Suomen maalivahdit tuntevat pienen kaukalon pelityylin

Suomen maalivahdit MM-kisoissa ovat Lassi Lehtinen (vas.), Niilo Halonen ja Ukko-Pekka Luukkonen.

Maalivahtiruutua on pidetty Suomen pienenä heikkouksena. Liigakokemusta ei juurikaan ole, eikä kukaan kolmikosta tule Pohjois-Amerikasta, jolloin olisi tottunut kapeaan kaukaloon.

Ykkösvahtina on etukäteen pidetty Ukko-Pekka Luukkosta, joka nousi ykköstorjujaksi alle 18-vuotiaiden voittaessa maailmanmestaruuden vuonna 2016 Grand Forksissa USA:ssa. Hän on Buffalo Sabresin toisen kierroksen varaus.

Tällä kaudella Luukkonen on lähinnä pelannut Mestiksen LeKissä.

Ennen joukkueen lähtöä kohti Buffaloa hän oli vielä varovainen paikastaan.

– Mitään ei ole vielä päätetty. Jokainen meistä kolmesta lähtee hakemaan sitä paikkaa. Ajamme toisiamme eteenpäin. Meillä on tiivis kolmikko ja tunnemme hyvin toisemme. Kilpailu on todella tervehenkistä, hän sanoi hiukan ennen lähtöä lentokentälle.

– Lähden todella innolla kisoihin. On aina kunnia pelata maajoukkueessa.

Kakkosvahtina on pidetty HIFK:n A-nuorten Niilo Halosta. Hän oli sen saman U18-joukkueen kolmosvahti. Leevi Laakson sairastumisen myötä Halonen nousi kakkosvahdiksi. HIFK:ssa hänet on aikanaan palkittu B-nuorten SM-sarjan parhaana maalivahtina.

Vaikka Haloselle ei pelejä tullut alle 18-vuotiaiden MM-kisoissa, niin kapean kaukalon pelin tyyli on hänelle tuttu.

– Tilanteet tulevat siellä nopeasti. Kenttäpelaajien on parasta ampua aika pian tai muuten menettää kiekon. Meille maalivahdeille se tarkoittaa sitä, että täytyy olla hereillä ja skarppina koko ajan. Vauhti on kova, mutta toisaalta peli on myös samanlaista, hän sanoi.

Halonen on valmis haastamaan Luukkosen asema.

– Pitää lähteä haastamaan ja antamaan kaikkensa. Aina pitää olla valmis pelaamaan.

Niin Lukkonen (194) kuin Halonen (188) ovat kookkaita maalivahteja, mutta pieni ei ole kolmaskaan eli Lassi Lehtinen. Mittaa on 182-senttiä. Nykyvahdit ovat monesti melkein joukkueen pisimpien pelaajien joukossa. Kun on paljon mittaa, niin hartiat ylettyvät perhosasennossa ylärimaan.

Raumalta kotoisin oleva Lehtinen on pelannut tällä kaudella lähinnä Mestiksen KeuPassa. Viime kaudella hänet palkittiin niin A-nuorten parhaana pelaajana kuin maalivahtina Lukon voittaessa SM-pronssia.

Suomen alkulohkossa pelaavat Kanada, USA, Slovakia ja Tanska. Lehtinen piti lohkoa kovana.

– Kanada ja USA ovat kovia, mutta hyviä haastajia ovat muutkin maat. Niillä on varmasti kovat niput. Helppoja pelejä ei tule. Kapea kaukalo on varmasti pieni etu kanadalaisille ja amerikkalaisille, kun ovat aina pelanneet niissä. Mutta eiköhän mekin pystytä pienessä kaukalossa pelaamaan.

Kolmikko ainakin tietää haasteet hyvin. Kokemusta ja taitoa löytyy.