Puheenjohtaja paljastaa: Liigan joukkuemäärään voi tulla muutoksia

Heikki Hiltusesta tuli Liigan puheenjohtaja vuosi sitten. Kuva: Jukka Rautio/Europhoto

Monien mielestä Liigassa on liikaa joukkueita, minkä vuoksi sarjan taso on laskenut vuosien saatossa. Haluaako Liiga olla tulevaisuudessakin 15 joukkueen sarja, Liigan puheenjohtaja Heikki Hiltunen?

– Se ei ole kiveen hakattu, että me jatkaisimme tulevaisuudessa 15 joukkueen sarjana. Joukkueita voi olla 14 tai vähemmänkin, sekin on täysin mahdollista. Jos näin käy, ettei jokin joukkue pystyisi jatkamaan sarjassa, niin liiton ja Liigan pitäisi huolehtia siitä, että alastulo on hallinnassa. Silloin ei saa käydä niin kuin monessa muussa lajissa, eli edustusjoukkueen mukana ei saisi mennä koko junioritoiminta pilalle ja näin rämettää sitä isoa työtä, jota on vuosia tehty.

Pitäisikö Liigan ja Mestiksen välille tuoda karsinnat?

– Nämä ovat vaikeita kysymyksiä. Totta kai tunne sanoo, että pitää, mutta sitten pitää katsoa tasonmittauksia ja miettiä, että onko Mestiksessä sellaisia joukkueita, jotka olisivat edes lähellä liigaseuroja eri osa-alueilla. Minä olen ollut monta vuotta Mestiksen toiminnassa mukana ja tiedän, että siellä on joukkueilla unelma noususta. Tiedän myös, että jos nousua havittelee, niin seuralla täytyy olla olosuhteet, talous, junioritoiminta ja kaikki muukin täysin kunnossa. Jos jonkin seuran tavoitteena on nousta sarjatasoa ylemmäksi ja taistella ainoastaan sijoista 12-15, niin onko siinä järkeä? Jos Liigaan haluaa nousta, niin silloin seuran visiona tulisi olla tavoitella aluksi puolivälieräpaikkaa ja lopulta aina finaalipaikkaa, kuten he tavoittelivat Mestiksessäkin.

Onko Mestiksessä tällä hetkellä liigakelpoisia joukkueita?

– Aivan suoraan sanottuna ei ole. Turussa tehdään hyvää työtä, Joensuu on paikkakuntana potentiaalinen, Vantaata ei voi poissulkea, Rovaniemi, Kokkola ja esimerkiksi vielä Seinäjoki, joka ei edes pelaa Mestistä, ovat mahdollisia. Sitten on tietenkin vielä Espoo, joka on ollut minulle henkilökohtaisesti iso pettymys. Mutta kuitenkin potentiaalisia paikkakuntia ja seuroja löytyy.

– Meidän täytyy miettiä talousalueitamme, ja missä on realistista pyörittää ammattimaista toimintaa. Talous on valitettavasti isossa roolissa, vaikka urheiluihmiset eivät siitä tykkääkään puhua. Jos Mestiksen tason halutaan olevan lähempänä Liigan tasoa, niin silloin sen täytyisi olla lähes ammattilaissarja. Liigan ja liiton täytyy yhdessä miettiä uusia keinoja, joilla Mestistä voidaan nykyisen avun lisäksi auttaa. Lopulta kehitys on kuitenkin seuroista itsestä kiinni.

Jos ei puhuta urheilullisesta näkökulmasta, niin kuinka iso ero Liiga- ja Mestis-joukkueiden välillä tällä hetkellä on?

– Ero on valtaisa. Pelkästään pelaajabudjetti voi olla liigajoukkueella kymmenkertainen Mestis-joukkueeseen verrattuna. Muutos ei tapahdui noin vaan, eli Mestistä täytyy pystyä systemaattisesti kehittämään pala palalta. Joukkueet eivät voi lyödä niin sanotusti all-in ja pyrkiä nopeaan menestykseen. Esimerkiksi Sportin pelatessa Ässiä vastaan liigakarsinnoissa 2009 oli Sportin pelaajabudjetti noin miljoona euroa. Seuraavalla kaudella Vaasassa oltiinkin viittä vaille konkursissa.

Fakta on se, ettei karsinnat ole näköpiirissä ja toistaiseksi Liigaa tullaan pelaamaan 15 joukkueen voimin. Haittapuolia löytyy varmasti, mutta onko sarja ja koko Suomi-kiekko hyötynyt näin isosta joukkuemäärästä?

– Täytyy muistaa, että muutosten myötä meidän nuoret pelaajat ovat saaneet näyttöpaikkoja ja myös käyttäneet niitä. Meillä on noussut kolme joukkuetta muutamassa vuodessa, minkä myötä Suomeen on tullut sata uusi ammattilaiskiekkoilijaa. Eli ei kyseessä ole pelkästään huono asia.

Entä miltä Jokerien ja Liigan tulevaisuus näyttää? Olisiko Jokerit tervetullut takaisin Liigaan, jos heidän mieli muuttuisi?

– Kysyin Hjallikselta (Harkimo, Jokerien omistaja), että haluavatko ne takaisin Liigaan, niin silloin tuli viesti, että Jokerit ei halua. Mutta sanoisin, ettei koskaan voi sanoa ei koskaan. Jos mietitään koko Suomi-kiekon etua, niin totta kai Jokerit toisi sarjaan lisäarvoa ja nostaisi brändiä. Minun mielestäni kaikelle pitää olla avoin, mutta jos he haluaisivat takaisin, niin se olisi sitten sen päivän keskustelu. Meillä ei ole mitään Jokereita vastaan, vaan enemmänkin me kilpailemme KHL:n kanssa. Samoin kilpailemme esimerkiksi Ruotsin kanssa.