Sportin ruoriin astui todellinen keltanokka – "En näe tässä uhkakuvia"

Ari-Pekka Pajuluoma toimi Sportin apuvalmentajana vaasalaisten ensimmäisellä liigakaudella. Kuva: Jukka Rautio/Europhoto

Vaasan Sportin menneestä kaudesta ei jäänyt kovin paljoa jälkipolville kerrottavaa: hyvää alkukautta seurasi totaalinen floppi, joka piti Sportin sarjan häntäpäässä aina loppuun asti. Pudotuspelipaikka karkasi jo hyvissä ajoin, ja kauden päätyttyä vaasalaiset ilmoittivat, ettei neljä kautta seuran päävalmentajana toiminut Tomek Valtonen jatkaisi enää kotkapaitojen peräsimessä.

Uusi pääkäskijä löytyi läheltä, kun vaasalaisille kiekkofaneille hyvinkin tuttu Ari-Pekka Pajuluoma nimettiin maaliskuussa Sportin uudeksi päävalmentajaksi.

Pajuluoman valintaa voidaan pitää pienenä yllätyksenä, sillä sekaisin olevan organisaation uskottiin hankkivan Valtosen tilalle kokenut luotsi, joka olisi jo osoittanut tasonsa liigassa. Suuren yleisön silmissä Pajuluoma on täydellinen arpa, sillä hän ei ole vielä valmentanut yhtäkään kokonaista kautta miesten sarjoissa. Se ei kuitenkaan Pajuluomaa itseään hetkauta.

– Olen hyvin luottavainen oman työni suhteen. En näe tässä uhkakuvia, hän painottaa.

– En varmasti tiedä kaikkia sudenkuoppia, mutta virheitä täytyy tehdä, jotta voi kehittyä. Minä tiedän, että meidän koko valmennusryhmä on laadukas ja tiedän meidän puhaltavan yhteen hiileen.

Pajuluoma on Sportin oma kasvatti, joka pelasi pitkään seuran edustusjoukkueessa Mestiksessä. Pajuluoma muistetaan myös Sportin entisenä kapteenina. Hänen valmennusuransa alkoi Sportin junioreissa, josta hän nousi kaudeksi 2010-2011 seuran edustusjoukkueen apuvalmentajaksi.

Hän sai ensimmäisen kosketuksensa päävalmentajan tehtäviin miesten tasolla keväällä 2014, kun kotkapaidat pelasivat viimeistä kauttaan Mestiksessä. Tuolloin Pasi Räsänen sai potkut helmikuussa, ja Pajuluoma sai toimia Sportin pääkäskijänä loppukauden ajan. Seuraavalla kaudella Pajuluoma toimi Tomek Valtosen johtamassa valmennusryhmässä apuvalmentajana Sportin pelatessa debyyttikauttaan liigajäillä.

Tuo kausi onkin miehen ainut kokemus liigakiekosta. Sen jälkeen hän on toiminut Sportin junioreissa sekä Mestiksessä Kokkolan Hermeksen päävalmentajana. Pajuluoma otti Hermeksen haltuunsa viime joulukuussa, kun kriisiin ajautunut kokkolalaisseura irtisanoi pitkäaikaisen luotsinsa Antti Karhulan.

Vähäinen valmennuskokemus ammattilaiskiekosta ei saanut Pajuluomaa kuitenkaan epäröimään Sport-pestiin kysyttäessä.

– Kun minulta kysyttiin kiinnostusta tähän, vastasin heti, että “totta hemmetissä”. En miettinyt asiaa sen enempää. Päätin silloin keskittyä täysillä Hermekseen, ja minä olen vasta nyt viime viikkoina ehtinyt miettiä, mihin olen lähtenyt, Pajuluoma paljastaa.

Hermes-pätkä ei varsinaisesti nostanut vaasalaisluotsin osakkeita, sillä Hermes päätti kautensa Mestis-karsinnoissa. Tamperelainen KOOVEE yllätti Hermeksen karsinnoissa kerran, mutta muuten kokkolaiset hoitivat hommansa ja säilyttivät sarjapaikkansa.

– Olen kuitenkin ylpeä siitä, kuinka me hoidimme karsintasarjan. Se oli henkisesti erittäin raskasta, mutta onnistuimme tehtävässämme. Täytimme minimitavoitteemme, ja se oli tärkeintä.

Totuuden nimissä Pajuluoman tehtävä oli kaikkea muuta kuin helppo. Hänen täytyi parissa kuukaudessa kääntää kriisijoukkueen kelkka, mikä ei ole missään olosuhteissa helppoa.

– Mutta sen tiesin etukäteen. Tiesin, ettei pudotuspeleihin mennä nappia painamalla.

