Presidentti Niinistö sai raikuvat aplodit Minnesotan kotiyleisöltä

Matt Hendricks ja Matt Cullen olivat ottamassa aloitusta, kun Sauli Niinistö pudotti kiekon. Kuva: Minnesota Wild/Bruce Kluckhohn

Joulukuu 2011, Rauma.

Presidenttiehdokas Sauli Niinistö (kok.) on maakuntavierailulla. Tunnelma Cafe Niinistön avajaisissa on tiivis, kun moni raumalainen haluaa tavata suositun poliitikon, suorastaan idolinsa.

Hetkessä asetelma kääntyy toisin päin. Niinistö pääsee kohtaamaan oman poikavuosien idolinsa.

Mies innostuu silminnähden, kun hänen edessään seisoi yhtäkkiä Teppo Rastio.

Salossa syntynyt ja varttunut Niinistö ei ole koskaan peitellyt sitä, että hän on Rauman Lukon kannattaja. Fanisuhde syntyi nuorena poikana, kun Niinistö kuunteli radiosta otteluselostuksia.

– Olit hyvissä väleissä selostajan kanssa. Aina kun Rastio oli kentällä, oli sellainen olo, ettei ole mitään hätää. Oli turvallinen olo, Niinistö sanoo Rastiolle.

Kaksikko vaihtaa pikaisesti ajatuksia Ilveksen 80-vuotisjuhlista ja toivottelee toisilleen hyvää jatkoa väenpaljouden keskellä.

– En ole ennen edes nähnyt häntä, saati kätellyt. Tämä oli suuri kokemus, Niinistö paljastaa.

Hän on jääkiekkomies henkeen ja vereen.

Syyskuu 2017, St. Paul.

NHL-joukkueet Minnesota Wild ja Winnipeg Jets kohtaavat harjoitusottelussa. Ottelun aloituskiekon saapuu pudottamaan Suomen presidentti Sauli Niinistö.

Niinistö on Yhdysvalloissa, koska hän on alkuviikolla osallistunut YK:n yleiskokoukseen New Yorkissa.

Jo ennen kamppailua Niinistö tapasi Minnesotan suomalaispelaajat Mikko Koivun ja Mikael Granlundin, jotka eivät ottelussa pelanneet.

Kun presidentti käveli punaista mattoa pitkin kaukalon keskiympyrään, hän sai yleisöltä äänekkäät aplodit.

– Nautin vierailustani, en vain mahtavan jääkiekon takia vaan myös siksi, että pääsin mahtavien ihmisten keskelle. Kunnioitan kovasti näitä ihmisiä, Niinistö sanoi Wildin verkkosivujen mukaan.

Niinistö osallistuu Minnesotassa useisiin tapahtumiin, joissa juhlistetaan Suomen 100-vuotista itsenäisyyttä. Esimerkiksi perjantaina hänen ohjelmaansa kuului Minnesota Orchestran konsertti, jota johti suomalaiskapellimestari Osmo Vänskä.

Termi "Finnesota" ei tule pelkästään Wildin suomalaispelaajien mukaan, vaan koko osavaltio on varsin suomalainen. Minnesotassa asuu noin 97 000 ihmistä, joilla on suomalaiset sukujuuret. Luku on kaksi prosenttia osavaltion väkiluvusta.

Minnesotan tunnetuimmat suomalaiset ovat varmasti Mikko Koivu eli "CapFinn" ja Mikael Granlund eli "The Finnish Flow".

Koivun perhe on Niinistölle tuttu jo vuosien takaa. Presidetti tutustui perheen isään Jukka Koivuun 1970-luvulla, kun tämä itse vielä pelasi.

–He ovat jo legendoja, Niinistö kuvailee Mikko Koivua, jo uransa lopettanutta Saku Koivua sekä Granlundia.

– Mikko on jo pitkään ollut joukkueen aivot ja isä, ja Mikael... hän on myös jo elävä legenda.