Suomalainen hylkiöpakki tyrkyllä NHL:n tähtisikermään: "Tästä joukkueesta on sauma ottaa paikka"

Jyrki Jokipakka yritti pitää Washingtonin harjoituksissa Travis Boydia kurissa.

Washington Capitalsin harjoitusleirille osallistuneet pelaajat saivat kuuden päivän työnteon jälkeen armollisen vapaapäivän. Puolustaja Jyrki Jokipakka vietti osan siitä hengailemalla harjoitushallin vieressä sijaitsevassa hotellissa.

– Kävin ostamassa käytetyn Xboxin, Jokipakka kertoo puhelimeen leveällä Tampereen murteellaan.

Harjoitusleirit voivat olla kokeneemmille pelaajille raskasta pakkopullaa, mutta Jokipakan sopimustilanne pitää hänet virkeänä.

Tuntuu paremmalta päivä päivältä, joten ihan positiivisilta fiiliksillä tässä ollaan.

NHL-ura näytti jo olevan ohi, kun kukaan ei tarjonnut hänelle suoraa sopimusta. Puolustaja pääsi kuitenkin Washington Capitalsin leirille koesopimuksella.

– Ihan hyvin on mennyt. Tuntuu paremmalta päivä päivältä, joten ihan positiivisilta fiiliksillä tässä ollaan.

Ensimmäinen harjoitusottelukin Capsin paidassa on jo takana. Jokipakka pelasi 19.57, kun Washington voitti Montreal Canadiensin Bell Centressä lukemin 4–2.

– Oli mukavaa pelata pitkästä aikaa, vaikka parannettavaa tietysti jäi. Halli oli vielä täynnä, ja treenipeliksi ottelu oli hyvätasoinen.

Jokipakka harjoitteli kesän Tampereella porukassa, johon kuuluivat muiden muassa Roope Hintz, Michael Keränen, Aleksi Heponiemi ja Toni Rajala. Ennen Washingtonin leiriä hän pääsi jäälle Ilveksen liigajoukkueen kanssa.

– Aika lyhyeksi kesä jäi, kun kausi eteni niin pitkälle, mutta muuten kaikki sujui hyvin ja pysyin terveenä, Jokipakka kertoo.

Pitkälle hyvinkin. Ottawa Senators hankki Jokipakan kesken viime kauden Calgary Flamesista. Senators nousi kaikkien yllätykseksi konferenssifinaaliin, josta Pittsburgh Penguins kuitenkin jyräsi loppuotteluun.

Tilanne oli ristiriitainen, sillä Jokipakka joutui seuraamaan pudotuspelit siviilit päällä katsomosta. Runkosarjassa pelejä Senatorsin paidassa kertyi kolme.

– Ei siinä voinut olla kuin valmiina pelaamaan. Joukkueesta huomasi kuitenkin, että henki on loistava. Yksi parhaista, jota olen itse nähnyt. Joukkue pääsi pitkälle varmaan senkin takia, kun kaikki tulivat niin hyvin juttuun keskenään.

Jokipakka näki läheltä, miten Erik Karlsson dominoi pelejä jalan murtumasta huolimatta. Puolustaja naurahtaa, kun häneltä kysyy Karlssonista.

– Se on ihan käsittämätöntä, miten Karlsson pystyy pelaamaan sillä tasolla. Kaikki hänen tekemisensä on niin helpon näköistä.

Tieto koesopimuksesta Capitalsin kanssa hätkähdytti ensinäkemältä, mutta lähempi tarkastelu osoittaa, ettei Capitalsin tarjoama mahdollisuus ole täysin epätoivoista hakuammuntaa.

Washington on voittanut runkosarjan kaksi kertaa peräkkäin, mutta on pettymyksekseen tippunut jo toisella kierroksella pudotuspeleissä. Kun Capitals sorvasi rahakkaat jatkot Jevgeni Kuznetsovin ja T.J. Oshien kanssa, palkkakatto alkoi tulla vastaan. Seuran oli luovuttava hyökkääjiensä Marcus Johanssonin ja Justin Williamsin lisäksi myös puolustajistaan Kevin Shattenkirkista ja Nate Schmidtistä.

Washingtonilla on riveissään vain viisi selkeästi NHL-tason puolustajaa: Matt Niskanen, Brooks Orpik, Dimitri Orlov, John Carlson ja Taylor Chorney. Farmissakaan ei ole potentiaalisia pakkeja, jotka voisi heittää vakiorooliin koko kauden ajaksi.

Jokipakalla, 26, on Dallas Starsin, Calgary Flamesin ja Ottawan Senatorsin riveissä yhteensä kasassa 150 NHL-ottelua. Hän on tottunut hoitelemaan urallaan mukisematta kolmosparin pakin tehtäviä ja pelaamaan varmaa peruspeliä.

Capitalsilla on varaa palkkakaton alla vain 2,5 miljoonaa dollaria. Jokipakka ansaitsi viime kaudella 900 000 dollaria kaudessa. Alle miljoonan dollarin pelaaja sopii hyvin Washingtonin kuvioihin.

Jokipakalla oli pöydällä muitakin PTO-tarjouksia (Professional Tryout), mutta hän valitsi Capsin.

– Tuntui, että tästä joukkueesta olisi hyvä sauma ottaa paikka, Jokipakka sanoo.

Yritän vaan keskittyä pelaamaan omaa hyvää puolustuspeliä.

Koepelaajan arki voi olla joskus raakaa. Tiedät, että jokaista syöttöäsi syynätään erikoiskiikareilla, eikä yhteenkään virheeseen ole varaa harjoituspeleissä. Rento tamperelainen ei osaa kuitenkaan tilanteestaan stressata.

– Samalla tavalla yritän parhaani kuin aina ennenkin. Yritän vaan keskittyä pelaamaan omaa hyvää puolustuspeliä.

Jokipakkaa ei ole tungettu siivouskoppiin pukemaan, vaan hänet on otettu osaksi joukkuetta.

– Hyvä tunnelma täällä on. Huomaa, että monet pelaajat ovat olleet jo pitkään joukkueessa, ja he ovat hyviä kavereita keskenään.

Washingtonissa ei ole muita suomalaisia, mutta joukkueessa on Jokipakalle hyvinkin tuttu pelaaja. Niin ikään koesopimuksella pelaava Alex Chiasson pelasi Jokipakan kanssa samaan aikaan Dallasissa ja Calgaryssä.

Washingtonin yhteydessä puhe kääntyy aina jossain vaiheessa Aleksandr Ovetshkiniin. Raporttien mukaan Ovetshkin on pudottanut painoaan kesän aikana parantaakseen luisteluaan.

– En ole mitään erikoista huomannut. Eiköhän hän kunnossa ole.

Edit: Muutettu klo 11.11 amerikkalaistyyppinen Alex Heponiemi suomalaismuotoon Aleksi Heponiemi.