– Ja rehellisesti sanottuna me menimme nopeasti eteenpäin. Tammikuussa pelimme kehittyi ja saimme aikaan myös hyviä tuloksia. Sen jälkeen helmikuussa tuli kuitenkin kaikenlaisia ongelmia, kuten pelaajien lähtöä muihin maisemiin sekä loukkaantumisia. Hyvistäkin otteista huolimatta voittoja ei tullut, ja sen myötä osa pelaajistamme menetti uskonsa, Pajuluoma harmittelee jälkeenpäin.

Kuinka isoja muutoksia Sport kokee?

Pajuluoman historian perusteella on hankala vetää johtopäätöksiä tulevasta, sillä hän ei ole vielä saanut reilua mahdollisuutta näyttää osaamistaan miesten tasolla. Junioripuolella hän on arvostettu tekijä Vaasassa, mutta onko Pajuluoma valmis niittämään menestystä myös miehissä? Suurin mielenkiinto on tällä hetkellä, minkälaista kiekkoa Sport ensi kaudella pelaa.

– Pelityylimme lähtee tästä pikkuhiljaa hahmottumaan, mutta totta kai tiedän jo nyt, mitä asioita haluan nähdä. Pääpiirteittäin me tulemme pelaamaan nopeaa pystysuunnan kiekkoa, jossa yksilöt nousevat esiin.

– Tärkeintä on se, että meillä on viisikoissa jokainen pelaaja samalla sivulla. Oli pelimme sitten nopeaa tai hidasta.

Mielenkiintoa herättää myös se, kuinka paljon Pajuluoman Sport eroaa Valtosen Sportista? Pelityyli tuskin kokee isoja muutoksia, mutta nähdäänkö kaukalon ulkopuolella isoa remonttia?

– Isoin muutos on varmasti se, että me jätämme tuloksesta puhumisen taka-alalle. Me ei voida miettiä tuloksia liikaa etukäteen. Minun Sportissani tehdään mahdollisimman laadukasta työtä, ja sen myötä tulos on mitä on. Haluan, että ylimääräinen uho jätetään pois ja että me näytämme todellisen tasomme teoillamme jäällä, Pajuluoma painottaa päättäväiseen sävyyn.

Maalivahtiosasto vielä levällään

Sport on tiputtanut kauden jälkeen uutisia pelaajarintamalta, ja kotkapaitojen joukkue alkaakin näyttää melko valmiilta. Pakistossa ja hyökkäyksessä on jo 21 pelaajaa, joten kovin montaa miestä ei ole enää tulossa sisään.

– Se on varma, että joitain pelaajia on vielä tulossa. Kaikkia sopimuksia emme ole voineet vielä edes julkaista, Pajuluoma avaa.

Tuore päävalmentaja ei sano suoraan, mihin rooliin pelaajia on vielä tulossa.

– Lähtökohtaisesti etsimme vain pelaajia, jotka ovat laadukkaita. Odotamme jokaiselta pelaajalta, että he voivat ottaa ison roolin joukkueestamme. Sen verran voin kuitenkin kertoa, että hyökkäykseen on tulossa yksi hyökkääjä, jonka vahvuudet ovat hyökkäyspäässä, ja häneltä tullaan odottamaan tehoilua.

Sportiin tulee uusina hyökkääjinä ainakin T.J. Foster, William Rapuzzi, Robert Arrak ja Roope Talaja. Puolustukseen on hankittu uusina Jyri Niemi, Valtteri Viljanen, Mikko Vainonen ja Victor Westermarck.

– Pakistoon on myös tulossa ainakin yksi pelaaja vielä, Pajuluoma lupaa.

Sportin alakerta huutaa etenkin yhtä kärkipuolustajaa, kun viime kaudella 30 tehopistettä nakuttanut Joni Tuulola ei pelaa toista sopimuskauttaan Vaasassa. Hän solmi tämän kauden jälkeen NHL-sopimuksen Chicago Blackhawksin kanssa, joten Tuulola kiekkoilee ensi kaudella Pohjois-Amerikassa.

Pakistoa suurempi huolenaihe on maalivahtiosasto: Sportilla ei ole nimittäin sopimuksen alaisena vielä yhtään veskaria. Keskusteluyhteydet viime kauden maalivahtikaksikkoon Mika Järviseen ja Jonathan Iilahteen ovat vielä auki.

– Ei ole poissuljettua, että jompikumpi heistä pelaisi meillä ensi kaudella. Maalivahtitilanteemme alkaa seuraavan parin viikon aikana varmasti selvitä. Siitä olen varma, että meillä on ensi kaudella vahvat maalivahdit, Pajuluoma päättää viitaten tarjolla oleviin maalivahteihin.