Sportin huippulupaus pelaa "väärällä" pelipaikalla – "En halua vakituisesti vaihtaa"

Robin Salo osaa puolustaa, hyökätä ja ampua rangaistuslaukauksiakin. Kuva: Jukka Rautio/Europhoto

Vaasan Sportin kokoopanossa on nähty mielenkiintoisia vetoja lukuisten poissaolojen takia. Vaasalaisten päävalmentaja Tomek Valtonen on joutunut käyttää mielikuvitustaan rakentaessaan kotkapaitojen hyökkäyskolmikkoja.

Hyökkääjäpulaa on paikattu niin omilla junioreilla kuin myös Mestis-lainoilla. Mutta apua on myös haettu puolustuspäästä, kun Sportin koko organisaation suurin puolustajalupaus Robin Salo on saanut näyttää kyntensä myös hyökkäyspäässä.

Viime otteluissa laitahyökkääjän tontilla pelannut Salo on puolustaja henkeen ja vereen, mutta komennus laiturin tontille on ollut nuorukaisen mieleen.

– Tämä on ollut mukavaa vaihtelua, monipuolisuus on aina plussaa, Salo kertoi.

Meneillään oleva kausi on Sport-lahjakkuudelle erittäin tärkeä, sillä Salolla on menossa varausvuosi. NHL-skoutit ovat pitäneet miestä tarkasti silmällä läpi kauden, ja Saloa onkin veikkailtu Draftissa kärkikierrosten varaukseksi.

– Toivottavasti hyökkääjänä pelaaminen on vain hyvä juttu tässä vaiheessa. Sen pitäisi olla hyvä merkki, kun puolustaja pystyy pelaa hyökkääjänäkin. Esimerkiksi (Brent) Burns ja (Dustin) Byfuglien ovat taitavia pelaajia, jotka pystyvät pelaamaan molemmilla paikoilla NHL:ssä.

Vaikka Salo on osoittanut, että häneltä löytää potentiaalia myös hyökkäyspään pelaajaksi, ei hän näe muutosta kovinkaan pysyvänä.

– Olen puolustajana parempi, ja se tuntuu paremmalta, joten en halua vakituisesti vaihtaa, Salo naurahti.

NHL-skoutitkin ovat taatusti tyytyväisiä nähdessään, että Sport-nuorukaiselta löytyy monipuolisuutta. Upean alkukauden jälkeen Salon esitykset ovat olleet heikompia jäällä, kuten koko muullakin joukkueella. Viimeisin niitti oli tippuminen nuorten MM-joukkueesta, mikä oli NHL Draftin kärkikierroksille pyrkivälle pelaajalle iso kolaus.

Salo tippui jo toisena vuotena peräkkäin MM-joukkueesta viimeisten joukossa.

– Muutama päivä siinä oli huono fiilis, mutta sitten oli pakko saada fiilistä takaisin ja keskittyä liigapeleihin. Täytyy kuitenkin muistaa, että minulla on vielä yksi mahdollisuus päästä kokemaan nuorten MM-kisat.

Suomen surkea MM-menestys lievitti hieman harmitusta.

– En voi tietenkään sanoa, että olisin iloinen, kun menestystä ei tullut, mutta se oli sinänsä helpotus minulle. Jos olisin jäänyt jälleen ilman MM-kultaa, niin fiilis olisi todennäköisesti selvästi huonompi.

Salo oli joukkueessa mukana pitkään, joten hänellä on myös tietoa siitä, miksi Nuoret Leijonat alisuoriutuivat niin pahasti Kanadan kisoissa.

– Vaikea sanoa, sillä siihen vaikutti niin monta asiaa. Mutta jätkien pitäisi olla enemmän ready pienen kaukalon peleihin. Peli on paljon nopeampaa, joten oma pelaaminen täytyy olla myös nopeampaa. Peli oli tällä kertaa vain liian hidasta, Salo alleviivasi.

Maajoukkuepettymys on jo takana, ja nyt Salo keskittyy täysillä loppukauden liigapeleihin. Sport on ollut tuloksellisesti surkeassa kunnossa viime viikot, ja jos voittoja ei ala pikkuhiljaa tulla, voidaan Pohjanmaalla alkaa heittää kirvestä kaivoon tämän kauden suhteen. Sport pyrkii tänään takaisin voittojen tielle Helsingissä, kun IFK isännöi kotkapaitoja.

– Häviäminen on vienyt joukkueen itseluottamusta, mutta se vaatii vain yhden voiton, niin sitten saamme fiiliksen takaisin, ja kelkka kääntyy, pohjalaisten jokapaikan höylä lupaa.