Sami Salo syrjäytti katkeruuden kouliakseen uusia puolustajahuippuja

Veri veti Sami Saloa yhä jäähallin suuntaan. Kuva: Jani Mesikämmen

HC TPS menetti valmentajavaihdoksessa rutkasti valmennuskokemusta, mutta toiseen suuntaan ovesta saapui tuhti annos pelaajakokemusta kiekkomaailman huipulta. Valmennustiimiin mukaan nouseva Sami Salo hyvästeli 15-vuotisen NHL-uran vastahakoisesti, mutta juniorityö on tuonut kokeneelle kiekkomiehelle uutta intoa.

Salon NHL-pelit jäivät kevään 2014 pudotuspeleissä tulleeseen käsivammaan. Puolustajakonkari elätteli pitkään toiveita paluusta, mutta kuntoutuminen ei edennyt toivotusti. Lisääntyneen vapaa-ajan Salo käytti poikansa juniorijoukkueen valmentamiseen ja ennen pitkää myös yksityisvalmennukseen Floridan seudulla. Kuluneella kaudella Salo nähtiin jo U19-maajoukkueen mukana.

– Viime kesänä [päävalmentaja] Ahokkaan Jussi kysyi, kiinnostaisiko lähteä 20-vuotiaiden tulevaan MM-kisaprojektiin mukaan. Lähdin mielelläni mukaan, se projekti alkoi viime marraskuussa, oltiin 19-vuotiaiden kanssa kisoissa ja nyt tähtäin on vuodenvaihteen U20-kisoissa, Salo taustoittaa.

Rajun lyöntilaukauksen ohella Salo tuli NHL-jäillä tunnetuksi monimuotoisesta loukkaantumishistoriasta. Lukuisista tylyistäkin kolhuista huolimatta pitkästä pelaajaurasta luopuminen on silti ollut kivuliasta, sitä Salo ei edes yritä kieltää.

– Olihan se vaikea päätös. Kun viimeinen kausi sopimuksesta alkoi, päämäärä oli jatkaa vielä sen jälkeenkin. Siinä mielessä on jäänyt pieni katkeruus, koska se päätös ei syntynyt omilla ehdoilla. Se oli hankala asia.

Päätös kasvattajaseuran leipiin palaamisesta oli Salon mukaan helppo ja nopea Antero Niittymäen otettua yhteyttä talvella. Arkisen liigavalmennuksen ohessa Salon rooliksi on kaavailtu juuri nuorten puolustajalupausten kanssa työskentelyä. Pelaajien kehittämisessä onkin valmentajatulokkaan suurin intohimo tällä hetkellä, vaikka liigatyön arki on tuloksen tekemistä ammattilaissarjassa.

– Hommassa kiinnosti lopulta se, että liigavalmennuksen ohessa tehdään töitä A- ja B-junnujen yksilöiden kehittämisen parissa. Se on totta kai hankalo yhtälö, mutta sitä mallia lähdetään nyt kehittämään. Asiat eivät muutu hetkessä, mutta kaikilla on kova luotto tähän ryhmään. Haasteet ovat kuitenkin se paras juttu lätkässäkin, Salo pohtii.

Sami Salo tietää varsin hyvin, millaiset ovat puolustuspelaamisen vaatimukset huipputasolla nykyjääkiekossa. Nuorten maajoukkuetoiminnan myötä hän on myös saanut hyvän tuntuman siihen, missä Suomessa mennään asian suhteen.

Hän korostaa, että viime vuosien laajempi kehitys on ollut oikeansuuntaista, mutta Salo näkee silti selviä työstämisen kohteita.

– Nuorten maajoukkueessa näkemäni pohjalta suurimpia kehittämisen kohteita nuorilla puolustajilla on varmaankin pelinopeus. Laukaisutaito on tietysti sellainen asia, ei tarvitse puhua edes puolustajista. Suomalaisten laukaisutaito ei ole samalla tasolla kuin pohjoisamerikkalaisilla. Ne asiat muuttuvat pitkinä prosesseina, on se sitten pelin ymmärtämistä tai laukaisuharjoittelua. Pienistä asioista lähdetään tekemään ja tarvittaessa yritetään näyttää itse mallia, Salo lupaa.