SaiPan nuoren tähtipakin voittoresepti - älä kuuntele koutsia!

Jani "Jantta" Alkio grillasi Urho Vaakanaista Jääpuiston yleisötapahtumassa. Kuva: Marko Leppänen

SaiPan puolustaja Urho Vaakanainen seuraa tarkkaavaisena, kun Jani Alkio haastattelee TPS:n kapteenia Tomi Kalliota Helsingin Jääpuiston jäällä pudotuspelien yleisöriehassa. Vaakanaisen päässä selkeästi raksuttaa, kun Kallio puhuu intohimosta jääkiekkoon ja kilpailuun.

Niitä oppeja hänkin tarvitsee vielä urallaan usein. Seuraavaksi jo tiistaina, kun SaiPa kohtaa TPS:n puolivälierien sarjan avauspelissä Turussa.

Oli lähellä, ettei Vaakanainen oma seurakiekkoilu loppunut tällä kaudella villi kortti -karsintaan Pelicansia vastaan. Valmentaja Tero Lehterän ottama aikalisä oli kuitenkin tärkeässä osassa, kun SaiPa käänsi tappiotilanteen 3-2-jatkoaikavoitoksi.

– Itse asiassa en kuullut mitä valmentaja sanoi, kun olin siellä takana ja menossa jäälle. Eiköhän hän valanut uskoa omaan hommaan. Sitten se kääntyikin, Vaakanainen sanoo.

Lehterästä on tulossa aikalisien erikoismies. Aiemmin runkosarjassa hän vain hiljentyi yhden aikalisän aikana ja totesi, ettei muista enää mitä oli sanomassa. Koko penkki räjähti nauruun ja peli vapautui.

Se on ollut SaiPan ja Vaakanaisen tarina tällä kaudella. Johtui henki sitten Lehterästä tai muusta, otteista on huokunut vapautuneisuus, ilo ja energia.

Vaakanainen on ollut yksi sputnikien soihdunkantajista.

***

Vaakanainen, 19, edustaa nuoresta iästä huolimatta jo kolmatta liigaseuraa. Hän aloitti kaudella 2015-16 kasvattajaseurassaan Bluesissa ja ponnahti JYPin kautta SaiPaan.

Lehterä oli iso vaikuttaja siirrossa, sillä kaksikolla oli yhteistä historiaan Bluesista. Seuranvaihto kannatti, sillä Vaakanainen on tehnyt todellisen läpimurron Liigassa. Hän oli 21.56 peliaikakeskiarvollaan SaiPan eniten pelannut pakki runkosarjassa.

Jyväskylästä ei olisi tullut isoja minuutteja, mutta Lappeenrannasta niitä olen saanut.

– Olen todella tyytyväinen ratkaisuuni. Jyväskylästä ei olisi tullut isoja minuutteja, mutta Lappeenrannasta niitä olen saanut. Tavoite peliajasta ja kehityksestä on toteutunut, Vaakanainen summaa.

Liialliseen tyytyväisyyteen ei ole syytä sortua, sillä SaiPa voi jatkaa yllätyksien tiellä kaatamalla TPS:n puolivälierissä.

– Pelasimme runkosarjassa hyvin TPS:ää vastaan, joten sikäli voimme lähteä hyvillä mielin sarjaa. Mielestäni kaikki paineet voi kuitenkin heittää Turun suuntaan. Meillä on vaan voitettavaa.

***

SaiPan urheilutoimenjohtaja Antti Tuomenoksa korostaa Lehterän ansiota siihen, että Vaakanainen päätyi Lappeenrantaan. Hän on joka tapauksessa erittäin tyytyväinen nuorukaisen panokseen.

– On hienoa SaiPan ja koko Liigan kannalta, että tuollaisia kavereita tulee mukaan, Tuomenoksa sanoo.

– Vaakanainen pelasi nuorten MM-kisoissa ja muutenkin hän on matkustellut paljon Pohjois-Amerikkaan. Kertoo urheilullisuudesta, että silti kehitystä on tullut.

Vaakanainen on kuitenkin uudessa paikassa pudotuspeleissä. Vaikka hän pelasi jo viime kaudella JYPin riveissä 14 pudotuspeliottelua, nykyisessä roolissa vaaditaan vastuunottoa rutkasti enemmän.

Nuorelle pelaajalle tulee virheitä, mutta hän ei jää niiden taakse, vaan menee eteenpäin

– Urheilullisuus ja tavoitteellisuus ovat osa johtamista. Nuorelle pelaajalle tulee virheitä, mutta hän ei jää niiden taakse, vaan menee eteenpäin, Tuomenoksa muistuttaa.

Vaakanaisen kaltaisen pelaajan saaminen Lappeenrantaan on hieno asia, mutta toisaalta hänen palveluksista tuskin saadaan nauttia pitkään. Boston Bruins varasi Vaakanaisen viime kesänä ensimmäisellä kierroksella (18. pelaaja).

– Nuoret pelaajat tuovat virtaa tekemiseen, ja heidän siirtymisensä eteenpäin on normaalia kehityskulkua. Heillä on kovat tavoitteet, ja meidän pitää auttaa heitä niiden tavoittelemisessa.

Niin paljon kuin Tuomenoksa Vaakanaisen panosta arvostaakin, hän muistuttaa kiekkoelämän kylmistä realiteeteista.

– Rivissä on aika monta muutakin lahjakasta pelaajaa. Vielä on paljon tekemistä, että paikka NHL:ssä aukeaa.