu, joten ainakin Kanadan peleissä Sabresin halli lienee täynnä.

Tuossa ulkopelissä NFL:n Billsin stadion New Era Stadium on varmaan myös loppuunmyyty.

– On hyvä aloittaa kisat Kanadaa vastaan. Tuo on unelma-avaus. Päästään suoraan kisatunnelmaan. Kummassakin lohkossa on kolme todella kovaa joukkuetta. Mikä tahansa näistä voi voittaa mestaruuden. Me olemme niiden joukossa, Ahokas jatkoi.

Osa joukkueesta lähti tänään Pohjois-Amerikkaan, jossa siihen liittyy seitsemän siellä pelaavaa. Janne Kuokkanen tulee myöhemmin mukaan. Joukkueessa on kolme maalivahtia, yhdeksän puolustajaa sekä kuusitoista hyökkääjää. Tämä ryhmä pitää MM-leirin Niagara Fallsissa. Lopullinen joukkue nimetään sen ja kahden harjoitusottelun jälkeen juuri ennen joulua.

Joukkueen tarkoitus on olla jäällä jo huomenna.

– Aikaeroon täytyy ensin totutella, ja sitten pidämme normaalin harjoitusleirin. Pelityyliä ja etenkin erikoistilanteita täytyy harjoitella. Niiden merkitys tällaisessa turnauksessa on aina suuri. Mutta kaikki muutkin maat pitävät meidän tavoin MM-leirit. Joinkin on jopa selvästi pitemmän kuin meidän.

Ikäluokka on Ahokkaalle tuttu, kun hän on vetänyt sitä U16:sta lähtien. Huipennus oli tietysti toissakauden maailmanmestaruus alle 18-vuotiaissa. Nekin kisat olivat USA:ssa ja suuri osa joukkueesta oli mukana jo silloin.

– Tämä on uusi turnaus. Mitään ei saa ilmaiseksi. Meillä on tiivis ryhmä, nyt täytyy vain saada henki päälle.

Aika moni pelaaja oli jo viime kaudella U20 MM-kisoissa, jotka silloin pelattiin Montrealissa ja Torontossa. Suomi oli silloin vasta yhdeksäs ja vaihtoi valmentajaa kesken kisojen. Ahokas otti joukkueen vedettäväkseen kisojen loppuvaiheessa.

Suomen vahvuus on etenkin puolustus, jossa on HIFK:n Miro Heiskasen johdolla peräti viisi NHL:n kahden viime vuoden ykköskierroksen varausta. Tätä on pidetty jopa kaikkien aikojen parhaana Suomen puolustuksena alle 20-vuotiaiden MM-kisoissa. Kun puolustuksen lyhin pelaaja on 183-sentinen, niin kokoa on. Mutta sen ohella on niin liikkuvuutta, taitoa kuin myös ratkaisutehoa.

Eikä hyökkäyksessäkään mitään vikaa ole. Ahokas koonnee ykkösketjuksi jo alle 18-vuotiaiden MM-kisoissa erittäin tehokkaasti pelanneen kolmikon, jossa ovat Kristian Vesalainen, Aapeli Räsänen ja Eeli Tolvanen. Tolvanen on pelannut loistavasti Jokerien KHL-joukkueessa ja on Heiskasen rinnalla joukkueen tähtipelaajia ja kantavia voimia.

Sen sijaan maalivahtipeli voi olla pieni heikkous. Ukko-Pekka Luukkosen odotetaan olevan ykköstorjuja, mutta hänkin on pelannut lähinnä Mestiksessä. Liigakokemusta ei kenelläkään kolmikosta juuri ole. Luukkonen on kuitenkin toisen kierroksen NHL-varaus, joten tuskin pelipaikka kovinkaan heikko ole.

Suomen ottelut ja ratkaisupelit

Ti 26.12. Kanada-Suomi

To 28.12. Suomi-Tanska

La 3012. Suomi-Slovakia

Su 31.12. Suomi-USA

Puolivälierät

Ti 2.1.

Välierät

To 4.1.

Pronssiottelu

Pe 5.1.

Loppuottelu

Pe 5.1.

(Lauantai aamuyö Suomen aikaa)

TV2 esittää Suomen pelit, välierät ja loppuottelun sekä Kanada-USA ulkopelin perjantaina 29.12..