Rahaa paloi ja koti-ikävä vaivasi, mutta 12-vuotiaana tehty päätös auttoi Erik Haulaa huipulle: ”Emme tekisi mitään eri tavalla”

Erik Haula lähti kasvamaan ja kehittymään kymmenen vuotta sitten Minnesotaan, jossa hän edusti Shattuck St. Mary'sin koulujoukkuetta. Kuva: Paul Swenson Photography

Sidney Crosby herätti huomiota tekemällä kaudella 2002—03 hurjat 104 tehopistettä 57 ottelussa Shattuck St. Mary’sin joukkueessa USA:n high school -sarjassa ennen siirtymistään Quebeciin junioriliigaan Kanadan puolelle.

Nuoren tähtilupauksen ratkaisu herätti huomiota Kanadassa, jossa vanhoillisimmat kiekkopiirit uskovat Kanadan junioriliigojen kehittävään voimaan. Hyvin Crosbyn valinnat onnistuivat. Hänestä tuli maailman paras pelaaja.

Kun Crosby pelasi St. Maryssä, Erik Haula edusti Ässien junioreita ja nautti esiteinin elämästä. Hän ei vielä tiennyt päätyvänsä Crosbynkin edustamaan joukkueeseen, mutta Haulan perhe oli tehnyt jo ratkaisevan päätöksen.

Erikin tulevaisuus olisi Pohjois-Amerikassa. Tavoitteena olisi opiskelu ja jääkiekon pelaaminen Yhdysvaltalaisessa yliopistossa.

***

Asioiden järjestäminen kymmenen vuotta sitten ei ollut helppoa, koska suomalaispelaajien virta Atlantin toiselle puolelle ei ollut vielä auennut. Ennakkotapauksia oli vähän.

Isä Tomi Haulan jenkkifutistausta auttoi ymmärtämään, miten pohjoisamerikkalainen juniorikasvatus eroaa suomalaisesta. Pojan saaminen yhdysvaltalaiseen high schoolin vaati kuitenkin paljon taustatyötä ja hikoilua.

Haulat ottivat yhteyttä amerikkalaiseen agenttitoimistoon, joka käytti apuna ruotsalaisia välittäjiä.

— Ne toimistot olivat asioista ihan pihalla, tai sitten niitä ei vaan kiinnostanut. St. Mary’s nousi esille, mutta hinta oli aluksi ihan karmea. Siitä aloimme sitten tingata niin, että lähtö olisi edes jollain tavalla mahdollinen, Tomi Haula kertoo.

Haula sai tingattua kauden hinnan reiluun 20 000 euroon. Kun Haulat olivat jo päättäneet lähtemisestä, tuli puhelu Indiana Ice -seurasta, joka lupasi kauden ilmaiseksi. Haulat eivät kuitenkaan pyörtäneet alkuperäistä päätöstään.

— Emme tekisi mitään eri tavalla. Kun tulokset ovat olleet näin hyviä, täytyy olla tyytyväinen. Se raha on tullut takaisin moneen kertaan, Haula niittaa päättäväisesti.

Moneen kertaan hyvinkin. Erik Haulan kolmevuotisen sopimuksen yhteisarvo on 8 250 000 dollaria. Sitä ennen hän ehti tienata neljässä vuodessa Minnesota Wildissa 5,5 miljoonaa dollaria.

***

Miljoonat eivät olleet ensisijaisesti mielessä, kun Erik Haula lensi Minnesotan osavaltioon, aloitti koulunkäynnin ja sai Shattuck St. Mary’sin koulujoukkueen logolla varustetun pelipaidan. Tavoitteena oli saada elämänkokemusta ja kehittyä jääkiekkoilijana.

Shattuck St. Mary’s on episkopaalinen sisäoppilaitos (boarding school), joka on perustettu vuonna 1858. Se sijaitsee reilun 20 000 Faribaultin kaupungissa. Urheilussa päälajeja ovat jääkiekon lisäksi eurooppalainen jalkapallo, taitoluistelu ja golf.

Jääkiekon voimahahmo Tom Ward aloitti valmentamisen koulujoukkueessa 1999 ja otti managerin roolin vuonna 2006. Hänen aikanaan Shattuck St. Mary ’s voitti 22 maan mestaruutta poikien ja tyttöjen sarjoissa. Koulu kääntyi uuteen aikaan, kun Ward siirtyi Buffalo Sabresin valmennustiimiin kesällä 2016.

— Erik on varmasti edelleen sitä mieltä, että Ward on ollut paras valmentaja hänellä koskaan, Tomi Haula sanoo.

Wardin mankelin kautta on kulkenut Crosbyn lisäksi sellaisia NHL-pelaajia kuin Jonathan Toews, Nathan MacKinnon, Zach Parise, Jack Johnson, Patrick Eaves ja Derek Stepan.

***

Kun muutaman kuukauden jälkeen lätkä alkoi kulkea, alkoi koulukin sujua. Ja sitten helpotti koti-ikäväkin.

Vaikka olot olivat kohdallaan, alku uudessa maassa oli vaikea. Erik oli käynyt suomessa ruotsinkielistä koulua, mutta nopeasti puhuttu englanti vieraine sanoineen tuntui vaikealta.

Kun vielä pelit lähtivät nihkeästi liikkeelle, alkoi koti-ikävä kalvaa.

— Kun muutaman kuukauden jälkeen lätkä alkoi kulkea, alkoi koulukin sujua. Ja sitten helpotti koti-ikäväkin.

