Sport-puolustajan valinta Leijoniin on todellinen yllätys – "Hän oli ennen yleinen sylkykuppi"

Ari Gröndahl on ottanut viime vuosina isoja kehitysaskeleita. Kuva: Jukka Rautio/Europhoto

Moni joutui hieraisemaan silmiään viime maanantaina, kun Lauri Marjamäen johtama Suomen maajoukkue julkistettiin Venäjän EHT-turnaukseen. Pelaajistossa oli isoja yllätyksiä, joista suurin lienee Ari Gröndahlin valinta.

191-senttinen ja 95-kiloinen Gröndahl tekee maajoukkuedebyyttinsä 27-vuotiaana. Hänellä on takanaan vasta kaksi täyttä kautta liigassa, ja kun otetaan huomioon, että Gröndahl on ollut urallaan pahimmillaan Mestiksessä jämäpakkina, on hänen tarinansa vähintäänkin mielenkiintoinen. Sport-puolustaja on jopa joutunut miettimään, jatkaako hän edes enää kiekkouraansa.

Kun ottaa nämä lähtökohdat huomioon, on Gröndahlin valinta Leijoniin suorastaan ihme.

– Se kutsu oli kyllä iso yllätys. Kun ajattelee pari vuotta taaksepäin, niin mietiskelin, että mahdunko edes pelaamaan liigaa Sportissa, puolustaja naureskeli.

Maajoukkuekutsu tuli kesken muuttopuuhien.

– Olin juuri viimeistelemässä muuttoa, ja kun katsoin puhelimeeni, niin huomasin Marjamäen soitelleen. Jouduin vähän aikaa odotella, ennen kuin soitin hänelle takaisin. Sen verran epätodellinen fiilis minulla oli.

Marjamäen viesti oli selkeä.

– Hän sanoi, että "pelaa vain omilla vahvuuksillasi, niin pärjäät varmasti".

Gröndahlin matka parrasvaloihin on ollut pitkä ja kivinen, mutta puolustaja on hieno esimerkki siitä, kuinka kovalla työllä voi saavuttaa isojakin asioita.

Hän ei ollut junioritähti, eikä ura miesten sarjoissa alkanut kovin säkenöivästi. Aikuisuran ensimmäiset kaudet sujuivat Mestiksessä pienen roolin miehenä. Vasta kaudella 2013-14 Gröndahl nousi Mestis-tasolla kelpo tekijäksi, mutta hän ei ollut tuolloinkaan joukkueensa ykköspyssy.

– Olen viimeksi haaveillut maajoukkuepeleistä ehkä joskus tarhaikäisenä, Gröndahl naurahti.

– On tuntunut siltä, että maajoukkue on mennyt koko ajan vain kauemmaksi. Viime vuosina on kuitenkin tullut oikeanlaista tekemistä omaan hommaan, minkä takia olen päässyt maajoukkuetta taas lähemmäksi.

Sportin päävalmentaja Tomek Valtonen sanoo, ettei Gröndahlista ole tullut vahingossa Sportin runkopuolustaja.

– Ari on tehnyt itsestään urheilijan. On hienoa nähdä, kuinka hän tekee päivittäin töitä, ja hän on ennen kaikkea itse päättänyt nousta tälle tasolle, Valtonen kommentoi.

– Kun Sport nousi Mestiksestä liigaan, moni ihmetteli, miksi Arin kanssa tehtiin jatkosopimus. Minun käsitykseni mukaan hän oli ennen yleinen sylkykuppi täällä, mutta me näimme 190-senttisen hyvin luistelevan raakileen.

Nyt tuo raakile on liigatasolla huippuluokan yleispuolustaja, joka on matkalla kohtaamaan Euroopan kovimpia jääkiekkoilijoita.