Seuraava Patrik Suuri!

Vaikka HPK venytti voittoputkensa jo neljän ottelun mittaiseksi, hämeenlinnalaiset osasivat antaa arvon TPS:n riveihin siirtyneelle Patrik Virralle.

Upean läpimurron tehnyt sentteri piinasi HPK:ta varsinkin ensimmäisessä erässä. Vasta 20-vuotias lupaus oli huippuvaarillinen melkein jokaisessa vaihdossa.

Tällä kertaa hienot väläytykset toivat "vain" yhden syöttöpisteen, mutta yhtä hyvin saldo olisi voinut olla vaikka 1+2.

– "Patu" on ihan toinen mies kuin viime kaudella. Hän tuotti meille jatkuvaa päänvaivaa. Turussa on tehty hyvää työtä hänen kanssaan, HPK:n valmentaja Antti Pennanen kehui.

– Pojan potentiaali ja taidot ovat olleet tiedossa. Suurin harppaus on tehty fysiikkapuolella, TPS:n luotsi Ari-Pekka Selin tuumi.

Virran valtava kehitysloikka näkyy tilastoista. Hän on takonut yhdeksässä pelissä komeat tehot 3+6=9 ja noussut TPS:n sisäisessä pörssissä kakkoseksi heti Dave Spinan jälkeen. Koko liigasta löytyy vain kymmenen Virtaa tehokkaampaa pelaajaa.

Niinpä kohta ryhdytään puhumaan seuraavasta Patrik Suuresta. Edellinen on tietysti viime kauden sensaatio Patrik Laine.

– Olen tosi tyytyväinen omaan ja joukkueen alkukauteen. Startti on ollut hieno, vaikka nyt kävi näin, Virta viittasi 1–4-tappioon.

Vielä viime kaudella Virta etsi itseänsä Turussa. Tilille kertyi 33 liigaottelua, mutta tulos jäi laihaksi (2+2=4). Niinpä hyökkääjä haki välillä uutta vauhtia TuTon ja SaPKon Mestis-joukkueista.

Nyt peli on käynyt hienosti syksystä lähtien.

– Viime kausi opetti paljon. Huomasin silloin, ettei mitään tule ilmaiseksi. Pitää tehdä paljon töitä, että pääsee eteenpäin, Virta kuvaili.

Muutos on ollut totaalinen.

– Olen oppinut elämään urheilijan elämää. Se sisältää kovan harjoittelun ohella myös muuta. Järkevä ruokavalio ja riittävä uni ovat tärkeässä asemassa. Ne vaikuttavat paljon omaan jaksamiseen, Virta kuvaili.

Hämeenlinnassa kasvanut Virta ehti pelata vain viisi liigaottelua HPK:n paidassa, kunnes tie vei Turkuun. Tämä jakso huipentui 6. maaliskuuta 2015, kun Virta iski kaksi osumaa Ilveksen verkkoon.

Sen jälkeen joukkuekaverit patistivat juniorihyökkääjän fanikatsomon eteen juhlimaan. Tämä hetki jäi elävästi Virran mieleen. Varsinkin, kun hän vietti samana iltana 19-vuotissynttäreitä.

– Tuntui hienolta palata tähän halliin. Jännitin peliä enemmän kuin muita liigaotteluita, Virta myönsi.

Patrikin isä Tony Virta työskentelee tällä hetkellä HPK:n A-junioreiden kakkosvalmentajana. Niinpä olisi tosi mielenkiintoista tietää, kumman puolella NHL-kaukaloihin asti edennyt taistelija oli lauantai-iltana.

– Varmaan molempien. Toivottavasti meidän vähän enemmän, Virta Junior heitti.