Porilainen kulmakaivuri Jetsin täsmäkone ylivoimalla - NHL-elämä maistuu!

Joel Armia on löytänyt paikkansa Winnipeg Jetsin kokoonpanosta. Adam Lacy/All Over Press

Winnipeg Jetsin Joel Armia vastaa puhelimeen hotellilta Anaheimista kahdeksan jälkeen illalla. Hän on juuri saapunut majapaikalle joukkueen Kiitospäivän illalliselta.

Myöhäinen riekkuminen ei tulisikaan kyseeseen, varsinkin kun seuraavana päivänä on edessä iltapäivän ottelu Anaheim Ducksia vastaan.

– Pelit edellä mennään. Perusillallinen, hyvältä maistui, Armia naurahtaa.

Ässäkasvatti on päässyt viime aikoina maiskuttelemaan muutakin kuin jenkkikalkkunaa. Winnipeg Jets on petrannut viime kaudesta, ja joukkue hätyyttelee jopa Läntisen konferenssin kärkisijoja. Armia on löytänyt itse entistä jykevämmän roolin Jetsin kokoonpanosta.

– Tiedän, että jos pelaan hyvin, pysyn varmasti kokoonpanossa. Silti täällä on kuitenkin oltava koko ajan vähän varuillaan ja annettava kaikkensa joka päivä.

***

Armia näki keväällä 2013, miten hyvä voi joukkuehenki olla parhaimmillaan jääkiekkojoukkueessa. Ässät ajautui lähes transsimaiseen tilaan, kun se voitti Suomen mestaruuden. Juhlat olivat sen mukaiset.

Winnipegin ryhmä vaikuttaa kaiken kaikkiaan hyvin yhtenäiseltä. Voiko NHL-joukkueessa muodostua samanlaista yhteishenkeä kuin liigajoukkueessa?

– Voihan sitä jotenkin vertailla, mutta bisnespuoli tekee NHL:stä niin erilaisen. Liigassa on suunnilleen sama ryhmä kasassa koko vuoden, täällä treidataan tai lähetetään pelaajia farmiin enemmän.

Winnipeg on kuitenkin lähestymässä henkeä, jossa yhtenäisyys kantaa joukkuetta eteenpäin. Muutoksia ei juuri tullut viime kaudesta. Manitoban porukka on kokenut kovia ja oppinut siitä. Yhdessä.

Hyvin tullaan kaikki juttuun, kun ollaan esimerkiksi koko joukkueen voimin syömässä.

– Meillä on saman henkistä aika nuorta porukkaa. Hyvin tullaan kaikki juttuun, kun ollaan esimerkiksi koko joukkueen voimin syömässä.

***

Armia joutui käymään keskikovan tien ennen kuin paikka NHL-ryhmässä avautui. Buffalo Sabresin ykkösvaraus koki treidin ja 126 AHL-ottelua – bussissa istuminen ja nuhjuinen farmielämä kannattivat. Winnipegin päävalmentaja Paul Maurice tykästyi vahvarakenteisen hyökkääjän taistelevaan peliin viime kaudella.

Tällä kaudella Armian asema on vain vahvistunut. Viime kaudella vastuuta tuli erityisesti alivoimalla, mutta asetelma on kääntynyt ensimmäistä kertaa NHL-kehissä niin, ylivoimalla peliaikaa tulee enemmän.

Maurice on räätälöinyt Armialle erikoisroolin ylivoimaviisikkoon. Hän tekee tilaa maalin edessä maskimiehenä. Kun maalivahti torjuu ja kiekko ajautuu vastustajalle, Armian tehtävänä on käydä riistämässä se takaisin omalle joukkueelle.

Armia on touhunnut kakkosylivoimassa yhdessä Nikolaj Ehlersin, Bryan Littlen, Tyler Myersin ja Jacob Trouban kanssa.

Teen mitä valmentaja käskee, ja olen kiekon riistämisessä aika hyvä.

– Teen mitä valmentaja käskee, ja olen kiekon riistämisessä aika hyvä. On tärkeää pitää kiekko omalla joukkueella, ettei joudu hakemaan joka kerta vauhtia uudelleen omista.

Armia on voinut tähän asti painia NHL-kaukaloissa ilman suurempia pisteidentekovelvoitteita, mutta ylivoima-aika tarkoittaa yleensä sitä, että tehojakin odotetaan taululle. Vaikka tehoja on tullut 18 ottelussa kokonaisuutena lupaavasti (3+5=8), ylivoimalla tilille on kertynyt vain yksi syöttöpiste.

Jos Armia hoitaa kulmakaivurin hommansa moitteetta, ylivoima-aikaa tulee varmasti vastaisuudessakin.

– Tietysti sitä aina miettii, että joukkuetta pitää pystyä auttamaan pisteidenkin valossa, Armia pyörittelee.

Armian yksi kauden kohokohdista oli komea osuma Arizona Coyotesia vastaan. Napakka rannekuti painui vanhan joukkuekaverin Antti Raannan selän taakse.

Jos olisin saanut valita, olisin tehnyt sen maalin jonkun muun taakse.

– Ei tullut kuitattua asiasta. Jos olisin saanut valita, olisin tehnyt sen maalin jonkun muun taakse.

***

Winnipeg Jets oli viime kaudella jatkuvasti ongelmissa kurittoman puolustuspelin takia. Lupaavasti alkaneet ottelutkin kääntyivät tappioksi, kun oma paketti levisi.

Tällä kaudella Mauricen ryhmä on löytänyt uudenlaisen jämäkkyyden. Winnipeg on päästänyt maaleja omiin sarjassa seitsemänneksi vähiten, 2,71 maalia ottelua kohti. Parhaiten oman pään on tukkinut San Jose Sharks, jolle on tehty keskimäärin 2,2 maalia ottelua kohti.

– Peli on ollut paljon tasaisempaa, mikä on näkynyt tuloksissa. Kaikki osa-alueet ovat pysyneet hanskassa. Puolustamme tiiviisti, ja erikoistilanteet ovat toimineet, Armia arvioi.

Winnipegin intohimoiset kannattajat ovat kantaneet monta vuotta niin raskasta rekeä, että nykyinen voittotahti hivelee heidän kiekkoitsetuntoaan. Jets ei ole vuonna 2011 alkaneen uuden taipaleensa aikana voittanut vielä yhtään pudotuspeliottelua.

– Pelit ovat melkein aina loppuunmyytyjä ja tunnelma hyvä, vaikka pelit eivät niin hyvin sujuisikaan. Ei täällä ainakaan vielä mitään isoa muutosta ole havaittavissa.

***

Mies voi lähteä Porista, mutta Pori ei lähde miehestä. Onko Anaheimin lämmössä ikävä sateisennihkeää marraskuista Poria?

- Ei nyt enää ihan niin paljon kuin ennen, mutta kyllä kotikaupunki on ajatuksissa, Armia naurahtaa. 

Armia sanoo, että hän katsoo netistä Ässien liigaottelut aina kun voi. Jetsin hyökkääjä lähettää Kiekkoareenan kautta terveisiä vanhalle joukkuekaverilleen Sakari Salmiselle.

Sakken paluu on vielä lisännyt mielenkiintoa Ässien pelejä kohtaan.

– Sakken paluu on vielä lisännyt mielenkiintoa Ässien pelejä kohtaan. Toivottavasti hän palaa vielä kehiin.