Puolustajien maalipörssin kärkipaikalla todellinen yllätysnimi – " Jostain syystä on uponnut"

Vasta 25-vuotiaana liigadebyyttinsä tehnyt Ari Gröndahl on iskenyt ammattilaisurallaan parhaimmillaan seitsemän maalin kauden. Nyt kasassa on jo neljä osumaa, joten ennätykset saattavat paukkua jo lähiaikoina. Kuva: Jukka Rautio/Europhoto

Puolustajien pistepörssin piikkipaikalla heiluvat Kärppien Miika Koivisto ja JYPin Mikko Kalteva, mikä ei varsinaisesti yllätä ketään. Kaksikko on latonut kuusi tehopistettä alkukauden aikana, ja takana tulee seitsemän pelaajan joukko viiden pisteen miehiä.

Puolustajien maalipörssi onkin hieman yllättävämpää luettavaa. Ykkössijaa pitää nimittäin hallussaan Sportin Ari Gröndahl, jonka suurimmat avut eivät ole hyökkäyspäässä. Gröndahl ei ole mikään perinteinen stay-at-home-puolustaja, vaan enemmänkin niin sanottu yleispuolustaja. Mutta jos pitää valita, onko hän profiloitunut enemmän offensiiviseksi vai puolustavaksi puolustajaksi, on valinta helppo: Gröndahl on oman pään luuta kaikesta huolimatta.

Marraskuussa 29 vuotta täyttävä puolustaja on pelannut vasta kolme kautta liigassa, ja miehen liigauran paras maalimäärä runkosarjassa on seitsemän. Tällä hetkellä hän johtaa liigapuolustajien maalipörssiä neljällä osumallaan, jotka ovat syntyneet kuudessa ottelussa.

195-senttisen Sport-puolustajan kauden neljäs näki päivänvalonsa perjantain Sport-Ässät-ottelussa, kun miehen tulinen lyöntilaukaus siniviivalta painui ässämaalin yläkulmaan.

– Näissä maaleissa täytyy aina muistaa se esityön merkitys. Esimerkiksi Ässät-ottelun maalissa (Mikko) Laine teki hyvän maskin maalin edustalla, mitä ilman vetoni ei olisi uponnut, Gröndahl muistutti.

Gröndahl ei ole mikään hanakka laukoja, mutta tulosta tuntuu silti syntyvän.

– Nyt on kahteen viime peliin tullut kaksi laukausta ja kaksi maalia. Paikkoja ei ole hirveästi siis ollut, mutta jostain syystä on uponnut, Sportin kultakypärä naureskeli.

Gröndahl on kulkenut pitkän matkan liigatason puolustajaksi. Kun hän tuli Vaasaan pelaamaan Mestis-kiekkoa syksyllä 2011, oli hänellä vaikeuksia mahtua pelaavaan kokoonpanoon. Neljä vuotta Mestiksessä toi isoja hyppyjä kehityksessä, ja sama tahti jatkui Sportin noustessa liigaan vuonna 2014.

Taas näyttäisi siltä, että 28-vuotias puolustaja on onnistunut ottamaan kesän aikana kehitysaskeleita. Ainakin Gröndahl pyrkii pelaamaan entistä ilkeämmin kaukalossa, kuten isolta mieheltä sopii odottaa.

– Minulla oli vähän vaikea kesä, kun viime kauden loppuun tuli loukkaantuminen, minkä vuoksi osa kesästä meni kuntoutuessa. Ei tässä voi vielä tuuletta tai heitellä hurraa-huutoja ilmaan. Uskon, että pystyn ottamaan steppejä kauden aikana.

Viime kaudella Gröndahl nousi jopa maajoukkuepeleihin mukaan, kun Lauri Marjamäki valitsi vaasalaispuolustajan Karjala-turnauksen joukkueeseen. Alkukauden maalitykin katseet ovat jälleen Leijonissa.

– Totta kai sinne haluaisi takaisin, mutta maalinteon takia minua ei sinne valita. Minun pitää ennen kaikkea pärjätä oman pään pelissä ja fyysisyydessä, jos rehellisiä ollaan.

Maajoukkuepaita on tavoite, mutta onko päämääränä pukea Leijona-paita päälle Etelä-Korean Pyeongchangissa olympiakiekon merkeissä?

– En ole uhrannut sille ajatuksia. Menen tässä nyt vauvan askelin eteenpäin ja katsotaan sitten, mihin rahkeeni riittävät, Gröndahl päätti.