Kieli alkoi tarttua nopeasti, sillä Erik oli sisäoppilaitoksessa jatkuvasti englantia puhuvien nuorten ympäröivänä. Kielitaito on pääomaa, jota ei saa hankittua suoraan millään NHL-bonuksilla.

— Kun kuuntelee Erikin haastatteluja, niin aika komeaa lontoota poika vetelee.

***

Haula teki USHSW-kauden aikana 53 ottelussa 26 maalia ja antoi 58 maalisyöttöä. Kun hän siirtyi seuraavalla kaudella Omaha Lancersin joukkueeseen USHL:ään, kaikki oli helpompaa. Isäntäperheen elämään oli luontevaa päästä sisään, kun kieli ja maan tavat olivat tuttuja.

Mikä tärkeintä, Haula oli saavuttanut yhden ison haaveensa. Hän oli saanut yliopistostipendin maineikkaaseen Minnesotan yliopistoon.

Tästä Haulat olivat haaveilleet siitä lähtien, kun Erik oli 12-vuotias.

Työnteon toki piti jatkua vielä pitkään ennen kuin NHL-ura aukesi. Varsinkin alkuaika pienessä roolissa Minnesota Wildin joukkueessa oli välillä vaikeaa, mutta tällä kaudella Haula on päässyt maistamaan parasta mahdollista jääkiekkoilijan elämää.

Hän valmistautuu Stanley Cupin finaaleihin laajennusjoukkue Vegas Golden Knightsin riveissä.

***

Vegas Golden Knightsin Nate Schmidt (88), Erik Haula (56) ja Cody Eakin juhlivat voittoa San Jose Sharksista pudotuspelien toisella kierroksella. Kuva: Marc Sanchez/Icon Sportswire

Erik Haula sai kymmenen vuotta sitten koneeseen noustuaan loistavaa oppia jääkiekkoelämästä Pohjois-Amerikasta, mutta hukkaan ei mennyt isä-Tominkaan uurastus.

Haula auttaa pelaaja-agenttina nuoria pelaajia, jotka ovat samassa tilanteessa kuin Erik aikoinaan. Tosin ajat ovat muuttuneet. Lähtijöiden määrä on noussut räjähdysmäisesti jopa niin paljon, että suomikiekossa on alettu keskustella taitovuodosta Pohjois-Amerikkaan.

— Silloin kohina ei ollut niin kovaa, koska lähtijöitä ei ollut yhtä paljon kuin tätä nykyä. Toisaalta en ole koskaan välittänyt siitä mitä muut ajattelevat meidän perheen ratkaisuista. Ei minun tarvitse vastata mistään Suomen jääkiekolle.

Kasvatuksellisesti ei ole ihan parasta tilanne, että siirrytään 16-vuotiaana lasten maailmasta aikuisten maailmaan ammattilaisjoukkueen pukukoppiin.

Haula on puhunut pitkään koulutuksen puolesta. Jos koulunkäynti kiinnostaa vähääkään, hän suosittelee nuorille kiekkoilijoille yliopistoreittiä. Vaikka ura tyssäisi nuorena, yliopistotutkinto antaa hyvän pohjan elämään.

Tosin Haulakin myöntää, että jokaisen pelaajan tilanne pitää käydä läpi tapauskohtaisesti.

— Kasvatuksellisesti ei ole ihan parasta tilanne, että siirrytään 16-vuotiaana lasten maailmasta aikuisten maailmaan ammattilaisjoukkueen pukukoppiin. Sekin vaikuttaa, onko pelaaja fyysisesti valmis vai ei. Tarinoita on tuhansia erilaisia, Haula kuvailee.

Haula ja hänen edustamansa agenttifirma Puck Agency Finland järjestävät nuorille pelaajille ja heidän vanhemmilleen viikon mittaisia tutustumismatkoja koulupaikkakunnille. Pelaajat ja vanhemmat näkevät konkreettisesti, millaista koulunkäynti ja jääkiekon pelaaminen olisi.

— Suomessa liikkuu usein tarinoita, ettei Pohjois-Amerikassa esimerkiksi ole henkilökohtaisesta harjoittelua. Usein Suomessa ajatellaan turhan paljon niin, ettei muualla osata tehdä hommia yhtä hyvin.

Haula kuitenkin tähdentää, ettei hän väheksy suomalaista valmennusta. Hänen mielestään Euroopasta saa hyvät perustaidot, jota kannattaa monessa tapauksessa lähteä jalostamaan pieneen kaukaloon 16—17-vuotiaana.

— Taso on noussut Erikin ajoista. Keskivertojampan on nykyään vaikea päästä joukkueisiin. Kun Erik meni sinne, piti olla maajoukkueen kärkipelaajia.

***

Erik Haula elää kiekkouransa parasta aikaa, mutta hänen vanha oppilaitoksensa Shattuck St. Mary’s ei ole entisensä. High school -sarjan taso on alentunut, ja USHL on nostanut osakkeitaan. USA:n kehitysohjelman (USA Hockey National Team Developement Programin) oma joukkue pelaa USHL:ää, mikä on nostanut entisestään arvostusta.

Haula pääsi ratsastamaan koulun aallonharjalla, mutta jokaisen harjoitteen hän teki itse. Hyvät harjoitusolot ja loistava koutsi eivät vie yksin ketään huipulle.

Kun Haula vanhoilla päivillään avaa koulun vanhan leikekirjan, hän voi muistella aikoja hymynkare suupielissä.

Siinä toisessa kansiossa voi olla parin viikon kuluttua kuvia Stanley Cupin voittojuhlista.